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La marine américaine est confrontée à son combat le plus intense depuis la Seconde Guerre mondiale contre les rebelles Houthis du Yémen soutenus par l’Iran.

À BORD DE L’USS LABOON DANS LA MER ROUGE (AP) — La marine américaine s’est préparée pendant des décennies à potentiellement combattre l’Union soviétique, puis plus tard la Russie et la Chine, sur les voies navigables du monde. Mais au lieu de devenir une puissance mondiale, la Marine se retrouve aux prises avec un groupe rebelle obscur soutenu par l’Iran et basé au Yémen.

La campagne menée par les États-Unis contre les rebelles Houthiséclipsé par la guerre Israël-Hamas dans la bande de Gaza, s’est transformée en la bataille navale la plus intense à laquelle la marine ait été confrontée depuis la Seconde Guerre mondiale, ont déclaré ses dirigeants et experts à l’Associated Press.

Le combat oppose la mission de la Marine, qui consiste à maintenir les voies navigables internationales ouvertes, à un groupe dont l’ancien arsenal de fusils d’assaut et de camionnettes est devenu une réserve apparemment inépuisable de drones, de missiles et d’autres armes. Les attaques quasi quotidiennes des Houthis depuis novembre ont clairement ciblé plus de 50 navires, tandis que le volume des expéditions a chuté dans le couloir vital de la mer Rouge qui mène au canal de Suez et à la Méditerranée.

Les Houthis affirment que les attaques visent à arrêter la guerre à Gaza et à soutenir les Palestiniens, même si cela survient ils tentent de renforcer leur position au Yémen. Tous les signes suggèrent que la guerre va s’intensifier, mettant ainsi davantage en danger les marins américains, leurs alliés et les navires commerciaux.

« Je ne pense pas que les gens comprennent vraiment à quel point ce que nous faisons est mortellement grave et à quel point les navires continuent d’être menacés », a déclaré le Cmdr. Eric Blomberg, du USS Laboon, a raconté à l’AP une visite à son navire de guerre sur la mer Rouge.

« Nous ne devons nous tromper qu’une seule fois », a-t-il déclaré. « Les Houthis n’ont qu’à en faire passer un. »

Quelques secondes pour agir

Le rythme de l’incendie est visible sur le destroyer de classe Arleigh Burke, où la peinture autour des écoutilles de ses nacelles de missiles a été brûlée par des lancements répétés. Ses marins ont parfois quelques secondes pour confirmer un lancement par les Houthis, s’entretenir avec d’autres navires et ouvrir le feu sur un barrage de missiles qui peut se déplacer à une vitesse proche ou supérieure à la vitesse du son.

« C’est chaque jour, à chaque veille, et certains de nos navires sont ici depuis plus de sept mois pour le faire », a déclaré le capitaine David Wroe, le commodore supervisant les destroyers lance-missiles.

Un coup de feu le 9 janvier a vu le Laboon, d’autres navires et des F/A-18 du porte-avions USS Dwight D. Eisenhower abattre 18 drones, deux missiles de croisière antinavires et un missile balistique lancés par les Houthis.

Presque chaque jour – hormis un ralentissement pendant le mois sacré du jeûne musulman du Ramadan – les Houthis lancent des missiles, des drones ou tout autre type d’attaque dans la mer Rouge, le golfe d’Aden et l’étroit détroit de Bab el-Mandeb qui relie les voies navigables. et sépare l’Afrique de la péninsule arabique.

La Marine a connu des périodes de combat au cours les « guerres de tankers » des années 1980 dans le golfe Persique, mais cela impliquait en grande partie des navires heurtant des mines. Les assauts des Houthis impliquent des attaques directes contre des navires commerciaux et des navires de guerre.

« Il s’agit du combat le plus soutenu que la marine américaine ait connu depuis la Seconde Guerre mondiale – facilement, sans aucun doute », a déclaré Bryan Clark, ancien sous-marinier de la marine et chercheur principal à l’Institut Hudson. « Nous sommes en quelque sorte sur le point de permettre aux Houthis de lancer des attaques que les États-Unis ne peuvent pas arrêter à chaque fois, et nous commencerons alors à constater des dégâts substantiels. … Si vous laissez cela s’envenimer, les Houthis deviendront une force beaucoup plus capable, compétente et expérimentée.

Dangers en mer et dans les airs

Alors que l’Eisenhower semble rester en grande partie à distance, les destroyers comme le Laboon passent six jours sur sept à proximité ou au large du Yémen – la « zone d’engagement des armes », dans le langage de la Marine.

Les combats maritimes au Moyen-Orient restent risqués, ce que la Marine sait bien. En 1987, un avion de combat irakien a tiré des missiles qui ont frappé l’USS Stark, une frégate en patrouille dans le golfe Persique pendant la guerre Iran-Irak, tuant 37 marins et presque coulant le navire.

