La saisie d’actifs russes pour aider l’Ukraine déclenche le débat à la Maison Blanche

“Je pense qu’il est très naturel qu’étant donné l’énorme destruction en Ukraine et les énormes coûts de reconstruction auxquels ils seront confrontés, nous nous tournions vers la Russie pour aider à payer au moins une partie du prix qui sera impliqué”, a-t-elle déclaré. “Ce n’est pas quelque chose qui est légalement autorisé aux États-Unis.”

Mais au sein de l’administration Biden, a déclaré un responsable, il y avait une réticence “à avoir la lumière du jour entre nous et les Européens sur les sanctions”. Les États-Unis cherchent donc à trouver une sorte de terrain d’entente tout en analysant si une saisie des fonds de la banque centrale pourrait, par exemple, encourager d’autres pays à placer leurs réserves de banque centrale dans d’autres devises et à les garder hors des mains américaines.

En plus des obstacles juridiques, Mme Yellen et d’autres ont fait valoir que cela pourrait rendre les nations réticentes à conserver leurs réserves en dollars, de peur que lors de futurs conflits, les États-Unis et leurs alliés ne confisquent les fonds. Certains responsables de la sécurité nationale de l’administration Biden se disent préoccupés par le fait que si les négociations entre l’Ukraine et la Russie commencent, il n’y aurait aucun moyen d’offrir un allégement significatif des sanctions à Moscou une fois que les réserves auront été épuisées de ses comptes à l’étranger.

Les responsables du Trésor ont laissé entendre avant les commentaires de Mme Yellen que les États-Unis n’avaient pas arrêté de position ferme sur le sort des actifs. Plusieurs hauts responsables, s’exprimant sous le couvert de l’anonymat pour discuter des débats internes à l’administration Biden, ont laissé entendre qu’aucune décision finale n’avait été prise. Un responsable a déclaré que si la saisie des fonds pour payer la reconstruction serait satisfaisante et justifiée, le précédent que cela créerait – et son effet potentiel sur le statut des États-Unis en tant que lieu le plus sûr au monde pour laisser des actifs – était une profonde préoccupation.

En expliquant les commentaires de Mme Yellen, une porte-parole du Trésor a souligné la loi de 1977 sur les pouvoirs économiques d’urgence internationale, qui stipule que les États-Unis peuvent confisquer des biens étrangers si le président détermine que le pays est attaqué ou « engagé dans des hostilités armées ».

Les juristes ont exprimé des points de vue divergents sur cette lecture de la loi.

Laurence H. Tribe, professeur de droit émérite à l’Université de Harvard, a souligné qu’un amendement à la loi sur les pouvoirs économiques d’urgence internationaux adopté après les attentats terroristes du 11 septembre 2001 donne au président un pouvoir discrétionnaire plus large pour déterminer si une menace étrangère justifie la confiscation de des atouts. Le président Biden pourrait invoquer des cyberattaques russes contre les États-Unis pour justifier la liquidation des réserves de la banque centrale, a déclaré M. Tribe, ajoutant que le département du Trésor interprétait mal la loi.