La proposition américaine de plafonner les prix du pétrole russe suscite le scepticisme quant à son application

WASHINGTON – La poussée de l’administration Biden pour former un cartel d’acheteurs internationaux pour plafonner le prix du pétrole russe se heurte à une résistance au milieu des inquiétudes du secteur privé selon lesquelles elle ne peut pas être appliquée de manière fiable, ce qui pose un défi pour l’effort mené par les États-Unis pour drainer le président Vladimir V. Poutine. trésor de guerre et stabiliser les prix mondiaux de l’énergie.

Le plafonnement des prix a été une priorité absolue de la secrétaire au Trésor Janet L. Yellen, qui a tenté d’éviter une nouvelle flambée des coûts mondiaux du pétrole à la fin de l’année. L’administration Biden craint que la combinaison d’un embargo de l’Union européenne sur les importations de pétrole russe et d’une interdiction de l’assurance et du financement des expéditions de pétrole russe ne fasse grimper les prix en retirant des millions de barils de ce pétrole du marché.

Mais le concept non testé a suscité le scepticisme des experts en énergie et, en particulier, du secteur de l’assurance maritime, qui facilite les expéditions mondiales de pétrole et est essentiel pour que la proposition fonctionne. Selon le plan, il serait légal pour eux d’accorder une assurance pour la cargaison pétrolière uniquement si elle était vendue à un certain prix ou en dessous.

Les assureurs, qui sont principalement situés dans l’Union européenne et en Grande-Bretagne, craignent de devoir appliquer le plafonnement des prix en vérifiant si la Russie et les acheteurs de pétrole du monde entier respectent l’accord.

“Nous pouvons demander à voir la preuve du prix payé, mais en tant que mécanisme d’application, ce n’est pas très efficace”, a déclaré Mike Salthouse, directeur mondial des réclamations à la North of England P&I Association Limited, un des principaux assureurs maritimes mondiaux. “Si vous avez des acteurs étatiques sophistiqués qui veulent tromper les gens, c’est très facile à faire.”

Il a ajouté : « Nous avons dit que cela ne fonctionnerait pas. Nous avons expliqué à tout le monde pourquoi.

Cela n’a pas dissuadé Mme Yellen et ses principaux collaborateurs, qui ont sillonné le monde pour faire valoir auprès de leurs homologues internationaux, des banques et des assureurs qu’un plafonnement des prix du pétrole peut – et doit – fonctionner à un moment d’inflation rapide et de risque de récession.

“À une époque d’anxiété mondiale face aux prix élevés, un plafonnement des prix du pétrole russe est l’un des outils les plus puissants dont nous disposons pour lutter contre l’inflation en empêchant les futures flambées des coûts de l’énergie”, a déclaré Mme Yellen en juillet.

L’administration Biden tente d’atténuer les retombées des sanctions adoptées par l’Union européenne en juin, qui interdiraient les importations de pétrole russe et le financement et l’assurance des exportations de pétrole russe d’ici la fin de l’année. La Grande-Bretagne devait promulguer une interdiction similaire, mais ne l’a pas encore fait.

Mme Yellen et d’autres responsables du Trésor souhaitent que ces sanctions incluent une exclusion qui permette de vendre, d’assurer et d’expédier le pétrole russe s’il est acheté à un prix bien inférieur aux taux du marché. Ils soutiennent que cela diminuerait les revenus que la Russie encaisse tout en maintenant le pétrole en circulation.

Le plan s’appuie fortement sur l’industrie de l’assurance maritime, un réseau d’assureurs qui offrent une couverture pour les navires et leur cargaison, la responsabilité pour les déversements potentiels et la réassurance, une forme d’assurance secondaire utilisée pour couvrir le risque de pertes. La plupart des principaux assureurs sont basés au sein du Groupe des 7 nations, qui coordonnent les sanctions contre la Russie pour sa guerre en Ukraine.

