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La Russie intensifie sa campagne secrète de sabotage visant l’Europe

Les responsables du renseignement américain et alliés surveillent une augmentation des opérations de sabotage de faible envergure en Europe qui, selon eux, font partie d’une campagne russe visant à saper le soutien à l’effort de guerre de l’Ukraine.

Les opérations secrètes ont pour la plupart pris la forme d’incendies criminels ou de tentatives d’incendie criminel ciblant un large éventail de sites, notamment un entrepôt en Angleterre, une usine de peinture en Pologne, des maisons en Lettonie et, plus curieusement, un magasin Ikea en Lituanie.

Mais des personnes accusées d’être des agents russes ont également été arrêtées pour planifier des attaques contre des bases militaires américaines.

Même si ces actes peuvent paraître aléatoires, les responsables de la sécurité américains et européens affirment qu’ils font partie d’un effort concerté de la Russie pour ralentir les transferts d’armes vers Kiev et donner l’impression d’une opposition européenne croissante au soutien à l’Ukraine. Et les responsables affirment que le service de renseignement militaire russe, le GRU, mène la campagne.

Les attaques, du moins jusqu’à présent, n’ont pas interrompu le flux d’armes vers l’Ukraine, et de fait, bon nombre des cibles ne sont pas directement liées à la guerre. Mais certains responsables de la sécurité affirment que la Russie tente de semer la peur et de forcer les pays européens à renforcer la sécurité tout au long de la chaîne d’approvisionnement en armes, augmentant ainsi les coûts et ralentissant le rythme des transferts.

Les dirigeants de l’OTAN et européens ont mis en garde contre la menace croissante. Le Premier ministre estonien Kaja Kallas a déclaré la semaine dernière que la Russie menait une « guerre de l’ombre » contre l’Europe. Le Premier ministre polonais Donald Tusk a annoncé l’arrestation de 12 personnes accusées d’avoir commis « coups, incendies criminels et tentatives d’incendie criminel » pour les renseignements russes.

Et le Premier ministre norvégien Jonas Gahr Store a déclaré que la Russie posait « une menace réelle et sérieuse » après que son pays a mis en garde contre d’éventuelles attaques visant les producteurs d’énergie et les usines d’armement.

Au milieu des inquiétudes croissantes concernant le sabotage, les ambassadeurs de l’OTAN devraient rencontrer le mois prochain Avril D. Haines, la directrice américaine du renseignement national. Mme Haines présentera un exposé des renseignements sur la guerre menée par la Russie en Ukraine, mais elle discutera également de la campagne secrète de sabotage menée par Moscou en Europe.

Les responsables de la sécurité ne décriraient pas leurs renseignements reliant le sabotage au GRU, mais les services d’espionnage américains et britanniques ont pénétré en profondeur le GRU. Avant la guerre en Ukraine, les États-Unis et la Grande-Bretagne ont publié des renseignements déclassifiés révélant divers plans du GRU visant à créer un faux prétexte pour l’invasion russe.

Malgré la réputation de risque du GRU, les responsables de la sécurité américains et européens ont déclaré que la Russie faisait preuve d’une certaine prudence dans ses sabotages. Il veut attirer l’attention sur les incendies mystérieux, mais pas au point d’être directement blâmé.

Andrea Kendall-Taylor, un ancien responsable du renseignement américain, a déclaré que le plan de la Russie pourrait être d’affaiblir la détermination européenne. Même si cette issue peut être douteuse, elle a déclaré qu’il était important que l’Europe et les États-Unis s’unissent pour répondre à la campagne de sabotage.

« La stratégie de la Russie consiste à diviser pour mieux régner », a déclaré Mme Kendall-Taylor, aujourd’hui chercheuse principale au Center for a New American Security. «Pour l’instant, ce n’est pas une stratégie très coûteuse pour la Russie, car nous réagissons tous séparément. C’est pourquoi il est important qu’au fil du temps, nous collectivisons la réponse. »

Dans l’espoir d’y parvenir, les diplomates britanniques et européens ont fait pression sur les pays pour qu’ils dénoncent de manière plus agressive les opérations secrètes russes.

L’un des premiers actes de sabotage récents attribués à la Russie a été l’incendie d’un entrepôt à Londres en mars. Les autorités affirment que l’entrepôt était lié aux efforts visant à approvisionner l’Ukraine, mais ont fourni peu de détails.

Les responsables de la sécurité informés de l’incident ont déclaré que des agents du GRU avaient utilisé un bâtiment diplomatique russe dans le Sussex, en Angleterre, pour recruter des locaux pour commettre l’incendie criminel. Quatre Britanniques ont été accusés d’incendie criminel lors de l’attaque, et l’un d’eux a été accusé d’avoir aidé un service de renseignement étranger.

En réponse, la Grande-Bretagne a expulsé un officier militaire russe travaillant pour les services de renseignement et fermé plusieurs bâtiments diplomatiques russes, dont le centre opérationnel du GRU dans le Sussex.

Selon les responsables de la sécurité, le recours à des recrues locales est l’une des caractéristiques de la récente campagne de sabotage. Les responsables américains et européens ont déclaré que cela visait en partie à rendre les attaques plus difficiles à détecter et à les faire apparaître comme le résultat d’une opposition nationale au soutien à l’Ukraine.

Les actes de sabotage commis par la Russie en Europe ne sont pas inconnus. En 2014, les renseignements militaires russes ont fait exploser un dépôt de munitions en République tchèque, même si le pays n’a publiquement blâmé la Russie que sept ans plus tard.

Les gouvernements européens ont expulsé les espions russes de leurs capitales après l’empoisonnement d’un ancien officier des renseignements russes à Salisbury, en Angleterre, en 2018, puis à nouveau après l’invasion de l’Ukraine par Moscou en 2022. Ces expulsions ont considérablement réduit la capacité de la Russie à organiser des attaques, a déclaré Max Bergmann, directeur du programme Europe, Russie et Eurasie au Centre d’études stratégiques et internationales.

« Il y a eu de nombreuses perturbations dans les activités des services de renseignement russes en Europe », a déclaré M. Bergmann. «Cela a provoqué une pause et les renseignements russes ont été consommés par la guerre en Ukraine. Maintenant, ils ont repris pied et essaient probablement de reconstruire.

Depuis l’invasion, la Russie semble résolue à ne pas étendre la guerre sur le territoire de l’OTAN. Mais Mme Kendall-Taylor a déclaré que la Russie voulait saper l’alliance et son soutien à l’Ukraine.

Au cours de la première partie de la guerre, l’armée russe s’est montrée peu performante et ses agences de renseignement étaient trop distraites pour mener des opérations secrètes en Occident. Mais avec ses récents progrès sur le champ de bataille et une industrie militaire en plein essor, elle a consacré davantage de ressources aux opérations secrètes.

« Ils veulent mener la guerre en Europe, mais ils ne veulent pas d’une guerre avec l’OTAN », a déclaré Mme Kendall-Taylor. « Ils font donc toutes ces choses qui sont en deçà des attaques conventionnelles. »

Il sera toutefois difficile d’élaborer une réponse appropriée. Les États-Unis et l’Europe ont déjà imposé des sanctions à la Russie et expulsé les espions russes.

« Nous sommes dans une situation très délicate car les choses sont déjà tendues, le Kremlin est déjà paranoïaque », a déclaré M. Bergmann. « Les dirigeants occidentaux doivent donc réagir avec beaucoup de prudence. »


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