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Le porteur de ballon des Chicago Bears et membre du Temple de la renommée du football professionnel Gale Sayers est décédé à 77 ans après avoir récemment lutté contre la démence.

Bien qu’il n’ait joué que sept saisons en raison de problèmes de genou, le «  Kansas Comet  » comme il était connu est devenu l’un des joueurs phares de la NFL des années 1960, avec une moyenne de 5 verges par course pour sa carrière, menant deux fois la ligue au plus jeune intronisé au Temple de la renommée en 1977 à 34 ans.

«  Tous ceux qui aiment le football pleurent la perte de l’un des plus grands joueurs à avoir jamais joué à ce jeu avec le décès de la légende des Chicago Bears, Gale Sayers  », a déclaré le président-directeur général du Hall of Fame, David Baker, dans un communiqué.

Il était l’essence même d’un joueur d’équipe – calme, modeste et toujours prêt à féliciter un coéquipier pour un bloc clé. Gale était un homme extraordinaire qui a surmonté beaucoup d’adversité au cours de sa carrière et de sa vie dans la NFL.

Des proches de Sayers avaient précédemment révélé qu’il avait reçu un diagnostic de démence. En mars 2017, sa femme, Ardythe, a déclaré qu’elle avait en partie blâmé sa carrière de footballeur.

« Comme l’a dit le médecin de la clinique Mayo, » Oui, une partie de cela doit être sur le football « , a déclaré Ardythe Sayers à l’Associated Press depuis leur domicile dans l’Indiana en 2017. » Ce n’était pas tant d’être touché à la tête. . C’est juste le tremblement du cerveau quand ils l’ont abattu avec la force avec laquelle ils jouent le jeu.

La légende des Chicago Bears, Gale Sayers, décède à 77 ans à la suite d’une bataille contre la démence

Le demi offensif des Chicago Bears et membre du Temple de la renommée du football professionnel Gale Sayers est décédé à 77 ans après avoir récemment lutté contre la démence

La légende des Chicago Bears, Gale Sayers, décède à 77 ans à la suite d’une bataille contre la démence

Des proches de Sayers avaient précédemment révélé qu’il avait reçu un diagnostic de démence. En mars 2017, sa femme, Ardythe (à gauche), a déclaré qu’elle avait en partie blâmé sa carrière de footballeur.

La légende des Chicago Bears, Gale Sayers, décède à 77 ans à la suite d’une bataille contre la démence

La légende des Chicago Bears, Gale Sayers, décède à 77 ans à la suite d’une bataille contre la démence

Deux fois All-American au Kansas, Sayers a également été intronisé au Temple de la renommée du football universitaire. Il a été sélectionné par Chicago avec le quatrième choix en 1965, et sa polyvalence a produit des dividendes et des slaloms sur bobine à travers les défenses adverses dès le début.

En plus de son buste au Pro Football Hall of Fame à Canton, Ohio, Sayers a également été immortalisé à l’écran, où il a été interprété par Billy Dee Williams dans le film de 1971 réalisé pour la télévision «  Brian’s Song  ».

Le film déchirant a raconté l’histoire de l’amitié improbable entre les célèbres Sayers et son coéquipier Brian Piccolo, un arrière bruyant joué par James Caan. Piccolo a reçu un diagnostic de cancer en phase terminale après être devenu professionnel en 1965, qui était également la saison recrue de Sayers, et est finalement décédé en 1970.

Le téléfilm était si populaire qu’il est finalement sorti en salles.

L’amitié entre Sayers et son compagnon d’arrière-plan Piccolo a commencé en 1967, lorsque les deux sont devenus des colocataires improbables. À une époque de relations raciales parfois tendues, Sayers était noir et déjà une star; Piccolo était blanc et avait gravi les échelons de l’équipe d’entraînement. Au début, ils se disputaient le temps de jeu et les courses.

Mais lorsque le club a abandonné sa politique de séparation des joueurs par race dans les affectations de chambres d’hôtel, il a forgé un lien. En 1968, Piccolo a aidé Sayers à traverser un processus de réadaptation difficile alors qu’il se remettait d’un ligament déchiré au genou droit. Après le retour de Sayers la saison suivante pour devenir All-Pro, il s’est assuré que son ami partageait le crédit.

Ils sont devenus encore plus proches après que Piccolo se soit retiré d’un match au début de la saison 1969 en raison de difficultés respiratoires et qu’il ait reçu un diagnostic de cancer. Cette phase de leur amitié a été racontée d’abord par Sayers dans son autobiographie, «Je suis troisième», puis plus tard dans «Brian’s Song».

Sayers est resté aux côtés de Piccolo alors que la maladie faisait des ravages, donnant du sang et apportant son soutien. Quelques jours à peine avant la mort de Piccolo à l’âge de 26 ans, Sayers a reçu le prix George S. Halas pour son courage et a déclaré: «  Vous me flattez en me donnant ce prix, mais je peux vous dire ici et maintenant que je l’accepte pour Brian Piccolo. … J’adore Brian Piccolo et j’aimerais que vous l’aimiez tous aussi. Ce soir, quand vous vous êtes cogné les genoux, veuillez demander à Dieu de l’aimer.

