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La mangue, le roi des fruits indiens, victime de la canicule

MALIHABAD, Inde – Aucun fruit en Inde n’est aussi universellement aimé et aussi attendu que la mangue, qui, pendant une brève fenêtre chaque année, rafraîchit et adoucit les longues journées d’été.

Les mangues sont ajoutées aux brochettes, utilisées pour les plats acidulés et réduites en purée avec de la menthe pour faire des boissons rafraîchissantes. Les connaisseurs se disputent avec ferveur pour savoir laquelle des dizaines de variétés indiennes – chacune avec une saveur, une couleur et une texture distinctes – est la meilleure, et sont poliment en désaccord sur la bonne façon de manger le fruit : en le coupant en tranches, ou en aspirant le jus directement du fruit. Haut.

Mais cette année, ce rituel séculaire est en péril. Alors que la chaleur torride a frappé le nord de l’Inde des semaines plus tôt que d’habitude, les cultures de mangues ont été dévastées, menaçant un mode de vie pour les milliers de petits agriculteurs qui cultivent le fruit et les millions d’autres qui le consomment.

La vague de chaleur est un exemple frappant du défi auquel l’Inde est confrontée pour assurer sa sécurité alimentaire alors que les effets du changement climatique s’aggravent, aggravant ses difficultés à élever la productivité agricole aux normes internationales pour nourrir une population croissante de près de 1,4 milliard.

Les dangers d’un avenir plus chaud sont douloureusement visibles dans une petite ferme de Malihabad, un district de culture de mangues du nord, où Mohammed Aslam s’occupe d’environ 500 arbres.

Il y a quelques mois, ses manguiers étaient l’image de la santé, leurs feuilles d’un vert profond scintillant au-dessus du sol bien hydraté et leurs branches portant de parfaites grappes de fleurs blanches. Ensuite, l’Inde a connu son mois de mars le plus chaud en 122 ans de tenue de registres, avec des températures moyennes de près de 92 degrés Fahrenheit et pouvant atteindre 104. Les fleurs de mangue se sont fanées et sont mortes avant de porter des fruits.

Pratiquement aucun des arbres de M. Aslam, répartis sur quatre acres, ne produisait de mangues. Au cours d’une année normale, ils auraient produit plus de 25 000 livres de fruits.

“Je n’ai jamais été témoin de ce phénomène auparavant de ma vie”, a-t-il déclaré en regardant sa ferme dans l’État de l’Uttar Pradesh un récent après-midi, déplorant les milliers de dollars qu’il risquait de perdre en raison de l’échec de la récolte.

M. Aslam fait partie des centaines d’agriculteurs qui ont observé, impuissants, la chaleur intense de mars se poursuivre jusqu’au mois d’avril le plus chaud depuis 50 ans, puis jusqu’en mai. Les climatologues, dans un rapport publié lundi, ont déclaré que les chances d’une telle vague de chaleur en Inde avaient augmenté d’au moins 30 fois depuis le 19e siècle.

La chaleur a largement dépassé la température optimale pour la fertilisation des manguiers, qui est d’environ 77 degrés Fahrenheit, a déclaré Dheeraj Kumar Tiwari, scientifique dans une université agricole de l’Uttar Pradesh.

L’Inde est le plus grand producteur de mangues au monde, représentant près de 50 % de la récolte mondiale. Une grande partie est consommée dans le pays, mais le pays exporte des dizaines de millions de dollars de mangues chaque année vers les Émirats arabes unis, la Grande-Bretagne, l’Allemagne et les États-Unis. Au cours de la dernière décennie, l’Inde a également tenté de pénétrer les marchés d’autres pays de l’Union européenne.

Dans le passé, la croissance des exportations a été limitée par les coûts plus élevés des mangues indiennes par rapport à celles de pays comme le Brésil, le Pérou, Israël et le Pakistan. L’Inde s’est efforcée d’augmenter la productivité, ce qui réduirait les coûts.

Même avant la chaleur extrême, les exportations de mangues de l’Inde avaient été gravement endommagées par les perturbations de la chaîne d’approvisionnement de la pandémie, les expéditions à l’étranger ayant diminué de près de 50 % l’année dernière. La principale organisation d’exportation de l’Inde avait espéré un grand revirement cette année alors que les gouvernements indien et américain assouplissaient les règles commerciales.

