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NEW ORLEANS (Reuters) – La Nouvelle-Orléans s'apprête à subir de graves inondations. Les habitants de la région ont été sommés d'assister à une tempête tropicale croissante dans le golfe du Mexique. Ils devraient atterrir vendredi ou tôt samedi, lors du premier ouragan de l'Atlantique.

La Nouvelle-Orléans se prépare à l'inondation, Trump déclare l'urgence devant la tempête Barry

Une vue du centre-ville de la Nouvelle-Orléans illustrée avec le fleuve Mississippi alors que la tempête tropicale Barry approche de la terre ferme à la Nouvelle-Orléans, Louisiane, États-Unis le 11 juillet 2019. REUTERS / Jonathan Bachman

Le président américain Donald Trump a déclaré l'état d'urgence pour l'État de Louisiane tard jeudi, quelques heures après la réduction de moitié de la production de pétrole de la région, alors que les sociétés énergétiques évacuaient des installations de forage en mer et une raffinerie côtière.

La tempête tropicale Barry soufflait des vents soutenus maximums de 50 milles à l'heure (85 km / heure) tôt vendredi.

Les autorités surveillaient de près le système de digues construit pour contenir les inondations le long du cours inférieur du Mississippi, qui serpente au cœur de la Nouvelle-Orléans et dépasse le niveau d'inondation depuis six mois.

On prévoyait que Barry provoquerait une onde de tempête côtière dans l'embouchure de la rivière qui pourrait pousser sa crête à 19 pieds (5,9 m) samedi – un pied plus bas que prévu initialement, mais toujours le plus haut niveau depuis 1950 et dangereusement proche du sommet de les levées de la ville.

Les météorologues ont prédit entre 25 et 50 cm de pluie sur une grande partie de la côte du golfe, vendredi et samedi.

Le choc de la tempête devait contourner le bord ouest de la Nouvelle-Orléans au lieu de frapper directement. Le maire de la Nouvelle-Orléans, LaToya Cantrell, a déclaré que la ville n'avait ordonné aucune évacuation volontaire ou obligatoire, mais a ajouté que 48 heures de fortes pluies pourraient submerger les pompes conçues pour purger les rues et assécher le trop-plein d'eau dans la ville basse.

Les pompes fonctionnaient déjà à plein régime après les fortes pluies qui ont inondé les rues mercredi, a-t-elle déclaré.

Le gouverneur de la Louisiane, John Bel Edwards, a averti: "Plus nous aurons d'informations, plus nous nous inquiétons du fait qu'il s'agira d'un épisode de pluie extrême."

Les responsables du Corps of Engineers de l'armée américaine, qui maintient les digues, ont insisté sur le fait qu'aucune violation significative des digues de 20 pieds de hauteur à la Nouvelle-Orléans n'était probable.

Certains habitants, rappelant les inondations meurtrières et dévastatrices provoquées par l’ouragan Katrina en 2005, ont déclaré qu’ils étaient déterminés à se protéger du danger.

«C’est vraiment la rivière qui nous inquiète», a déclaré Betsey Hazard, qui vit avec son mari, Jack, et leurs deux jeunes enfants à un pâté de maisons du Mississippi. Elle a dit que la famille était en train de faire ses bagages et se dirigeait vers l'État voisin du Mississippi pour surmonter la tempête.

"Ils disent que la rivière ne sera pas inondée à la Nouvelle-Orléans, mais nous avons un enfant de 5 ans et un de 10 mois, et nous ne voulons pas prendre de risque."

D'autres ont afflué dans les supermarchés pour acheter de l'eau en bouteille, de la glace, des snacks et de la bière, regorgeant de magasins d'épicerie si nombreux que certains magasins ont manqué de chariots de magasinage.

Dans toute la ville, les automobilistes ont laissé des voitures garées sur les bandes de chaussée médianes surélevées, dans l’espoir que l’altitude supplémentaire les protégerait des inondations.

Un avertissement de tempête tropicale a été publié jeudi après-midi pour la métropole de la Nouvelle-Orléans, ainsi qu'un avertissement d'ouragan pour une portion de la côte de la Louisiane, au sud de la ville.

Une vue du haut de la digue qui protège la neuvième salle du canal industriel est illustrée alors que la tempête tropicale Barry s’approche des terres à la Nouvelle-Orléans, Louisiane, États-Unis, le 11 juillet 2019. REUTERS / Jonathan Bachman

Des ordres d'évacuation obligatoires ont été émis pour les zones de la paroisse de Plaquemines situées au-delà des digues au sud-est de la ville, ainsi que pour les communautés de faible altitude situées dans la paroisse de Jefferson, au sud-ouest.

Barry sera considéré comme un ouragan lorsque les vents soutenus souffleront à 74 km / h (119 km), ce qui pourrait se produire tard vendredi ou tôt samedi, alors que son centre devrait être proche du littoral de la Louisiane, a annoncé le National Weather Service. On prévoit un affaiblissement après le déplacement de Barry vers l’intérieur des terres.

Reportage de Kathy Finn; Autres reportages de Gabriella Borter et Jonathan Allen à New York et de Rich McKay à Atlanta; Écrit par Scott Malone et Steve Gorman; Édité par Raissa Kasolowsky

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