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(Reuters) – La Nouvelle-Orléans est en passe de devenir le prochain épicentre du coronavirus aux États-Unis, atténuant l'espoir que les villes moins densément peuplées et au climat plus chaud échapperaient au pire de la pandémie, et que les mois d'été pourraient la voir décliner.

La Nouvelle-Orléans émerge comme prochain épicentre du coronavirus, menaçant le reste du Sud

Un homme passe devant une entreprise de la rue Frenchmen, à la suite de l'épidémie de coronavirus (COVID-19), à La Nouvelle-Orléans, en Louisiane, aux États-Unis, le 25 mars 2020. REUTERS / Jonathan Bachman

Le sort de la Nouvelle-Orléans – avec le taux de croissance le plus élevé au monde dans les cas de coronavirus – fait également craindre que la ville ne devienne un puissant catalyseur pour propager le virus dans le sud du pays. Les autorités ont averti que le nombre de cas à la Nouvelle-Orléans pourrait submerger ses hôpitaux d'ici le 4 avril.

La Nouvelle-Orléans est la plus grande ville de Louisiane, l'État avec le troisième plus grand nombre de cas de coronavirus aux États-Unis par habitant après les principaux épicentres de New York et de Washington.

Le taux de croissance en Louisiane dépasse tous les autres, selon une analyse des données mondiales réalisée par l'Université de Louisiane à Lafayette, le nombre de cas augmentant de 30% dans les 24 heures avant midi mercredi. Mardi, le président américain Donald Trump a publié une déclaration fédérale majeure en cas de catastrophe pour l'État, libérant des fonds et des ressources fédéraux.

À ce jour, quelque 70% des 1 795 cas confirmés de la Louisiane se trouvent dans la région métropolitaine de la Nouvelle-Orléans.

Le coupable de la propagation rapide du coronavirus dans le Big Easy? Certains blâment le carnaval.

"Le Mardi Gras a été la tempête parfaite, il a fourni les conditions parfaites pour la propagation de ce virus", a déclaré le Dr Rebekah Gee, qui jusqu'en janvier était le secrétaire à la Santé de la Louisiane et dirige maintenant la division des services de santé de la Louisiana State University.

Elle a noté que Fat Tuesday était tombé le 25 février, alors que le virus était déjà aux États-Unis, mais avant que les Centers for Disease Control and Prevention et les dirigeants nationaux aient sonné l'alarme auprès du public américain.

"La Nouvelle-Orléans a eu son niveau de célébration normal, qui impliquait des gens rassemblés dans une grande foule et quelque 1,4 million de touristes", a déclaré Gee. «Nous avons partagé des verres. Nous avons partagé l'espace de l'autre dans la foule. Les gens étaient en contact étroit pour attraper des perles. Il est maintenant clair que les gens ont également attrapé un coronavirus. »

Gee a déclaré que le taux de croissance explosif du coronavirus dans la ville portuaire du Mississippi signifie «qu'il est en passe de devenir l'épicentre de l'épidémie aux États-Unis».

RÉSILIENT, MAIS Méfiant

Le Dr Peter Hotez est le doyen de l'École nationale de médecine tropicale du Baylor College, un scientifique des vaccins de renom et un expert de la pandémie de coronavirus.

Il a déclaré que l'étreinte du virus à la Nouvelle-Orléans était profondément inquiétante et pourrait être le signe avant-coureur d'une pire traversée du sud et de villes moins densément peuplées et plus chaudes à travers l'Amérique.

"Certaines recherches et données suggèrent qu'un temps plus chaud et plus humide pourrait ralentir cette épidémie", a-t-il déclaré. "Le fait que cela se soit produit sur la côte du golfe du Mexique, qui a une partie de l'humidité et des températures plus élevées aux États-Unis, est une grave préoccupation."

Hotez a noté que davantage de recherches sur la façon dont le climat joue ou non un rôle dans la propagation de ce coronavirus doivent être effectuées, mais a reconnu que les experts espéraient que le temps chaud et les prochains mois d'été dans l'hémisphère nord seraient des tampons naturels contre lui.

«Si vous regardez cette épidémie, nous n’avons pas vu grand-chose dans les régions les plus chaudes du pays. Le Texas n'en a pas eu beaucoup. L'Arizona n'en a pas eu beaucoup. Puis tout d'un coup – bam! – il apparaît en force à la Nouvelle-Orléans », a-t-il déclaré. "Nous devons suivre cette tendance de près."

Le lancement d'un épicentre de coronavirus entièrement nouveau signifie que les États-Unis pourraient bientôt être confrontés à plusieurs points chauds à la fois, a déclaré Hotez – un scénario du pire qui pourrait paralyser les systèmes de santé.

Si les prévisions étaient correctes, les hôpitaux de la Nouvelle-Orléans auraient du mal à gérer la semaine dernière, a déclaré mercredi le gouverneur John Bel Edwards lors d'une conférence de presse.

"La trajectoire de la croissance de nos cas continue d'être très alarmante", a déclaré Edwards. "Nous avons un long chemin à parcourir."

La Nouvelle-Orléans pourrait bien être le premier domino majeur à tomber dans le sud, déclenchant une réaction en chaîne dans d'autres zones métropolitaines de la région, a déclaré Hotez.

C'est une grave préoccupation pour Houston, la quatrième plus grande ville du pays et un important centre pour l'industrie pétrolière. Les deux villes ont des liens historiquement forts renforcés par un afflux de résidents de la Nouvelle-Orléans à Houston après les ouragans Katrina et Harvey.

Sur le terrain dans le célèbre quartier français de la Nouvelle-Orléans, les habitants se sont déclarés préoccupés, mais le virus était une menace totalement différente des catastrophes naturelles qui frappent régulièrement la ville.

Jonathan Sanders, directeur général de la brasserie du quartier français Justine, âgé de 35 ans, a déclaré que la ville était calme et que les habitants respectaient largement les ordres des autorités de rester à l'intérieur.

La Nouvelle-Orléans émerge comme prochain épicentre du coronavirus, menaçant le reste du Sud
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«Il se passe toujours quelque chose à toute heure du jour ou de la nuit. Maintenant, sans tout, c'est très paisible », a-t-il dit. "Vous pouvez vous garer n'importe où dans le quartier français."

Le virus, a déclaré Sanders, était beaucoup plus facile à gérer que la mort et la destruction provoquées par l'ouragan Katrina en 2005, lorsque plus de 1 800 personnes sont mortes le long de la côte du Golfe.

"Quand vous pensez à la destruction totale de Katrina … c'était déchirant", a-t-il dit. "Nous sommes assez plus résistants que d'autres endroits qui n'ont pas eu autant de tragiques événements dans leur ville."

Reportage de Brad Brooks à Austin, Texas; Reportage supplémentaire par Jonathan Bachman à la Nouvelle-Orléans; Montage par Rosalba O'Brien

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