La grippe aviaire pourrait tuer les phoques communs du Québec, selon des scientifiques

Des mois après que la grippe aviaire a été détectée pour la première fois chez les oiseaux du Québec, elle touche maintenant une nouvelle population : les phoques.

Des scientifiques québécois affirment avoir trouvé des traces de grippe aviaire dans des phoques communs morts qui s’échouent dans l’estuaire du Saint-Laurent, un écosystème de 250 kilomètres de long qui s’étend du nord de Québec au golfe du Saint-Laurent.

Stéphane Lair, directeur régional du Québec du Centre canadien coopératif de la santé de la faune et spécialiste de la santé de la faune à l’Université de Montréal, a déclaré avoir remarqué une augmentation de la mortalité des phoques communs cette saison par rapport aux années précédentes.

“Cette semaine, nous avons obtenu des résultats préliminaires qui suggèrent que ce virus en est probablement la cause”, a-t-il expliqué.

Jusqu’à présent, il a déclaré que 12 phoques ont été testés positifs pour le H5N1. L’Agence canadienne d’inspection des aliments valide actuellement les résultats.

Selon Pêches et Océans Canada, il s’agirait du premier cas connu au Canada de transmission du H5N1 des oiseaux sauvages nord-américains aux mammifères marins.

Lair a déclaré que les lésions trouvées sur les organes internes des phoques morts suggèrent qu’ils “ne sont pas seulement porteurs du virus”, a-t-il déclaré.

“Le virus tue probablement ces phoques”, a-t-il déclaré.

Les bains de soleil pourraient être la cause

Une question est de savoir comment les phoques sont infectés. Lair a déclaré qu’ils ne savaient pas comment cela se passait, car les phoques communs ne sont pas connus pour manger des oiseaux et des canards – mais ils ont une théorie.

“Nous pensons vraiment que c’est juste par contact direct”, a déclaré Lair. “Ces phoques utiliseront des formations rocheuses pour tous traîner. Et ce sont les mêmes rochers où vous pouvez trouver des eiders à duvet et d’autres canards.”

Si les phoques se trouvent à proximité des carcasses d’oiseaux morts de la grippe aviaire, cela pourrait expliquer comment ils attrapent la maladie, a-t-il déclaré.

Trois phoques communs reposent sur des formations rocheuses dans l’estuaire du Saint-Laurent, au Québec. Les scientifiques pensent que la pratique consistant à grimper sur des rochers les a probablement mis en contact avec les oiseaux infectés. (Radio Canada)

Bien que ce soit la première fois que la grippe aviaire est signalée chez les phoques du Québec, l’infection n’est pas sans précédent. Des épidémies de phoques ont été signalées en Europe et dans l’est des États-Unis, y compris récemment dans le Maine, ce n’était donc “pas une grande surprise” de voir cela se produire ici, a expliqué Lair.

Cela “espérons-le” n’affectera pas les baleines, les dauphins et les autres animaux marins de la région, car contrairement aux phoques, ils ne tomberont pas malades même s’ils sont porteurs du virus, a-t-il déclaré.

Quant à la population de phoques, Lair a déclaré que ce n’était pas la première fois qu’ils étaient confrontés à une épidémie virale.

“Ils pourront faire face à cela. Cela sera très probablement associé à la diminution de la population [short-term]mais à long terme, ça devrait aller.”

Pêches et Océans a indiqué qu’à ce jour, aucun autre cas connu de H5N1 chez les phoques communs n’a été signalé au Canada.

Les Québécois qui trouvent des carcasses de phoque sont avisés de ne pas approcher ou laisser des animaux domestiques, tels que des chiens, près de l’animal mort, car il pourrait être potentiellement infecté.

Les phoques morts doivent être signalés au Réseau Québécois d’Urgences pour les Mammifères Marins (RRQMM) en composant le 1-877-722-5346.

9:53Des traces de grippe aviaire découvertes chez des phoques communs

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