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LOS ANGELES (Reuters) – Le retrait par la Chine de la comédie animée "South Park" des sites en ligne, au moment même où il abandonnait les émissions de basket-ball américaines, a mis en lumière une tension familière aux studios hollywoodiens: la nécessité de plaire aux autorités chinoises pour toucher le vaste public du pays.

La NBA et les épisodes de «South Park» mettent en lumière le dilemme chinois d'Hollywood

DOSSIER DE PHOTO: Les gens regardent un film au cinéma Oriental Metropolis du groupe Wanda avant son ouverture, à Qingdao, dans la province du Shandong, en Chine, le 27 avril 2018. REUTERS / Aly Song

Les sociétés de médias comptent sur la vente de billets en Chine, qui devrait devenir le plus grand marché du film au monde l’année prochaine, pour renforcer leurs résultats. Et certains films, tels que «Green Book», lauréat d'un Oscar, comptent sur les investissements chinois pour passer au grand écran.

Cela, conjugué à la limite imposée par la Chine à 34 films importés par an, a obligé les studios de cinéma et de télévision à concevoir leurs programmes de manière à satisfaire les censeurs chinois sans supprimer la liberté de création des producteurs et des écrivains.

"Ils ont essayé de le faire de manière à pouvoir gagner le plus d'argent possible en ayant accès au marché chinois, sans pour autant être embarrassés par les réactions négatives à la maison", a déclaré Stanley Rosen, professeur de sciences politiques à la Université de Californie du Sud.

Les créateurs de la comédie irrévérencieuse «South Park» ont visé cette approche, ainsi que la politique chinoise en matière de liberté d'expression, dans un épisode publié le 2 octobre intitulé «Band in China». Les épisodes de «South Park» ont ensuite été extraits du streaming chinois des sites.

L’émission a disparu à peu près au moment où la Chine a annoncé qu’elle ne diffuserait pas de matchs de la US National Basketball Association à la suite du tweet d’un dirigeant de Houston Rockets qui a soutenu les manifestations à Hong Kong.

Aucune de ces réactions ne devrait surprendre personne à Hollywood, a déclaré Lindsay Conner, un avocat basé à Los Angeles qui a représenté des sociétés chinoises aux États-Unis.

"L'épisode de" South Park "était à peu près aussi délibéré qu'une provocation possible", a déclaré Conner. «C’est ce qu’est« South Park ». La réponse des censeurs chinois était entièrement prévisible. "

POOH ET XI

La Chine a interdit le divertissement occidental par le passé. En août 2018, le pays a refusé l'entrée au film "Christopher Robin" de Walt Disney Co, dans lequel figurait Winnie l'Ourson. Le gouvernement n’a pas donné de raison, mais l’apparence de Pooh a été comparée à celle du président Xi Jinping, et le personnage a été utilisé comme symbole de résistance au gouvernement chinois.

«South Park» diffusait des services de télévision en streaming en Chine, un marché moins important pour Hollywood que celui du cinéma. Les ventes de billets de cinéma en Chine ont atteint 9 milliards de dollars en 2018. La société de conseil PwC prévoit que la Chine devancera les États-Unis et le Canada en tant que plus grand marché du film en 2020 avec des ventes atteignant 15,5 milliards de dollars en 2023.

Les entreprises chinoises investissent également une somme inconnue dans des films individuels tels que «Green Book», soutenu par Alibaba Pictures du groupe Alibaba. Tencent Holdings Ltd, une société chinoise spécialisée dans les médias sociaux et les jeux de hasard, est un co-financier du prochain «Terminator: Dark Fate», qui sera publié par Paramount Pictures. Paramount appartient à Viacom Inc, la même société qui distribue «South Park».

Désireux d'obtenir le feu vert des censeurs chinois, les studios hollywoodiens prennent des mesures pour ne pas irriter le gouvernement.

Le scénario de la comédie de science-fiction 2015 «Pixels», par exemple, met en scène une scène où des extraterrestres ont fait exploser la Grande Muraille de Chine, mais le film sorti en salles a épargné le point de repère.

Les cinéastes ont également enregistré des scènes en Chine et ajouté des intrigues où les personnages chinois sont des héros. Dans le film «The Martian» de 2015, l’agence spatiale chinoise aide à sauver un astronaute interprété par Matt Damon, qui se retrouve bloqué sur Mars.

Alors que Hollywood adapte depuis longtemps ses programmes au marché chinois, l’incident de la NBA met en évidence un risque relativement nouveau. Avec la prédominance des médias sociaux, les vedettes d’un film pourraient faire des commentaires offensants pour le gouvernement, a déclaré Marc Ganis, président de Jiaflix, une entreprise qui diffuse des films en Chine.

"Je vous assure que les studios sont attentifs", a déclaré Ganis.

"Ils sont également dans une position de non-victoire", a ajouté Ganis. «Ils ne peuvent pas dire à leur talent de ne pas dire des choses parce qu’ils se feront tarir pour cela. Ils doivent espérer que leur talent réfléchisse avant de tweeter. "

Reportage de Lisa Richwine; Reportage supplémentaire de Jill Serjeant; édité par Bill Tarrant et Cynthia Osterman

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