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NEW YORK (Reuters) – Sean Hernandez dit qu'il se couvre la bouche et le nez avec un t-shirt ou une serviette lorsqu'il quitte sa cellule, la seule défense qu'il peut improviser contre l'épidémie de coronavirus qui traverse désormais le système pénitentiaire de Rikers Island à New York.

La propagation du coronavirus s'accélère dans les prisons et les prisons américaines

PHOTO DE DOSSIER: Des panneaux sont visibles à l'extérieur de Rikers Island, un établissement pénitentiaire, où de nombreux cas de coronavirus (COVID-19) ont été confirmés dans le Queens, New York City, États-Unis, le 22 mars 2020. REUTERS / Andrew Kelly

Les détenus n'ont pas accès à des gants ou à des masques appropriés et n'ont que de l'eau froide pour se laver les mains, a déclaré Hernandez, qui a été reconnu coupable de tentative de meurtre et a purgé huit ans. Il a dit que les détenues ont regardé jeudi un gardien tousser, ses joues sont devenues rouges et elle s'est effondrée au sol.

"Nous plaidons auprès des officiers" pour de meilleures défenses, a-t-il dit. «Ils haussent juste les épaules. En fin de compte, nous ne sommes que des détenus, des citoyens de seconde zone. Nous sommes comme du bétail. ”

Samedi, au moins 132 détenus et 104 membres du personnel des prisons de New York avaient été testés positifs pour COVID-19, la maladie causée par le coronavirus. Le virus semble se propager rapidement dans un système carcéral réputé pour ses blocs cellulaires surpeuplés. Le département correctionnel de la ville a déclaré qu’il prenait de nombreuses mesures pour protéger les détenus et a refusé de commenter le récit de Hernandez sur l’effondrement d’un gardien infecté.

Aux États-Unis, les prisons et les prisons signalent une propagation accélérée de la nouvelle maladie et adoptent une approche variée pour protéger les détenus dont ils ont la charge. Des milliers de détenus sont libérés de détention, dans certains cas avec peu ou pas de dépistage médical pour déterminer s'ils peuvent être infectés par le coronavirus et risquent de se propager dans la communauté, a révélé Reuters.

Depuis le 22 mars, les prisons ont signalé à 226 détenus et 131 membres du personnel des cas confirmés de COVID-19, selon une enquête Reuters sur les villes et les comtés qui gèrent les 20 plus grandes prisons américaines. Les chiffres sont presque certainement un sous-dénombrement étant donné la propagation rapide du virus. Les points chauds incluent la prison du comté de Cook à Chicago, en Illinois. Depuis que le premier cas y a été confirmé dimanche, le virus a infecté 89 détenus et neuf employés. Les résultats des tests sont attendus pour 92 autres détenus.

Les défenseurs des détenus, les responsables locaux et les défenseurs publics exhortent les prisons et les prisons à accélérer la libération des détenus. Les prisons détiennent généralement des personnes pendant des périodes relativement courtes en attendant leur procès. Ils ont plus de latitude pour réduire la population que les prisons d'État ou fédérales, dont les détenus ont été condamnés et condamnés.

«Nous sommes loin du taux de libération que nous devons voir pour arrêter la propagation de COVID-19», a déclaré Udi Ofer, directeur de la division de la justice à l'American Civil Liberties Union. «Chaque jour où les représentants du gouvernement n'agissent pas est un autre jour où des vies sont mises en danger.»

Certains groupes repoussent. Le groupe de défense des droits des victimes Marsy's Law, du nom de la sœur assassinée du milliardaire Henry Nicholas, a critiqué les libérations, disant que les victimes de crimes devraient être notifiées avant que les personnes qui les ont commises soient libérées – un processus qui pourrait retarder de plusieurs semaines la libération de certains détenus. ou des mois. Cependant, les responsables de la surveillance des libérations à New York, Los Angeles, Houston et dans d'autres grandes villes disent qu'ils ne libèrent que des délinquants non violents de faible intensité.

