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CAPE CANAVERAL, Floride (Reuters) – SpaceX, la société de fusée privée de l'entrepreneur milliardaire Elon Musk, a lancé samedi deux Américains en orbite depuis la Floride dans une mission qui marque le premier vol spatial d'astronautes de la NASA depuis le sol américain en neuf ans.

La NASA reprend les vols spatiaux humains depuis le sol américain avec le lancement historique de SpaceX

PHOTO DE FICHIER: Le vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon, au sommet d'une fusée Falcon 9, est connecté au bras d'accès de l'équipage et à la tour de lancement sur Pad39A au Kennedy Space Center à Cape Canaveral, Floride, États-Unis, le 29 mai 2020. REUTERS / Steve Nesius

Une fusée SpaceX Falcon 9 a décollé du Centre spatial Kennedy à 15 h 22. EDT (1922 GMT), lançant Doug Hurley et Bob Behnken lors d'un trajet de 19 heures à bord de la nouvelle capsule Crew Dragon de la société à destination de la Station spatiale internationale.

Crew Dragon s'est séparé de son booster du deuxième étage à 3h35 et est entré en orbite.

L'engin a été lancé à partir de la même plate-forme utilisée par le dernier vol de la navette spatiale de la NASA, piloté par Hurley, en 2011. Depuis lors, les astronautes de la NASA ont dû faire du stop en orbite à bord du vaisseau spatial russe Soyouz.

"C'est incroyable, la puissance, la technologie", a déclaré le président américain Donald Trump, qui était au Kennedy Space Center à Cape Canaveral en Floride pour le lancement, "c'était une belle vue à voir."

Mercredi, le premier essai de lancement de la mission a été annulé et il restait moins de 17 minutes au compte à rebours. Le temps a de nouveau menacé le lancement de samedi, mais s'est dégagé à temps pour commencer la mission.

Le chef de la NASA, Jim Bridenstine, a déclaré que la reprise des lancements d'astronautes américains sur des fusées de fabrication américaine à partir du sol américain était la priorité absolue de l'agence spatiale.

Pour Musk, le lancement représente une autre étape importante pour les fusées réutilisables que son entreprise a inventées pour rendre les vols spatiaux moins coûteux et plus fréquents. Et ce serait la première fois que des véhicules spatiaux développés commercialement – détenus et exploités par une entité privée plutôt que par la NASA – transportent des Américains en orbite.

La dernière fois que la NASA a lancé des astronautes dans l'espace à bord d'un tout nouveau véhicule, c'était il y a 40 ans au début du programme de navette spatiale.

Si la mission est à nouveau nettoyée, la prochaine fenêtre de lancement serait dimanche après-midi.

Musk, l'entrepreneur de haute technologie né en Afrique du Sud qui a fait fortune dans la Silicon Valley, est également PDG du constructeur automobile et fabricant de batteries Tesla Inc. Il a fondé Hawthorne, en Californie, SpaceX, officiellement connu sous le nom de Space Exploration Technologies, en 2002.

Hurley, 53 ans, et Behnken, 49 ans, des employés de la NASA sous contrat pour voler avec SpaceX, devraient rester à la station spatiale pendant plusieurs semaines, aidant une équipe en équipage restreint à bord du laboratoire orbital.

Boeing Co, qui produit son propre système de lancement en concurrence avec SpaceX, devrait piloter son véhicule CST-100 Starliner avec des astronautes à bord pour la première fois l'année prochaine. La NASA a octroyé près de 8 milliards de dollars à SpaceX et Boeing combinés pour le développement de leurs fusées rivales.

Trump a appelé le lancement au début, disant que finalement il y aurait des vols vers Mars. Il a été rejoint lors de la visite par le vice-président Mike Pence, le secrétaire au Commerce Wilbur Ross, le secrétaire à l'Éducation Betsy DeVos, le député de Floride Matt Gaetz et le sénateur Rick Scott.

Plus tôt samedi, l'équipage a fait ses adieux à leurs familles. Avant de monter dans une Tesla spécialement conçue pour le trajet vers le site de lancement, Behnken a dit à son jeune fils: «Sois bon pour maman. Lui faciliter la vie. "

Pendant le trajet, Behnken et Hurley ont dépassé l'ancien astronaute Garrett Reisman en tenant un côté disant "Emmenez-moi avec vous".

Reportage de Joey Roulette et Steve Holland à Cape Canaveral, Floride; Écriture de Steve Gorman; Montage par Daniel Wallis et Bill Berkrot

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