La paix pandémique donne un nouveau souffle aux tortues sénégalaises menacées

Sur un rivage éclairé par la lune au Sénégal, la promenade nocturne de Djibril Diakhaté s’est arrêtée de manière inattendue lorsque sa torche a révélé plus de 140 bébés tortues sortant de leur nid et courant vers l’océan scintillant. « Tortues ! » a crié Diakhaté en sautant et en applaudissant. Le barman de 47 ans patrouille cette plage jusqu’à 75 nuits par an, le temps d’incubation maximum pour les tortues vertes, pour éloigner les prédateurs de leurs nids jusqu’à ce que les œufs soient prêts à éclore. « J’ai toujours été affecté par la naissance de ces tortues », a-t-il déclaré. « La première fois que j’ai assisté à une éclosion, j’ai pleuré sur ces créatures de Dieu. »

Des milliers de tortues pondent chaque année le long des côtes d’Afrique de l’Ouest, mais les nuits comme celles-ci sont devenues rares à Guereo, le village balnéaire où vit Diakhaté.

L’augmentation de la pêche, du tourisme et de la construction ont laissé moins de zones de nidification sûres pour les tortues du Sénégal, qui sont répertoriées comme menacées par l’Union internationale pour la conservation de la nature.

Seules deux ou trois tortues ont pondu leurs œufs à Guereo ces dernières années, alors que des dizaines l’ont fait il y a une génération, a déclaré Diakhaté.

Mais les plages sont devenues plus calmes pendant la pandémie de COVID-19. Quinze tortues ont niché sur la plage de Guereo la saison dernière, contre deux l’année précédente, selon les archives du ministère de l’Environnement.

La vague était si forte que Diakhaté a dû déménager son restaurant – nommé « The Turtle Nest » – après qu’une mère tortue ait pondu ses œufs derrière le bar.

Saliou Mbodji, président de la zone de protection marine de la Somone à proximité, attribue le changement aux restrictions COVID-19 qui ont interrompu la pêche et le tourisme locaux pendant une grande partie de 2020.

« Il n’y avait pas beaucoup de monde sur les plages ou dans les hôtels », a déclaré Mbodji. « Il y avait moins de lumière, donc plus de tortues sont venues pondre sur les plages. »

Au fur et à mesure que les gens sont revenus sur les plages, les tortues se sont à nouveau retirées. Sept nids ont été découverts près de Guereo cette saison, soit deux fois moins que l’an dernier.

Si les taux de nidification tombent aux niveaux d’avant la pandémie, l’écosystème pourrait être endommagé de façon permanente, ont déclaré des chercheurs du groupe de conservation Oceanium à Dakar, qui fournissent des cages de protection pour protéger les nids des prédateurs.

« [Turtles] régulent les algues marines en les mangeant, et les algues marines dépendent d’autres espèces comme le thon, le homard et les crevettes », a déclaré Charlotte Thomas, responsable du projet tortues d’Oceanium.

« Si ces tortues disparaissaient, cela créerait un déséquilibre dans la chaîne alimentaire et menacerait l’ensemble de l’écosystème. »

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