La ville de New York a libéré environ 450 détenus de ses prisons depuis le week-end dernier alors qu'elle se démène pour contenir le virus, qui a tué plus de 28 300 personnes, dont plus de 2 050 aux États-Unis.

L’organe indépendant de contrôle des prisons de la ville, le Conseil de correction, a identifié environ 2 000 personnes susceptibles d’être libérées – y compris des détenus âgés de 50 ans et plus, des délinquants infirmes, non violents et de bas niveau ou des personnes emprisonnées pour violation de la libération conditionnelle. La ville a refusé de divulguer le nombre de détenus qu'elle a testés pour le virus.

Vendredi, le gouvernement de l'État de New York a identifié 1 100 contrevenants à faible niveau de libération conditionnelle pour une libération immédiate, dont 400 dans les prisons de New York. "Des centaines d'autres seront bientôt libérés", a déclaré Colby Hamilton, porte-parole du maire.

«IL N'Y A PAS DE PROTECTION»

Les États-Unis comptent plus de personnes derrière les barreaux que tout autre pays, une population totale incarcérée de près de 2,3 millions en 2017, dont près de 1,5 million dans les prisons d'État et fédérales et 745 000 autres dans les prisons locales, selon le Bureau of Justice Statistics des États-Unis.

Un détenu libéré lundi de Rikers Island a déclaré que des personnes malades et en bonne santé se mêlaient souvent librement à l'intérieur de la prison. Après qu'un diagnostic de COVID-19 a été diagnostiqué chez un prisonnier et un gardien de son quartier, le détenu a déclaré qu'il avait commencé à passer plus de temps dans sa cellule de deux hommes. Mais il devait encore faire la queue avec d'autres détenus à la fenêtre des médicaments pour obtenir sa dose quotidienne de méthadone, un traitement contre la toxicomanie.

«Il n'y a pas de protection», a déclaré le détenu de 32 ans, qui a parlé sous couvert d'anonymat. "Vous voulez vous éloigner des gens mais vous ne pouvez pas."

Le Département correctionnel de la ville de New York a déclaré qu'il avait pris des mesures pour lutter contre l'épidémie, notamment en distribuant des masques aux détenus dans les zones où quelqu'un avait un test positif pour COVID-19, en favorisant la distance entre les détenus, en nettoyant les cellules et en fournissant du savon.

«Le Département de la correction fait tout ce qui est en notre pouvoir pour héberger les personnes sous notre garde en toute sécurité et dans des conditions humaines dans le contexte de la crise COVID-19», a déclaré Peter Thorne, sous-commissaire à l'information du public.

Certaines prisons libèrent des détenus qui peuvent être malades. À Marietta, en Géorgie, Aubrey Hardyway, 21 ans, a développé une toux, des maux de tête, des maux de gorge et une fièvre de 103 degrés alors qu'il était détenu au centre de détention pour adultes du comté de Cobb pour vol. "Je ne pouvais tout simplement pas le supporter, je me sentais mal", a-t-il déclaré.

Quatre jours après être tombé malade, Hardyway dit qu'il a été testé pour la grippe et l'angine streptococcique. Lorsque les deux sont revenus négatifs, il a été emmené dans un hôpital voisin pour des analyses de sang et d'autres tests. Hardyway dit qu'on ne lui a jamais dit s'il avait été testé pour le coronavirus. Un médecin a exhorté les députés à mettre Hardyway en quarantaine, dit-il, mais il a été libéré quelques heures plus tard après son retour en prison et ses amis ont payé sa caution.

Hardyway dit qu'il pense qu'il aurait pu exposer des camarades de cellule et des gardes qui étaient en contact avec lui. Au moins un adjoint a été testé positif au virus et un second a été mis en quarantaine après avoir montré des symptômes, selon deux sources proches des opérations de la prison.

Le bureau du shérif du comté de Cobb n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Les prisons rapportent qu'elles adoptent différentes tactiques pour empêcher le virus d'entrer. Certains filtrent les nouveaux détenus avant même qu'ils ne soient réservés, prenant leur température à l'intérieur des voitures de police ou des garages. Certains mettent en quarantaine les nouveaux arrivants jusqu'à ce qu'ils soient médicalement autorisés à rejoindre la population générale. Certains ne font rien.

