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CAPE CANAVERAL, Floride (Reuters) – SpaceX, la compagnie de fusée privée de l'entrepreneur milliardaire Elon Musk, devait lancer mercredi deux Américains en orbite depuis la Floride pour une mission qui marquerait le premier vol spatial d'astronautes de la NASA depuis le sol américain en neuf années.

La NASA s'apprête à reprendre le vol spatial humain depuis le sol américain avec le lancement historique de SpaceX

PHOTO DE FICHIER: Les équipages travaillent sur le SpaceX Crew Dragon, attaché à une fusée Falcon 9, car il se trouve à l'horizontale sur le Pad39A au Kennedy Space Center à Cape Canaveral, Floride, États-Unis, le 26 mai 2020. REUTERS / Steve Nesius

Une fusée SpaceX Falcon 9 devait décoller du Centre spatial Kennedy à 16 h 33. EDT (2033 GMT), lançant Doug Hurley et Bob Behnken lors d'un trajet de 19 heures à bord de la nouvelle capsule Crew Dragon de la société vers la Station spatiale internationale.

Ils devaient décoller de la même rampe de lancement utilisée par le dernier vol de la navette spatiale de la NASA, piloté par Hurley, en 2011. Le président Donald Trump et le vice-président Mike Pence devaient se rendre à Cape Canaveral en Floride pour voir le lancement en personne.

Les perspectives d'un décollage à l'heure dépendaient de la météo, les prévisionnistes lundi soir citant une probabilité de 40% que les tempêtes sur l'est de la Floride pourraient forcer un report. Si cela se produit, la prochaine fenêtre de lancement sera le samedi après-midi.

Une mission réussie atteindrait la priorité absolue de la NASA, comme l’a expliqué le chef de l’agence Jim Bridenstine, de reprendre les lancements d '«astronautes américains sur des fusées américaines depuis le sol américain». Au cours des neuf dernières années, les astronautes de la NASA ont dû faire du stop en orbite à bord du vaisseau spatial russe Soyouz.

Pour Musk, le lancement de jeudi représente une autre étape importante pour les fusées réutilisables que son entreprise a inventées pour rendre les vols spatiaux moins coûteux et plus fréquents. Ce serait également la première fois que des véhicules spatiaux développés commercialement – détenus et exploités par une entité privée plutôt que par la NASA – transportent des Américains en orbite.

La dernière fois que la NASA a lancé des astronautes dans l'espace à bord d'un tout nouveau véhicule, c'était il y a 40 ans au début du programme de navette.

Musk, l'entrepreneur de haute technologie né en Afrique du Sud qui a fait fortune dans la Silicon Valley, est également le PDG du constructeur automobile et fabricant de batteries Tesla Inc.

Hurley, 53 ans, et Behnken, 49 ans, des employés de la NASA sous contrat pour voler avec SpaceX, devraient rester à la station spatiale pendant plusieurs semaines, aidant une équipe en équipage restreint à bord du laboratoire orbital.

Le géant de l'aérospatiale Boeing Co, qui produit ses propres lanceurs spatiaux en concurrence avec SpaceX pour les activités de la NASA, devrait lancer son véhicule CST-100 Starliner avec des astronautes à bord pour la première fois l'année prochaine.

La NASA a accordé près de 8 milliards de dollars à SpaceX et Boeing combinés pour le développement des systèmes de lancement spatial rivaux.

Bridenstine a déclaré le vol habité SpaceX la semaine dernière après que la NASA et la société se soient réunies pour les vérifications techniques finales.

La société de fusées basée à Hawthorne, en Californie, fondée par Musk en 2002 et anciennement connue sous le nom de Space Exploration Technologies, n'a jamais transporté d'humains en orbite, seulement du fret.

L'année dernière, SpaceX a testé avec succès Crew Dragon sans astronautes lors de sa première mission orbitale dans la station spatiale, mais ce véhicule a été détruit le mois suivant lors d'un essai au sol lorsqu'une valve de son système d'abandon en vol a échoué, provoquant une explosion. L'enquête de neuf mois qui a suivi a pris fin en janvier.

Rapport de Joey Roulette à Cape Canaveral, en Floride; Écriture de Steve Gorman; Montage par Stephen Coates

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