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NEW ORLEANS (Reuters) – Certains résidents et visiteurs se sont préparés à fuir la Nouvelle-Orléans jeudi, alors que la tempête tropicale Barry se rapprochait et les responsables ont mis en garde contre des "pluies extrêmes" et des inondations si la tempête se produit tôt samedi, lors du premier ouragan de l'Atlantique de 2019.

Les responsables municipaux ont exhorté les habitants à s'abriter sur place plutôt que d'évacuer car la tempête avait des vents maximums soutenus de 40 milles à l'heure (64 km / h) à 14h00. CDT (19H00 GMT) jeudi, a annoncé le Service météorologique national.

Les prévisionnistes ont émis un avertissement d'orage allant jusqu'à 1,8 m (6 pieds) sur une partie de la côte de la Louisiane au sud de la Nouvelle-Orléans, déjà détrempée, qui s'étend de l'embouchure de la rivière Atchafalaya à Shell Beach. La pluie était tout aussi dangereuse étant donné que le cours inférieur du Mississippi, qui traverse la Nouvelle-Orléans, est au-dessus du niveau d'inondation depuis six mois.

Le Mississippi inférieur devrait atteindre un maximum de 19 pieds (5,9 m) samedi, son plus haut niveau depuis 1950, selon le National Weather Service.

"Plus nous recevons d'informations, plus nous craignons qu'il s'agisse d'un épisode de pluie extrême", a déclaré le gouverneur de la Louisiane, John Bel Edwards, lors d'une conférence de presse après-midi. "Si la tempête tropicale Barry devenait un ouragan, ce serait la première fois que l'ouragan frappait l'État avec la montée des rivières."

Il a indiqué qu'il s'attendait à ce que la tempête mesure un niveau de la catégorie 1, le plus bas de l'échelle Saffir-Simpson à l'échelle en cinq étapes de la force du vent d'un ouragan, lorsqu'elle se posera à terre.

La tempête qui se déplaçait lentement était située à environ 14 heures au sud de l’embouchure du Mississippi, a annoncé le National Hurricane Center.

Les météorologues ont prédit entre vendredi et samedi, sur la côte du golfe du Mexique, entre 25 et 50 cm de pluie, de l'est du Texas à la Nouvelle-Orléans et sur la côte de la Louisiane.

«NE POUVEZ PAS POMPER NOTRE VOIE»

Le maire de la Nouvelle-Orléans, LaToya Cantrell, a averti que 48 heures de fortes précipitations pourraient submerger les pompes utilisées par la ville pour lutter contre les inondations, entraînant des inondations dès vendredi matin.

«Nous ne pouvons pas sortir des niveaux d’eau susceptibles d’atteindre la ville de La Nouvelle-Orléans», a déclaré Cantrell. "Nous avons besoin de vous pour comprendre cela."

Les pompes à eau fonctionnaient déjà à plein régime après de fortes pluies, a-t-elle déclaré.

La tempête Barry s'abat sur la Nouvelle-Orléans avec des risques de "pluie extrême" et d'inondations
Une zone inondée est vue à la Nouvelle-Orléans, Louisiane, États-Unis, le 10 juillet 2019 dans cette image obtenue à partir des médias sociaux. David Mora via REUTERS

Les sociétés pétrolières ont fermé un tiers de la production au large des côtes du golfe du Mexique et une raffinerie côtière devrait fermer ses portes en raison d'un ordre d'évacuation impulsé par la tempête, qui a fait monter les prix du pétrole et de l'essence.

Cantrell a déclaré qu'aucun ordre d'évacuation officiel n'avait été émis, mais a exhorté les gens à rassembler des fournitures, à sécuriser leurs biens et à se mettre à l'abri sur place.

Mais certains à la Nouvelle-Orléans, durement touchés par l'ouragan Katrina en 2005, qui a tué 1 800 personnes dans la région, se retiraient.

Betsey et Jack Hazard se préparaient à réparer la clôture autour de leur maison, dans le quartier de Bywater, à quelques pâtés de maisons du fleuve Mississippi. Ils se sont enfuis avec leurs deux enfants en bas âge vers le Mississippi.

«C’est vraiment la rivière qui nous inquiète», a déclaré Betsey Hazard, craignant qu’elle ne dépasse la digue à proximité. "Ils disent que la rivière ne sera pas inondée à la Nouvelle-Orléans, mais nous avons un enfant de 5 ans et un de 10 mois et nous ne voulons pas prendre de risque."

Dans le quartier français normalement animé et populaire auprès des touristes, seules quelques tables étaient occupées au café-restaurant beignet Café du Monde.

Kate Clayson, de Northampton, en Angleterre, et son petit ami Maxx Lipman, de Nashville, au Tennessee, ont déclaré qu'ils étaient arrivés mercredi pour des vacances mais qu'ils prévoyaient de partir jeudi.

La tempête Barry s'abat sur la Nouvelle-Orléans avec des risques de "pluie extrême" et d'inondations
Diaporama (2 Images)

"La femme de notre Airbnb a déclaré que l'eau arrivait à la première marche de notre maison hier, alors nous avons juste décidé que nous ferions mieux de sortir", a déclaré Clayson.

La tempête deviendra l'ouragan Barry si la vitesse du vent est de 74 mph (119 km) comme prévu lorsqu'elle atterrira près de l'embouchure du Mississippi et juste à l'ouest de la Nouvelle-Orléans.

Le Service météorologique national a indiqué que la ville avait reçu de 15 à 23 cm de pluie jeudi matin, provoquant de graves inondations dans la région, notamment sur Bourbon Street, dans le quartier français de la ville.

Autres reportages de Gabriella Borter et Jonathan Allen à New York et de Rich McKay à Atlanta; Écrit par Scott Malone; Édité par Bill Trott

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