Lars Lange, secrétaire général de l’Union internationale d’assurance maritime, un consortium basé en Allemagne, a déclaré qu’il pensait que même avec un plafonnement des prix, les assureurs seraient toujours réticents à couvrir les exportations de pétrole russe de peur de violer les sanctions.

“Cette industrie de l’assurance est plus que préparée à se conformer, mais veuillez mettre en place les sanctions d’une manière que nous comprenons et que nous pouvons respecter”, a déclaré M. Lange. “Et avec ce plafond pétrolier, il y a des défis, du moins de notre côté.”

M. Lange a déclaré que le plafond ne fonctionnerait pas si seuls quelques pays l’acceptaient, car les assureurs d’autres pays prendraient le relais et couvriraient la cargaison aux prix du marché.

Les responsables du département du Trésor travaillant sur le plan ont rencontré les secteurs des assurances et des services financiers pour tenter de dissiper certaines de leurs inquiétudes. Ils ont suggéré que l’industrie ne serait pas responsable si les sanctions étaient bafouées, et que la Russie et ses clients pétroliers devraient « attester » du prix d’achat. L’application du plafond, ont-ils dit, serait similaire à la gestion des sanctions qui ont ciblé les exportations de pétrole de pays tels que l’Iran et le Venezuela.

Les responsables ont également minimisé l’idée qu’une participation mondiale est nécessaire, arguant que des pays comme l’Inde et la Chine, qui achètent du pétrole russe à des prix très avantageux, pourraient bénéficier d’un plafonnement des prix sans signer l’accord.

Les dirigeants du G7 se sont mis d’accord fin juin pour explorer le concept. L’idée a suscité des critiques mitigées après la réunion des ministres des Finances du Groupe des 20 en Indonésie en juillet. La Corée du Sud a déclaré qu’elle était prête à l’appuyer, tandis que le ministre indonésien des Finances, Sri Mulyani Indrawati, a averti qu’un plafonnement des prix ne résoudrait pas les problèmes d’approvisionnement mondial en pétrole. Les responsables européens, qui ont été sceptiques, continuent de dire qu’ils analysent sa viabilité.

La course à la mise en œuvre d’un plan aussi complexe en quelques mois seulement survient alors que les États-Unis luttent pour respecter les accords internationaux tels que le pacte fiscal mondial, que Mme Yellen a négocié l’année dernière mais qui est maintenant bloqué au Congrès. Ces derniers mois, Mme Yellen a dépêché son adjoint, Wally Adeyemo, et Ben Harris, son secrétaire adjoint à la politique économique, pour plaider en faveur du plafond pour des raisons de sécurité nationale et économiques.

M. Adeyemo a déclaré dans une interview que “de grands progrès ont été réalisés parmi les ministres des finances et les ministres de l’énergie du G7, en termes de discussions sur la manière dont nous concevons cela au niveau technique”.

Il a ajouté que “nous avons également fait des progrès en discutant avec d’autres pays de la possibilité de rejoindre notre coalition pour mettre en place un plafonnement des prix”.

M. Adeyemo a déclaré que les responsables travaillaient à la conception du plafond afin que les assureurs n’aient pas à vérifier chaque transaction pour garantir la conformité.

“Nous avons également eu des conversations très constructives avec des membres de l’industrie impliqués dans le commerce du pétrole par voie maritime, aidant à comprendre comment ce pétrole est à la fois vendu et qui a des informations sur le prix”, a-t-il déclaré. “Mais aussi comment nous pouvons concevoir une méthode d’attestation qui sera aussi simple que possible afin de nous assurer que nous sommes en mesure de faire respecter le plafonnement des prix.”

Certains anciens responsables du Trésor doutent que le plan puisse fonctionner.

“Je pense que c’est une idée analytique intelligente, mais il y a une raison pour laquelle l’expression” trop intelligent à moitié “a été inventée”, a déclaré Lawrence H. Summers, qui était secrétaire au Trésor sous l’administration Obama.