Il y a aussi l’USS Cole, ciblé en 2000 par des kamikazes d’Al-Qaïda embarqués à bord de bateaux lors d’une escale de ravitaillement dans la ville portuaire d’Aden au Yémen, qui a tué 17 personnes à bord. Les journalistes de l’AP ont vu le Cole patrouiller dans la mer Rouge avec le Laboon mercredi, le même jour, les Houthis ont lancé une attaque par drone contre un navire commercial qui a mis le navire hors service.

Ce navire commercial a été abandonné vendredi et laissé à la dérive et sans éclairage dans la mer Rouge, a indiqué le centre des opérations commerciales maritimes de l’armée britannique au Royaume-Uni.

Le contre-amiral Marc Miguez, commandant de la Marine pour son Carrier Strike Group Two, qui comprend l’Eisenhower et les navires de soutien, a déclaré que la Marine avait également neutralisé un drone sous-marin porteur de bombes lancé par les Houthis au cours de la campagne.

« Nous sommes actuellement assez convaincus que l’Iran fournit non seulement un soutien financier, mais également un soutien en matière de renseignement », a déclaré Miguez. « Nous savons pertinemment que les Houthis ont également suivi une formation pour cibler le transport maritime et les navires de guerre américains. »

Lorsqu’on lui a demandé si la marine pensait que l’Iran choisissait des cibles pour les Houthis, Miguez a simplement répondu qu’il y avait une « collaboration » entre Téhéran et les rebelles. Il a également noté L’Iran continue d’armer les Houthismalgré les sanctions de l’ONU bloquant les transferts d’armes vers ces pays.

La mission iranienne auprès des Nations Unies a déclaré à l’AP que Téhéran « est habile à contrecarrer la stratégie américaine d’une manière qui non seulement renforce (les Houthis) mais garantit également le respect des résolutions pertinentes ».

Le risque n’est pas seulement sur l’eau. La campagne menée par les États-Unis a mené de nombreuses frappes aériennes ciblant les positions des Houthis au Yémen, y compris ce que l’armée américaine décrit comme des stations radar, des sites de lancement, des arsenaux et d’autres emplacements. Une série de frappes américaines et britanniques le 30 mai a tué au moins 16 personnes, l’attaque la plus meurtrière reconnue par les rebelles.

Les équipages aériens d’Eisenhower ont largué plus de 350 bombes et tiré 50 missiles sur des cibles au cours de la campagne, a déclaré le capitaine Marvin Scott, qui supervise tous les avions du groupe aérien. Entre-temps, les Houthis auraient abattu plusieurs drones MQ-9 Reaper avec des systèmes de missiles sol-air.

« Les Houthis disposent également de capacités sol-air que nous avons considérablement dégradées, mais ils sont toujours présents et toujours là », a déclaré Scott. « Nous sommes toujours prêts à nous faire tirer dessus par les Houthis. »

Une guerre dans l’impasse

Les officiers reconnaissent certaines grognes parmi leur équipage, se demandant pourquoi la Marine ne frappe pas plus fort contre les Houthis. La Maison Blanche n’a pas discuté de la campagne des Houthis au même niveau que négociations sur la guerre Israël-Hamas.

Il y a plusieurs raisons probables. Les États-Unis tentent indirectement de réduire les tensions avec l’Iran, en particulier après Téhéran a lancé une attaque massive de drones et de missiles contre Israël et maintenant enrichit l’uranium plus près que jamais des niveaux de qualité militaire.

Pendant ce temps, il y a les Houthis eux-mêmes. Le groupe rebelle a combattu une coalition dirigée par l’Arabie saoudite dans une impasse dans une guerre plus vaste qui a tué plus de 150 000 personnes, dont des civils, et créé l’une des pires catastrophes humanitaires au monde.

Les dirigeants du groupe chiite Zaydi souhaitent probablement que les États-Unis combattent directement les Houthis. Leur devise est depuis longtemps : « Dieu est le plus grand ; mort pour l’Amérique ; Mort à Israel; maudis les Juifs ; victoire pour l’Islam. Combattre les États-Unis et se ranger publiquement du côté des Palestiniens suscite l’éloge des rebelles au Moyen-Orient.

Tandis que les partenaires américains et européens patrouillent sur les voies navigables, l’Arabie saoudite est restée largement silencieuse, chercher un accord de paix avec les Houthis. Des rapports suggèrent que certains pays du Moyen-Orient ont demandé aux États-Unis de ne pas lancer d’attaques contre les Houthis depuis leur sol, ce qui rend la présence d’Eisenhower encore plus critique. Le porte-avions a vu son déploiement prolongé, tandis que son équipage n’a eu qu’une seule escale depuis son déploiement, une semaine après l’attaque du Hamas contre Israël le 7 octobre.

Pendant ce temps, les attaques des Houthis continuent de nuire au transport maritime dans la région. Les revenus de l’Égypte provenant du canal de Suez – une source clé de devises fortes pour son économie en difficulté – ont diminué de moitié depuis le début des attaques. Les journalistes de l’AP ont vu un seul navire commercial se déplacer sur la voie navigable autrefois très fréquentée.

« C’est presque une ville fantôme », a reconnu Blomberg.

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