Les gardiens de prison fédéraux ont demandé l'autorisation de porter des masques de service, bien que le Bureau des prisons ait jusqu'à présent décliné, a déclaré Sandy Parr, vice-président du syndicat qui représente les travailleurs des prisons fédérales. Le Bureau des prisons n'a pas répondu à une demande de commentaires. Quatorze détenus fédéraux et 13 membres du personnel ont été testés positifs pour le virus, a indiqué le bureau sur son site Internet.

Une pandémie pourrait être «très dangereuse pour notre population carcérale», a déclaré Parr.

Certains tribunaux commencent à s'entendre: un juge fédéral a ordonné jeudi soir aux autorités fédérales de libérer immédiatement 10 personnes qui étaient détenues dans les prisons de comté du New Jersey pendant que leurs affaires d'immigration étaient en cours. La juge de district américaine Analisa Torres a statué que chaque détenu «fait face à un risque imminent de mort ou de blessures graves en détention d'immigration» en raison de l'épidémie.

DES MILLIERS SONT LIBÉRÉS

Les libérations des détenus sont conduites par des juges, des défenseurs publics, des procureurs et des ordres occasionnels de dirigeants politiques. Le juge en chef du New Jersey a ordonné la libération de 1 000 détenus dans tout l’État au début de la semaine, afin de prévenir les décès derrière les barreaux.

Le comté de Los Angeles a libéré au moins 1 700 détenus condamnés à moins de 30 jours de prison. Dans le comté de Santa Clara en Californie, les autorités ont réduit la population carcérale d'au moins 400 personnes en libérant certaines personnes, en retardant les peines et d'autres mesures. Le comté de Harris, au Texas, qui comprend Houston, a réduit sa population carcérale d'au moins 500.

Dans certains comtés, la police publie des citations pour des délits mineurs au lieu d'arrêter des personnes. La mise en liberté des détenus en liberté provisoire est une autre stratégie pour tenter de limiter la propagation du virus dans des établissements surpeuplés et souvent insalubres, où la qualité des soins médicaux varie considérablement. Certains craignent que le taux de désabonnement des détenus – couplé au brassage constant d'agents venant de l'extérieur – ne propage la maladie dans les prisons et les communautés.

Parmi une douzaine de grandes prisons américaines interrogées par Reuters, il n'existait pas d'approche uniforme pour empêcher un détenu infecté de propager le coronavirus dans une communauté.

Certaines juridictions ont filtré les détenus avant de les laisser sortir. D'autres, comme l'établissement correctionnel du comté de King à Washington, ne l'ont pas fait.

«Pour le moment, il n'y a pas de filtrage amélioré des détenus lors de leur libération, à moins qu'il n'y ait un certain type de problème médical ou psychiatrique préexistant», a déclaré le capitaine David Weirich du département de détention pour adultes et pour mineurs du comté de King, où au moins un détenu correctionnel officier a testé positif pour le coronavirus selon le comté.

En Ohio, le Hamilton County Justice Center vérifie la température de tous les détenus libérés avant leur départ. À l'établissement correctionnel John E. Polk de Seminole, en Floride, si un détenu présente des signes de maladie, il est référé à un fournisseur de soins médicaux externe. D'autres prisons offrent de la documentation sur COVID-19 aux détenus sortants.

Les détenus des prisons fédérales ont déclaré que certains services religieux avaient été annulés, ainsi que les programmes d'éducation et la plupart des visites.

"Si le virus pénètre ici, et nous nous y attendons tous, nous sommes condamnés", a déclaré Steven Jones, un détenu de 55 ans dans une prison fédérale de Littleton, au Colorado.

Ned Parker et Grant Smith ont rapporté de New York. Linda So et Brad Heath ont rapporté de Washington. Reportage supplémentaire de Peter Eisler, Beatrix Lockwood et Karen Freifeld. Montage par Jason Szep

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