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Un homme masqué marche à côté d'une pancarte disant "Tout type de masque vendu" dans une pharmacie de Siam Square, Bangkok. Comme de nombreux endroits, Bangkok fait face à une pénurie de masques chirurgicaux de protection en raison de l'apparition d'un nouveau coronavirus à Wuhan, en Chine.

Patipat Janthong | Images SOPA | LightRocket via Getty Images

Les épidémiologistes et les experts en maladies infectieuses ont mis en garde contre la panique irrationnelle alors que le nombre de cas liés au nouveau coronavirus en Chine continue d'augmenter. Certains ont même averti que la ruée généralisée pour les masques faciaux était injustifiée.

En fait, ils ont averti que le comportement de thésaurisation de ceux qui ne présentent pas de symptômes respiratoires a suscité des inquiétudes dans les milieux médicaux, il pourrait y avoir une pénurie possible d'équipements de protection individuelle dans les semaines à venir.

"Les achats de panique de masques faciaux dans les pays à faible risque comme les États-Unis ne sont pas justifiés. Les gens qui sont bien devraient s'abstenir de thésauriser les masques" au cas où "ils en auraient besoin, car cela peut conduire à un manque de masques dans les environnements qui ont vraiment besoin », a déclaré Annelies Wilder-Smith, professeur de maladies infectieuses émergentes à la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

"Bien que nous devions prendre l'épidémie au sérieux, nous ne devons pas paniquer et nous comporter d'une manière disproportionnée à la menace à laquelle nous sommes confrontés", a déclaré Wilder-Smith, qui était clinicien de première ligne à l'hôpital Tan Tock Seng de Singapour pendant les graves épidémie de syndrome respiratoire aigu en 2003.

Aux États-Unis et au Canada – à l'autre bout du monde depuis l'épicentre du nouveau coronavirus à Wuhan, en Chine – les principaux détaillants et magasins de fournitures médicales signalent des pénuries de masques médicaux depuis le début de cette semaine. Cela survient même si le nombre de cas confirmés dans les deux pays reste relativement faible – six cas aux États-Unis et trois au Canada.

À Singapour, où le nombre de cas est passé à 13 la semaine dernière, la pénurie de masques faciaux a incité des centaines de vendeurs en ligne à augmenter leurs prix – certains jusqu'à 20 fois. Cette semaine, le gouvernement a réprimé les détaillants qui tentaient de profiter de la pénurie, alors que les dirigeants du pays exhortaient les vendeurs à ne pas profiter de la situation et à augmenter les prix de manière déraisonnable.

Depuis que les premiers cas ont été signalés en décembre dernier à Wuhan, une plaque tournante des transports et la capitale de la province chinoise du Hubei, environ 9 800 cas ont été confirmés dans le monde. Vendredi (31 janvier), la Chine a rapporté que 213 personnes étaient mortes du virus jusqu'à présent. Aucun décès n'a été signalé en dehors de la Chine.

Brouillez-vous pour les masques

L'Organisation mondiale de la santé a déclaré jeudi que l'épidémie était une urgence sanitaire mondiale.

Alors que les pays du monde entier protègent contre l'épidémie virale, la ruée vers les masques faciaux comme forme d'aide psychologique est "tout à fait compréhensible", a déclaré William Schaffner, expert en maladies infectieuses au centre médical de l'Université Vanderbilt à Nashville.

"Pour beaucoup d'entre nous, la grippe est un démon familier. En revanche, ce coronavirus est nouveau et quelque peu mystérieux", a-t-il déclaré. "Même les experts disent qu'ils ne savent pas grand-chose à ce sujet. Les gens veulent trouver un moyen de contrôler la situation, d'où la ruée vers les masques."

Des informations préliminaires suggèrent que le nouveau coronavirus peut entraîner une pneumonie et même la mort, en particulier chez les personnes âgées et celles ayant des problèmes de santé préexistants. Cependant, les différents modes de transmission restent à déterminer définitivement. De nombreuses caractéristiques du virus et son impact restent également flous.

Les gens paniquent et acheter un masque est un moyen de se prendre en main et de faire quelque chose. Mais la situation pourrait s'envenimer et les magasins à court de masques peuvent faire paniquer encore plus les autres.

Amesh Adalja

boursier au Johns Hopkins University Center for Health Security

Cependant, Schaffner a averti que si les masques et autres équipements médicaux continuaient d'être balayés des étagères à un tel rythme, les agents de santé qui en auraient besoin seraient les plus à risque. "Mes collègues de la lutte contre les infections aux États-Unis ont exprimé leur inquiétude face à la pénurie d'équipements de protection tels que masques, blouses et gants, peut-être dans une semaine ou deux", a-t-il déclaré.

La panique engendre la panique

Amesh Adalja, chercheur principal au Johns Hopkins University Center for Health Security, a rappelé un phénomène similaire lors de l'épidémie d'Ebola en 2014, lorsque le grand public s'est empressé d'acheter des combinaisons, ce qui a entraîné des contraintes d'approvisionnement.

"Les gens paniquent et acheter un masque est un moyen de prendre les choses en main et de faire quelque chose. Mais la situation pourrait empirer, et les magasins à court de masques peuvent faire paniquer encore plus les autres", a-t-il déclaré.

Une dame vue dans son masque alors que des centaines de personnes attendent dans une file d'attente pour acheter des masques chirurgicaux dans un magasin Bonjour Cosmetics.

Keith Tsuji | Images SOPA | LightRocket via Getty Images

En outre, il existe peu de données sur la question de savoir si l'utilisation de masques faciaux dans un cadre communautaire aide à prévenir l'infection par des virus respiratoires, a déclaré Marybeth Sexton, professeur adjoint de médecine à l'Université Emory en Géorgie. "Il serait probablement plus avantageux de se concentrer sur les choses que nous savons aider – comme le lavage fréquent des mains, éviter de toucher votre visage et ne pas sortir en public si vous êtes malade", a-t-elle déclaré.

La plupart des données suggérant que le port d'un masque peut aider à prévenir les infections se produisent dans les établissements de soins de santé institutionnalisés, où du personnel qualifié et d'autres mesures de contrôle des infections sont en place.

Pour ceux qui souffrent de symptômes respiratoires, le port d'un masque peut les empêcher de tousser ou d'éternuer des particules infectieuses dans leur environnement, a déclaré Sexton, mais peu de choses ont été établies sur la façon dont les masques faciaux standard peuvent empêcher ceux qui vont bien d'être infectés.

Schaffner a ajouté qu'il est "frappant" que les Centers for Disease Control and Prevention aux États-Unis ne recommandent pas l'utilisation de masques à des fins préventives.

"Le virus ne se propage pas dans la communauté en général", a déclaré jeudi Nancy Messonnier, directrice du Centre national de vaccination et des maladies respiratoires. "Nous ne recommandons pas systématiquement l'utilisation de masques faciaux par le public pour prévenir les maladies respiratoires. Et nous ne le recommandons certainement pas pour le moment pour ce nouveau virus."

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