Notant qu’il existe peu d’exemples de cartels d’acheteurs réussis et que les transactions pétrolières peuvent souvent être cachées, M. Summers a déclaré que “cela pourrait ne pas être réalisable”.

Les États-Unis espèrent avoir un accord en place d’ici le 5 décembre, lorsque l’interdiction de l’Union européenne entrera en vigueur, mais de nombreux détails restent en suspens, notamment le prix auquel le pétrole russe serait plafonné.

Les responsables du Trésor ont déclaré que le prix serait fixé suffisamment haut pour que la Russie soit incitée à continuer à produire. Certains analystes des matières premières ont indiqué une fourchette de 50 à 60 dollars le baril comme objectif probable, ce qui est bien inférieur au prix actuel d’environ 100 dollars le baril.

Mais un gros joker est la façon dont la Russie pourrait réagir, y compris si elle riposte de manière à faire monter les prix.

La gouverneure de la banque centrale russe, Elvira Nabiullina, a déclaré le mois dernier qu’elle pensait que la Russie ne fournirait pas de pétrole aux pays qui imposent un plafond et a prédit que cela entraînerait une hausse des prix du pétrole dans le monde. D’autres responsables russes ont suggéré que le pays ne vendrait pas de pétrole à des prix inférieurs à ses coûts de production.

Dans un rapport du mois dernier, les analystes de JP Morgan ont prédit que si la Russie ne coopère pas avec un plafonnement des prix, trois millions de barils de pétrole russe par jour pourraient être retirés des marchés mondiaux, faisant grimper les prix jusqu’à 190 dollars le baril. Limiter la production indéfiniment endommagerait ses puits, ont-ils déclaré, mais la Russie pourrait gérer un arrêt temporaire tout en préservant ses finances.

Paul Sheldon, conseiller géopolitique en chef pour S&P Global Commodity Insights, a déclaré qu’un plafonnement réussi pourrait être le meilleur espoir de stabiliser les prix du pétrole une fois que l’interdiction de l’Union européenne entrera en vigueur. Il a déclaré qu’il était peu probable que la Russie, qui a restreint les flux de gaz naturel vers certaines parties de l’Europe en représailles aux sanctions, freine les exportations de pétrole en raison de son importance pour son économie.

“Notre hypothèse est que la Russie ne réduira pas la production”, a déclaré M. Sheldon.

Brian O’Toole, un ancien conseiller du bureau du Trésor chargé du contrôle des avoirs étrangers, a déclaré que même un bref arrêt des exportations de pétrole russe pourrait déstabiliser les marchés. Mais il a ajouté que l’invasion de l’Ukraine par la Russie démontre qu’elle est prête à prendre des mesures contraires à sa fortune économique.

“Cela suppose que Poutine est un acteur économique rationnel”, a déclaré M. O’Toole, chercheur principal non résident au Conseil de l’Atlantique qui travaille dans le secteur des services financiers, à propos de la coopération de la Russie avec un plafonnement des prix. “Si tel était le cas, il n’aurait pas envahi l’Ukraine en premier lieu.”

Mais les partisans pensent que si l’Union européenne interdit les transactions d’assurance, un plafonnement des prix du pétrole pourrait être la meilleure chance d’atténuer les retombées économiques.

John E. Smith, ancien directeur de l’unité de contrôle des actifs étrangers, a déclaré que la clé est de s’assurer que les sociétés de services financiers et les assureurs maritimes ne sont pas responsables de la vérification de chaque transaction pétrolière, ainsi que de fournir des conseils sur le respect des sanctions.

“La question est de savoir si suffisamment de juridictions s’accorderont sur les détails pour faire avancer les choses”, a déclaré M. Smith, qui est maintenant codirecteur de la pratique de sécurité nationale de Morrison & Foerster. “S’ils le font, cela pourrait être une victoire pour tout le monde sauf la Russie.”

Matina Stevis-Gridneff a contribué aux reportages de Bruxelles.