La légende des Chicago Bears, Gale Sayers, décède à 77 ans à la suite d’une bataille contre la démence

En plus de son buste au Pro Football Hall, Sayers a également été immortalisé par l’acteur Billy Dee Williams dans le film fait pour la télévision, Brian’s Song.

La légende des Chicago Bears, Gale Sayers, décède à 77 ans à la suite d’une bataille contre la démence

La légende des Chicago Bears, Gale Sayers, décède à 77 ans à la suite d’une bataille contre la démence

Brian’s Song a raconté l’histoire de l’amitié improbable entre les célèbres Sayers et son coéquipier Brian Piccolo (à gauche), un arrière bruyant joué par James Caan. Piccolo a été diagnostiqué avec un cancer en phase terminale après être devenu professionnel en 1965, qui était aussi la saison recrue de Sayers, et est finalement décédé en 1970. Le téléfilm était si populaire qu’il a finalement été sorti en salles.

La légende des Chicago Bears, Gale Sayers, décède à 77 ans à la suite d’une bataille contre la démence

Gale Sayers lance le premier lancer lors d’un match des Chicago Cubs en 2014

Sayers est devenu agent de change, administrateur sportif, homme d’affaires et philanthrope pour plusieurs initiatives de jeunesse du centre-ville de Chicago. Il a également été directeur sportif à la Southern Illinois University-Carbondale et a fondé plusieurs entreprises de technologie et de conseil.

Mais malgré toute sa respectabilité silencieuse en dehors du terrain, Sayers était un flou pour les défenses adverses sur le gril, fantôme des plaqueurs potentiels ou simplement les surpasser comme peu de porteurs de ballon ou de retours de coups de pied le pourraient.

Deux fois All-American au Kansas, Sayers a également été intronisé au College Football Hall of Fame. Il a été sélectionné par Chicago avec le quatrième choix au classement général en 1965, et sa polyvalence a produit des dividendes et des slaloms sur bobine à travers les défenses adverses dès le début.

Il a égalé un record de la NFL avec six touchés dans un match et en a établi un autre avec 22 touchés à sa première saison: 14 au sol, six à la réception, un botté de dégagement et un retour de coup d’envoi. Sayers a été un choix unanime pour la recrue offensive de l’année.

Sayers a suivi cela en étant élu All-Pro au cours des cinq premières de ses sept saisons dans la NFL (1965-1971). Mais il était coincé dans une poignée d’équipes de Bears de moyenne à mauvaise et, comme Dick Butkus, un autre coéquipier du Hall of Fame sélectionné dans le même repêchage de 1965, il n’a jamais joué en séries éliminatoires. Sayers est apparu dans seulement 68 matchs au total et seulement deux dans chacune de ses deux dernières saisons tout en tentant de revenir de ces blessures au genou.

Butkus a déclaré qu’il n’avait même pas vu Sayers jouer jusqu’à ce qu’un film phare soit montré lors d’un événement à New York auquel tous deux ont assisté en l’honneur de l’équipe All-America de 1964. Il a dit que la version réelle de Sayers était encore meilleure.

«Il était incroyable. J’attribue toujours une grande partie de mon succès en essayant de l’attaquer (en pratique) », a déclaré Butkus lors de la célébration du 100e anniversaire des Bears en juin 2019.

«Je ne me suis jamais heurté à un porteur de ballon comme lui de toute ma carrière, jusqu’à un demi. Et cela comptait OJ (Simpson) et quelques autres gars », a-t-il ajouté. «Personne ne pouvait toucher ce type.

Les Bears les ont repêchés avec des choix consécutifs en 65, prenant Butkus au n ° 3 et Sayers au n ° 4. Il n’a pas fallu longtemps à Sayers pour gagner les vétérans qui avaient aidé les Bears à remporter le championnat de la NFL en 1963.

« Nous étions tous les deux n ° 1, alors ils vont nous compliquer la tâche et nous montrer les ficelles du métier et tout le reste », a déclaré Butkus. Mais Gale a fait des cercles autour de tout le monde. Rapidement, ils l’ont adopté.

Sayers a fait le trajet de 130 miles de son domicile dans l’Indiana pour assister à la cérémonie d’ouverture de la célébration du 100e saison des Bears en juin 2019, recevant une ovation enthousiaste.

«  C’est incroyable que quelqu’un qui était si beau, doué et talentueux en tant que joueur et plus tard dans la vie que cela vous arrive soit vraiment, je sais, dur avec tout le monde  », a déclaré le secondeur du Temple de la renommée Mike Singletary ce week-end.

«C’est dur pour ses coéquipiers, anciens coéquipiers. C’est dur pour la ligue. Et en tant que joueur, a conclu Singletary, cela vous fait simplement prendre du recul et remercier Dieu chaque jour pour votre santé et vos bénédictions.