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WASHINGTON (Reuters) – L'enquête de destitution du président américain Donald Trump a atteint un tournant critique mercredi, alors que les législateurs ont commencé leurs premières audiences publiques télévisées, marquant une nouvelle phase qui pourrait déterminer le sort de sa présidence tumultueuse.

PHOTO DE DOSSIER: Le président des États-Unis, Donald Trump, prononce un discours lors d’un défilé de la Journée des anciens combattants et d’une cérémonie de dépôt de couronnes à Manhattan, à New York, aux États-Unis, le 11 novembre 2019. REUTERS / Andrew Kelly

Les démocrates à la tête de l’enquête de la Chambre des représentants américaine ont convoqué trois diplomates américains – qui ont tous exprimé leur inquiétude lors d’un témoignage à huis clos sur les relations de Trump avec l’Ukraine – afin de préciser leurs préoccupations sous les projecteurs de la couverture médiatique de la semaine dernière. Les audiences publiques sont prévues pour mercredi et vendredi.

Avec des dizaines de millions de téléspectateurs potentiels, le représentant démocrate Adam Schiff, président du comité du renseignement de la Chambre des représentants, a ouvert la séance historique dans une salle d'audience ornée de journalistes, de législateurs et de membres du public.

Deux témoins – William Taylor, haut diplomate américain en Ukraine, et George Kent, secrétaire d'État adjoint aux Affaires européennes et eurasiennes – seront les premiers à témoigner mercredi sur la question de savoir si Trump a exercé une pression indue sur l'Ukraine pour son intérêt politique.

Taylor, diplomate de carrière et ancien officier de l’armée américaine, était auparavant ambassadeur des États-Unis en Ukraine. Il est actuellement chargé d’affaires de l’ambassade américaine à Kiev. Kent supervise la politique de l'Ukraine au département d'État.

Taylor et Kent, qui avaient déjà accepté de témoigner mais qui avaient quand même reçu des assignations à comparaître, sont arrivés séparément sous haute sécurité, puis ont pris leur place à la table des témoins, entourés de photographes de presse.

Les compatriotes républicains de Trump, qui pourront également interroger les témoins, ont élaboré une stratégie de défense qui affirmera qu'il n'a rien fait de mal lorsqu'il a demandé au nouveau président ukrainien d'enquêter sur l'éminent démocrate Joe Biden, ancien vice-président américain et réélu clé pour 2020 rival.

Les audiences de cette semaine, au cours desquelles les Américains entendent pour la première fois parler directement des personnes impliquées dans les événements qui ont déclenché l’enquête du Congrès, pourraient ouvrir la voie à la Chambre dirigée par les Démocrates pour approuver des articles de mise en accusation – des accusations formelles – contre Trump.

Cela conduirait à un procès au Sénat sur l'opportunité de déclarer Trump coupable de ces accusations et de le révoquer. Les républicains contrôlent le Sénat et ont montré peu d’appui à l’élimination de Trump.

Les deux parties jouent avec un électorat fortement polarisé alors qu’elles s’enfoncent dans une enquête vieille de six semaines qui assombrit la présidence de Trump avec la menace d’être démis de ses fonctions alors même qu’il fait campagne pour un second mandat.

Deux dernières décennies se sont écoulées depuis que les Américains ont assisté à la dernière procédure de destitution prononcée contre un président. Ce seront les premiers de l'ère des médias sociaux. Les républicains, qui contrôlaient alors la Chambre, ont porté des accusations de mise en accusation contre le président démocrate Bill Clinton dans le cadre d'un scandale mettant en cause ses relations sexuelles avec un interne de la Maison Blanche. Le Sénat a finalement voté en faveur du maintien de Clinton au pouvoir.

Seuls deux présidents américains ont déjà été mis en accusation. Aucun président n'a été démis de ses fonctions par le biais du processus de destitution.

Pour une version graphique de la demande d’impeachment, cliquez ici: ici

FOCUS SUR L'UKRAINE

L’enquête a été centrée sur un appel téléphonique du 25 juillet au cours duquel Trump a demandé au président ukrainien Volodymyr Zelenskiy d’ouvrir une enquête sur la corruption de Biden et de son fils Hunter Biden, et de fonder une théorie discréditée selon laquelle l’Ukraine, et non la Russie, avait été mêlée aux élections américaines de 2016. Hunter Biden avait travaillé pour une société ukrainienne d'énergie appelée Burisma.

