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La neuroscience derrière l’erreur du coût irrécupérable : une région cérébrale clé identifiée

Comment décider quand s’en tenir à un objectif ou quand l’abandonner pour une option potentiellement meilleure ? Des recherches récentes publiées dans Comportement humain a mis en lumière ce dilemme. L’étude révèle qu’une région cérébrale connue sous le nom de cortex préfrontal ventromédian (vmPFC) joue un rôle central dans notre tendance à rester engagé envers nos objectifs.

L’une des principales motivations de l’étude était de combler le fossé entre l’économie comportementale, qui fournit de nombreux exemples d’engagement excessif, et les neurosciences, qui peuvent offrir un aperçu des régions cérébrales et des processus impliqués. Des recherches antérieures ont montré que les gens s’en tiennent souvent aux objectifs qu’ils ont choisis en raison de préjugés émotionnels et cognitifs, mais les mécanismes cérébraux spécifiques à l’origine de ce comportement n’étaient pas bien compris. Les chercheurs ont émis l’hypothèse que le cortex préfrontal ventromédian (vmPFC) pourrait jouer un rôle central dans la médiation de l’engagement envers les objectifs en influençant l’attention et les processus de prise de décision.

« Les économistes et les psychologues s’intéressent souvent à la description de la manière dont les humains sont « irrationnels ». Un exemple en est le « biais des coûts irrécupérables », qui se produit lorsque les gens sont trop réticents à abandonner un objectif même s’il échoue. Nous souhaitions étudier comment ces tendances sont liées à des processus cérébraux qui pourraient réellement nous aider à fonctionner dans le monde réel », a expliqué l’auteur de l’étude Eleanor Holton, doctorante à l’Université d’Oxford.

Pour explorer cela, les chercheurs ont utilisé une approche à deux volets : l’IRM fonctionnelle (IRMf) et des études impliquant des patients présentant des lésions cérébrales. Ils ont recruté 30 participants pour l’étude IRMf et 26 patients pour l’étude sur les lésions.

Dans l’étude IRMf, les participants se sont engagés dans une tâche conçue pour imiter des scénarios de prise de décision réels. Il leur a été demandé de remplir des filets virtuels de fruits de mer, chaque filet représentant un objectif. Les participants pouvaient choisir parmi trois types de fruits de mer (crabe, poulpe et poisson), chacun associé à des quantités différentes affichées sous forme de barres à l’écran. Le défi était de décider s’il fallait continuer à enrichir le réseau actuel ou passer à un autre, sachant que changer de réseau signifierait perdre tous les progrès accumulés dans le réseau actuel.

La tâche a été menée en plusieurs phases. Initialement, les participants ont été formés en dehors du scanner, suivi d’une session principale à l’intérieur du scanner IRMf au cours de laquelle ils ont effectué 300 essais décisionnels. Ensuite, ils ont effectué 100 essais supplémentaires en dehors du scanner avec une tâche d’attention spatiale supplémentaire. Cette tâche spatiale obligeait les participants à se souvenir de l’emplacement des produits de la mer, en examinant plus en détail leur attention.

La configuration expérimentale garantissait que les valeurs des offres de fruits de mer variaient progressivement, avec des changements importants occasionnels pour simuler les fluctuations réelles de l’attractivité des objectifs. Cette configuration a permis aux chercheurs de modéliser différentes stratégies de décision et de comparer le comportement des participants à un modèle de prise de décision optimal.

L’analyse des données de l’IRMf a révélé que le vmPFC jouait un rôle crucial dans le suivi des progrès vers les objectifs et dans l’orientation de l’engagement. L’activité dans le vmPFC a été observée à la fois pendant la prise de décision et entre les décisions, ce qui suggère qu’elle aide à maintenir la concentration sur l’objectif actuel. Ceci a été confirmé par les résultats de la tâche d’attention spatiale, où les participants ont montré une meilleure mémoire des emplacements associés à leur objectif actuel par rapport aux objectifs alternatifs.

Fait intéressant, l’étude a révélé que les participants avaient tendance à trop s’engager envers leurs objectifs. Même lorsqu’un modèle optimal suggérait un changement, les participants persistaient plus que nécessaire. Ce biais en faveur de la persévérance était lié à une attention accrue axée sur un objectif, ce qui indique qu’à mesure que les gens progressent vers un objectif, leur concentration s’intensifie pour l’atteindre, ce qui les rend moins sensibles aux alternatives attrayantes.

Pour tester la causalité du rôle du vmPFC dans l’engagement envers un objectif, les chercheurs se sont tournés vers l’étude des lésions. Les patients présentant des dommages au vmPFC présentaient des biais de persistance significativement inférieurs à ceux des autres patients et des témoins sains. Ces patients étaient moins susceptibles de s’en tenir à un objectif échoué, ce qui suggère que le vmPFC est crucial pour le biais de persistance observé chez les individus en bonne santé.

« Nous constatons que certaines zones du cerveau sont nécessaires pour que les gens présentent des biais de coûts irrécupérables, c’est-à-dire une tendance à persister dans un objectif même s’il serait préférable de l’abandonner », a déclaré Holton à PsyPost. « Les patients présentant des lésions dans cette zone du cerveau sont plus flexibles lorsqu’il s’agit de passer à de meilleurs objectifs, mais ils sont également moins concentrés sur les objectifs qu’ils ont choisis. Bien que les patients souffrant de lésions cérébrales aient obtenu de meilleurs résultats que les personnes en bonne santé dans cette étude particulière, dans le monde réel, les biais de coûts irrécupérables sont susceptibles de nous aider à rester concentrés sur les objectifs que nous nous sommes fixés.

Malgré ces informations précieuses, l’étude avait ses limites. La taille de l’échantillon, en particulier dans l’étude des lésions, était relativement petite, ce qui pourrait limiter la généralisabilité des résultats. De plus, même si les tâches étaient conçues pour simuler une prise de décision réelle, il s’agissait toujours de tâches de laboratoire contrôlées.

L’étude ouvre plusieurs pistes de recherches futures. Une direction pourrait impliquer d’explorer comment les différences individuelles dans l’activité du vmPFC influencent la prise de décision dans divers contextes, tels que les investissements financiers ou les relations personnelles. De plus, étudier la manière dont d’autres régions du cerveau interagissent avec le vmPFC lors de la poursuite d’un objectif pourrait fournir une compréhension plus complète de la base neuronale de la prise de décision.

« Bien que nos travaux nous fournissent de bonnes preuves de la manière dont le cerveau pourrait être capable de trouver un équilibre entre la persistance et l’abandon d’objectifs, il sera tout aussi important d’établir toute pertinence clinique pour des troubles psychiatriques tels que le TDAH, où les gens sont souvent plus susceptibles de « abandonner » un objectif actuel ou un TOC, où les patients peuvent être trop persistants », a noté Holton.

L’étude, « L’engagement des objectifs est soutenu par vmPFC grâce à une attention sélective», a été rédigé par Eleanor Holton, Jan Grohn, Harry Ward, Sanjay G. Manohar, Jill X. O’Reilly et Nils Kolling.


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