WASHINGTON (Reuters) – Le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a esquissé un parcours tout à fait plus cahoteux pour l'économie américaine que beaucoup ne le prédisent – celui qui voit l'activité commerciale s'arrêter et démarrer pendant des mois à venir, jusqu'à ce qu'un traitement ou un vaccin efficace pour le nouveau coronavirus puisse être trouvé.

PHOTO DE DOSSIER: Le président de la Réserve fédérale américaine, Jerome Powell, s'adresse aux journalistes après que la Réserve fédérale a réduit ses taux d'intérêt dans une action d'urgence conçue pour protéger la plus grande économie du monde de l'impact du coronavirus, lors d'une conférence de presse à Washington, États-Unis, le 3 mars 2020 REUTERS / Kevin Lamarque

Depuis la nouvelle flambée de coronavirus aux États-Unis, la croissance économique a stagné presque du jour au lendemain, car les commandes de «rester à la maison» ont fermé une grande partie de l'économie. Les économistes et les responsables de l'administration Trump sont divisés sur la profondeur et la durée de l'impact économique.

Certains prévoient toujours une reprise en «V», dans laquelle l'économie rebondit rapidement après un choc temporaire. La vie aux États-Unis pourrait redevenir «normale» d'ici juin, a déclaré mercredi le conseiller principal de la Maison-Blanche, Jared Kushner, ajoutant que «l'espoir est qu'en juillet, le pays bascule vraiment à nouveau».

D'autres prédisent une «forme en U», où il faut plus de temps pour rebondir. L'idée d'une reprise en «W» a également gagné du terrain, les experts de la santé avertissant de plus en plus de la résurgence des cas de virus à l'automne et, avec elle, d'un nouveau ralentissement de la croissance économique.

Un peu moins de la moitié des 45 économistes qui ont répondu à un sondage Reuters au début du mois ont déclaré que la reprise économique américaine serait en "U". Dix des personnes interrogées ont dit que ce serait en forme de «V», et cinq ont dit qu'il serait en forme de «W». Le sondage a été effectué avant que le prix du baril de pétrole brut américain ne tombe en dessous de zéro.

Mercredi, Powell a indiqué qu'il voyait encore plus de perturbations que le camp «W». Il a pris la parole lors d'une conférence de presse à la suite de la dernière réunion de politique de la banque centrale américaine, au cours de laquelle la Fed a réitéré qu'elle utiliserait tous ses outils pour soutenir l'économie.

Qualifiant toutes les prévisions économiques actuelles de «très incertaines», Powell a expliqué pourquoi il pense que l'économie pourrait traverser une série de pics et de creux pendant au moins un an ou plus alors que le monde se bat pour garder le virus sous contrôle.

Les États-Unis comptent plus d'un million de cas confirmés de COVID-19, la maladie respiratoire causée par le virus, et plus de 58 000 personnes sont décédées, le nombre le plus élevé au monde.

(Voir un graphique interactif sur le nouveau coronavirus aux États-Unis ici)

"Nous allons voir des données économiques pour le deuxième trimestre qui sont pires que toutes les données que nous ayons jamais vues", a déclaré Powell. Après cela, si davantage d'États américains commencent à rouvrir et que la distance sociale se résorbe progressivement, l'économie pourrait commencer à se redresser, disons, au troisième trimestre, a-t-il déclaré.

Mais cette reprise pourrait être éphémère, a averti Powell. "C'est également la période qui comporte le risque de nouvelles épidémies de virus", a-t-il déclaré.

"Après cette période, les mesures formelles de distanciation sociale auront disparu, mais vous resterez probablement avec un certain niveau de prudence de la part des personnes qui s'inquiéteront et continueront probablement de s'inquiéter pendant un certain temps", a-t-il poursuivi, expliquant pourquoi les consommateurs , qui est à l'origine des deux tiers de la croissance économique américaine, ne devrait pas entrer en vigueur de sitôt.

"L'essentiel est d'entrer dans la phase où l'économie se rétablit, où nous avons la maladie sous contrôle, où nous ne prenons pas trop de risques de deuxième et troisième vagues", a-t-il déclaré.

Plus de 26 millions de personnes ont déposé de nouvelles demandes d'allocations de chômage depuis le 21 mars, alors que l'économie se contractait à son rythme le plus rapide depuis la Grande Récession.

Enfin, Powell a noté que les données économiques dans le monde sont «très, très négatives et que, elles aussi, peuvent peser sur les performances américaines au fil du temps».

Pour toutes ces raisons, a déclaré Powell, la banque centrale ne fera guère plus à ce stade que d'attendre et de voir ce qui se passe, tout en s'attendant à ce que l'impact économique des mesures prises pour contenir le virus se fasse sentir, au moins à certains égards, pour les années à venir.

«C'est un choc extraordinaire, extraordinaire, contrairement à tout ce qui s'est certainement produit dans ma vie … nous éteignons toujours le feu, nous essayons toujours de gagner, et je pense que nous y serons pendant un certain temps ," il a dit.

Rapport de Lindsay Dunsmuir; Reportage supplémentaire par Ann Saphir; Montage par Heather Timmons et Tom Brown

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