Les démocrates cherchent à savoir si Trump a abusé de son pouvoir en retenant 391 millions de dollars d'aide à la sécurité à l'Ukraine – un allié américain vulnérable confronté à l'agression russe – afin de faire pression sur Kiev pour la conduite d'enquêtes politiquement avantageuses pour Trump. L’argent – approuvé par le Congrès américain pour aider l’Ukraine à lutter contre les séparatistes soutenus par la Russie dans l’est du pays – a ensuite été versé à l’Ukraine.

Trump a nié tout acte répréhensible, a tourné en dérision certains des responsables américains actuels et passés qui ont comparu devant des comités sous le nom de «jamais trompeurs» – un terme faisant référence aux opposants républicains du président qu'il a qualifiés de «racaille humaine» – et qualifié l'enquête de sorcière. chasse visant à nuire à ses changements de réélection.

Avant le début de l'audience, Trump a continué à émettre des doutes sur la loyauté des témoins, en tweetant "NEVER TRUMPERS" et en réitérant un refrain repris par ses partisans politiques: "READ THE TRANSCRIPT".

Une poignée de manifestants se tenaient à l'extérieur du bâtiment du Capitole en tenant des pancartes indiquant «Remove Trump» et «Trump Lies all to time».

Certains républicains ont tenté de mettre l’accent sur le processus de destitution mis en place par les démocrates, se plaignant de leur incapacité à convoquer les témoins qu’ils désiraient et de l’absence d’avocat du président dans la procédure.

MOTIVATIONS POLITIQUES

Les législateurs à la tête de l’enquête ont publié des transcriptions de témoignages à huis clos la semaine dernière montrant que M. Taylor avait déclaré que les efforts de la Maison Blanche pour faire pression sur Kiev afin qu’ils enquêtent sur la société ukrainienne d’énergie Burisma étaient motivés par le désir d’aider Trump à être réélu l’année prochaine.

Taylor a déclaré qu'il s'inquiétait d'apprendre que l'aide à la sécurité en Ukraine ainsi qu'une réunion à la Maison Blanche entre Trump et Zelenskiy avaient été retardées pour des raisons politiques.

Kent a déclaré qu'il avait été alarmé par les efforts de l'avocat personnel de Trump, Rudy Giuliani, et d'autres pour faire pression sur l'Ukraine. M. Kent a déclaré que M. Giuliani – accusé par les démocrates de mener un effort de politique étrangère parallèle en Ukraine au profit du président – avait mené une "campagne mensongère" contre Marie Yovanovitch, qui avait été brusquement retirée de son poste d'ambassadeur des États-Unis en Ukraine. Elle donnera un témoignage public vendredi.

Taylor et Kent ont témoigné ensemble parce qu'ils "ont tous deux été témoins du récit complet de l'inconduite du président", a déclaré un responsable de l'enquête sur la destitution.

Pour les deux parties, les conséquences électorales du processus de destitution sont évidentes, car il se profile au-dessus d'autres questions, telles que l'économie et l'immigration, à l'heure où la campagne électorale de 2020 reprend de la vitesse.

La Maison américaine ouvre ses premières audiences publiques dans le cadre de l'enquête d'imputation Trump
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Les démocrates espèrent convaincre les électeurs indépendants et les autres sceptiques que Trump a eu tort non seulement de demander à l'Ukraine de salir son rival, mais également d'en faire un «quid pro quo» – un latin qui signifie une faveur en échange d'une faveur.

Les républicains veulent présenter les audiences comme un exercice partisan des opposants à Trump, qui ont regretté de ne pas avoir tiré davantage profit de l’enquête de l’ancien conseiller spécial Robert Mueller selon laquelle l’interférence russe dans les élections de 2016 aurait renforcé la candidature de Trump. Mueller a documenté de nombreux contacts entre la campagne Trump et la Russie, mais a trouvé des preuves insuffisantes pour prouver un complot criminel.

Trump est le quatrième président américain à faire face à une procédure de destitution. Bien qu'aucun d'entre eux n'ait été démis de ses fonctions, le républicain Richard Nixon a démissionné car il devait faire face à une mise en accusation presque certaine en 1974 à la suite du scandale du Watergate.

Reportage de Matt Spetalnick et Patricia Zengerle, reportage supplémentaire de Susan Heavey et David Morgan; Édité par Scott Malone et Will Dunham

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