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SAN DIEGO (Reuters) – Un commandant de peloton de l'US Navy SEAL a été acquitté du meurtre d'un combattant de l'Etat islamique capturé, mais reconnu coupable d'avoir posé illégalement pour des photos avec son cadavre.

La marine américaine SEAL a épargné la prison mais a été rétrogradée après le procès pour crimes de guerre

Le chef des opérations spéciales de l'US Navy SEAL, Edward Gallagher, se promène avec son épouse Andrea Gallagher après avoir été acquitté de la plupart des chefs d'accusation graves portés à son encontre lors de son procès devant une cour martiale à la base navale de San Diego, à San Diego, Californie, le 2 juillet 2019. REUTERS / John Gastaldo

La peine infligée par un jury composé de sept membres du personnel des Marines et de la Marine des États-Unis a épargné à l'accusé, le chef des opérations spéciales, Edward Gallagher, de toute peine d'emprisonnement dépassant les sept mois environ où il avait déjà passé en détention provisoire.

Le président Donald Trump, qui est intervenu il y a plusieurs mois pour ordonner que Gallagher soit libéré de sa détention provisoire devant la cour martiale, a salué l'acquittement du chef de section sur Twitter quelques heures avant le prononcé de la peine.

«Félicitations à Edgar Sealy, à sa merveilleuse épouse Andrea, et à toute sa famille. Vous avez vécu beaucoup de choses ensemble. Je suis content d'avoir pu aider! »Écrit Trump.

Le jury a déclaré Gallagher non coupable mardi de meurtre, de tentative de meurtre et d’autres accusations, notamment d’avoir délibérément tiré sur des civils non armés et d’obstruction à la justice. Mais il a été reconnu coupable d'avoir posé pour des photos avec une victime humaine – une pratique que certains militaires ont décrite comme "prendre des photos du trophée".

Cette infraction, issue de photos que lui-même et d’autres membres du SEAL ont prises avec le cadavre du prisonnier irakien que Gallagher a été acquitté du meurtre, est passible d’une peine maximale de quatre mois d’emprisonnement.

«OEIL NOIR»

Au lieu de cela, il recevra une rétrogradation en une étape de son grade, de premier maître à premier maître de première classe, vraisemblablement accompagnée d'une réduction correspondante de sa solde. La peine entraîne également la perte de son salaire pendant deux mois, soit une somme de près de 5 400 dollars.

S'adressant au jury mercredi matin avant que la sentence ne soit prononcée, Gallagher a accepté «l'entière responsabilité» de sa parution sur les photos en question.

«J'ai mis un œil au beurre noir sur les deux communautés que j'aime le plus, le Corps de la marine américain et la Marine, en particulier la communauté SEAL», a-t-il déclaré.

Il a ensuite reconnu avoir commis des «erreurs» tout au long de sa carrière – «tactiques, éthiques, morales», ajoutant: «Je ne suis pas parfait, mais je me suis toujours remis de mes erreurs. Je suis prêt à rebondir et à servir ma communauté. "

L'issue de la cour martiale, couronnée par un procès de trois semaines sur diverses accusations de crimes de guerre, a constitué une victoire juridique importante pour Gallagher, 40 ans, qui aurait été condamné à une peine d'emprisonnement à vie s'il avait été trouvé coupable de meurtre ou de tentative de meurtre.

Néanmoins, la rétrogradation a été perçue comme une dure réprimande pour un vétéran du combat en carrière et deux fois récipiendaire de l’étoile de bronze.

Gallagher semblait sombre alors que lui et son épouse, Andrea, sortaient du palais de justice de la base navale américaine de San Diego et balayaient les reporters dans un VUS en attente. Répondant à des questions criées, il a été entendu que: "Le jury est arrivé avec un verdict, et je leur fais confiance."

Gallagher, qui a été arrêté l’année dernière, a été transféré en mars d’un camp militaire vers une base de la marine située sous la direction de Trump, en reconnaissance de ce que le président a appelé le «service passé du chef de section à notre pays».

Le juge de la cour martiale a ensuite complètement libéré Gallagher, invoquant une inconduite du procureur avant le procès.

Trump a déclaré en mai qu’il envisageait de gracier un certain nombre de militaires américains accusés de crimes de guerre et que l’on pense généralement que l’affaire Gallagher fait partie des affaires à l’examen.

Gallagher, un ancien combattant de 19 ans, est à un an de la retraite.

La marine américaine SEAL a épargné la prison mais a été rétrogradée après le procès pour crimes de guerre
Diaporama (2 Images)

Mardi, le jury a entendu deux médecins dire que Gallagher avait été victime de multiples commotions cérébrales au cours de sa carrière au combat, ce qui l'exposait à un risque élevé de dégénérescence du cerveau et de troubles de la vision nécessitant des soins médicaux continus.

Gallagher, qui n'a pas témoigné pour sa propre défense, a insisté sur le fait que ses accusateurs étaient des subordonnés mécontents sans expérience du champ de bataille et avait fabriqué des allégations contre lui à propos de griefs avec son style et sa tactique de direction.

Le premier maître a été arrêté en 2018, plus d'un an après son retour de son huitième déploiement outre-mer à Mossoul, dans le nord de l'Irak.

Reportage de Marty Graham à San Diego, reportage supplémentaire de Gabriella Borter à New York; Écrit par Steve Gorman; Édité par Bill Tarrant

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