Au lieu de cela, les intempéries ont nui aux rendements non seulement dans le nord de l’Inde, mais aussi dans le sud, qui a été frappé par de fortes pluies intempestives.

Dans l’Uttar Pradesh, la centrale électrique du nord de la culture des mangues, un responsable gouvernemental de l’agriculture a estimé que la production de mangues dans l’État chuterait de près de 20 % cette année. La Mango Growers Association a déclaré que le rendement dans la ceinture nord de la culture des mangues chuterait de près de 70 %.

Dans l’Etat d’Andhra Pradesh, au sud, les fortes pluies ont retardé d’un mois la floraison des manguiers. Au moment où les fruits ont émergé, il faisait trop chaud et beaucoup sont tombés prématurément des branches.

B. Sreenivasulu, directeur adjoint du département d’horticulture du district de Chittoor dans l’Andhra Pradesh, a déclaré que lors des fortes pluies qui ont frappé la région en novembre et décembre, lors de la floraison, les fermes ont été inondées et de nombreux arbres riverains ont été déracinés.

La culture des mangues dans le district, le plus productif de l’État, a été réduite d’au moins 30 % cette saison. “Cette fois, l’effet du changement climatique était si visible”, a déclaré M. Sreenivasulu. “Comme jamais auparavant.”

Les conditions plus dures menacent les cultures de mangues dont les racines remontent à des centaines d’années.

Le district de Malihabad dans l’Uttar Pradesh est connu pour ses variétés délicieuses comme le Dasheri, qui porte le nom d’un village de la région. Le quartier abrite de nombreuses familles qui cultivent le fruit depuis au moins trois générations. La plupart des agriculteurs de Malihabad possèdent de petites parcelles de terre et dépendent uniquement des mangues pour leur subsistance.

Jyotsna Kaur Habibullah, qui dirige un marché de producteurs, a lancé un festival de la mangue en 2013 à Malihabad pour faire revivre la tradition de manger des mangues directement du verger afin que les consommateurs puissent être directement en contact avec les agriculteurs.

“La nourriture est intrinsèquement liée à la culture d’un peuple, et les mangues jouent un rôle majeur non seulement dans la nourriture de la région, mais aussi dans l’art et les textiles, sous forme de motifs et de poésie”, a déclaré Mme Habibullah. “Le lien émotionnel et psychologique des mangues n’est pas seulement lié à son goût, mais à son lien avec la culture du lieu et un héritage que nous ne pouvons pas laisser mourir.”

Un après-midi récent, dans le contexte de la beauté sereine des vergers de manguiers bordant les deux côtés d’une autoroute lisse à Malihabad, les agriculteurs qui s’étaient rassemblés sur un stand au bord de la route ont exprimé leur inquiétude quant à l’avenir. Ils ont discuté de la diversification dans d’autres fruits et légumes ou de la vente de leurs terres.

Nadeem Ahmad, un cultivateur de manguiers de troisième génération, a pris une longue inspiration en marchant vers sa petite ferme à côté de l’autoroute. Il désigna des arbres qui seraient normalement chargés de fruits à cette époque de l’année.

“Avec le cœur lourd, je devrai commencer à abattre ces arbres si cette tendance continue”, a-t-il déclaré. “L’âme d’un paysan frissonne à la vue de ces arbres sans fruits.”

En face de la ferme de M. Ahmad, M. Aslam a déclaré qu’il vivait dans une “tension aiguë” à propos d’un rendement de récolte de mangues qui n’était que de 5 % par rapport aux années précédentes ». Son fils de 14 ans a déclaré qu’il ne voulait pas reprendre l’entreprise familiale quand il serait grand.

“Il n’y aura pas assez de fruits, même pour mes enfants”, a déclaré M. Aslam, son front carré se plissant sous le fort soleil de l’après-midi. Il a noté que les difficultés l’avaient forcé à reporter le mariage de sa fille.

“Pas de mangue, pas de vie”, a-t-il ajouté, ses mots s’amenuisant d’une petite voix.

Karan Deep Singh a contribué aux reportages de New Delhi.