La lutte pour déplacer ISIS de sa dernière enclave syrienne s'intensifie

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Pendant des jours, j'ai voyagé avec des militants des Forces démocratiques syriennes (SDF) soutenues par les États-Unis, qui ont lancé une dernière offensive pour chasser l'Etat islamique de sa seule enclave restante en Syrie ce week-end.

Nous avons grimpé sur le toit pour un meilleur point de vue. Il y avait peu à voir sauf des explosions au loin où des frappes aériennes et des bombardements américains, britanniques et français semblaient affecter la ville. Pendant que nous regardions, nous avons entendu des rondes dans notre direction. Zing est venu, puis un autre, puis un autre.

En ce matin d'hiver froid, ISIS a utilisé le brouillard à l'aube pour lancer une contre-attaque. Nous nous sommes cachés derrière un mur alors que des balles volaient au-dessus de nos têtes. Les attaques de la coalition avaient supprimé les attaques possibles le matin précédent. Mais maintenant, le fusil semblait se renforcer.

Les soldats autour de nous étaient excités par l'assaut. L'un d'eux avait un talkie-walkie pour plus d'informations sur l'attaque. Puis il y a eu une énorme explosion quelque part et une fumée grise a soufflé sur le côté de notre immeuble.

Alors que nous nous retirions dans la cage d'escalier de l'immeuble, il nous a semblé que nous étions menacés par l'EIIL – une de leurs tactiques est de se déplacer pendant une attaque plutôt que de venir de l'avant.

Nous avons pesé nos options et décidé qu'il était temps de faire demi-tour. Nous sommes rentrés à environ cinq kilomètres de chez nous, dans une zone plus sûre, pour nous réévaluer, prendre notre petit-déjeuner et boire du thé. Lorsque nous avons rencontré les soldats, il était clair que leur confiance en un combat rapide et facile était ébranlée.

Lundi matin, l'opération semblait fonctionner comme prévu. Les 24 premières heures de la bataille ont été peu soutenues par ISIS et ont renforcé la confiance des combattants SDF avec lesquels nous voyagions. Les commandants nous ont dit à thé qu'ils pourraient prendre la ville lundi ou mardi.

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Mais les événements de la matinée avaient ramené à la maison une dure vérité: l'Etat islamique n'abandonnerait pas facilement et ses combattants ne seraient certainement pas vaincus rapidement.

Plus tard dans la journée, nous sommes tombés sur un lieu de rassemblement où les personnes ayant fui la ville ont reçu des soins médicaux, de la nourriture et de l'eau. Ici, les hommes sont séparés et interrogés par des femmes afin d'identifier d'éventuels membres ou sympathisants d'ISIS.

Le plus remarquable est le grand nombre de résidents qui ont fui Baghouz Al-Fawqani. J'ai compté 21 camions chargés de personnes pour les camps de réfugiés. Un responsable local qui dirigeait le convoi a estimé qu'environ 700 personnes partaient.

Les responsables des SDF nous disaient depuis des jours que le nombre total de personnes à Baghouz Al-Fawqani n’avait que 1 500 habitants environ et 500 combattants de l’Etat islamique – mais ce nombre est nettement plus important. Le porte-parole du SDF, Mustrafa Belli, m'a dit plus tard qu'ils avaient sous-estimé le nombre de civils et en avaient probablement des milliers.

Une femme âgée, une des personnes civiles en fuite, m'a dit que les habitants de la ville étaient utilisés comme boucliers humains. Un homme qui avait fui m'a dit que toute la ville avait été touchée par une balle et qu'elle était peu protégée. Un autre a déclaré que les autres consommeraient le grain pour leur bétail.

Quand j'ai posé des questions sur ISIS, un habitant a décrit des combattants du monde entier. Certains semblaient être européens, d'autres semblaient russes, tchétchènes et autres d'Asie centrale, a-t-il déclaré.

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Quand j'ai parlé à ces citoyens épuisés et désorientés, j'ai pensé à la remarque du président américain Trump selon laquelle il espérait annoncer une victoire contre l'Etat islamique en Syrie dans les prochains jours.

Sa déclaration a peut-être mis le feu aux commandants des FDS au début de leur dernière offensive. La réalité, cependant, est que ce n’est pas une opération qui fonctionne selon un calendrier. Cela prendra aussi longtemps que nécessaire – peut-être même des semaines.

Et à mesure que le combat s'intensifie et que les soldats avancent, personne ne fait plus de prédictions.