La finale de la Copa Sudamericana argentine, un affrontement entre Zubeldia et Crespo

Il y a exactement 20 ans, Luis Zubeldia était un milieu de terrain maigre et aux cheveux longs jouant pour les moins de 20 ans de l’Argentine. Deux décennies plus tard, toujours avec l’air d’un roadie Lynyrd Skynyrd, il est au bord de son plus grand triomphe.

En tant que joueur, les choses ne se sont pas déroulées comme Zubeldia l’aurait souhaité. Après qu’une grave blessure au genou ait mis un terme prématuré à sa carrière de joueur, il s’est tourné vers l’entraîneur.

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À l’âge de 28 ans, il prend la direction de Lanus, un club traditionnel de première division argentine avec une base de soutien importante. Depuis, il a été entraîneur en Équateur, au Mexique, en Colombie, brièvement en Espagne et au Paraguay. Zubedldia est revenu à Lanus en 2018 et ce week-end a l’occasion de les mener à la gloire continentale. Samedi, ils disputeront la finale de la Copa Sudamericana, l’équivalent de la Ligue Europa du continent, où ils affronteront Defensa y Justicia dans un affrontement entièrement argentin.

L’homologue de Zubeldia a cinq ans de moins – et au tout début d’une carrière d’entraîneur qui est très prometteuse. Hernan Crespo sera le premier à avouer qu’il n’était pas l’avant-centre le plus naturellement doué. Mais il est devenu un opérateur de classe mondiale, une star de la Serie A et de l’équipe nationale argentine, basé sur un travail acharné, l’intelligence et le dévouement. Les premiers signes sont qu’il apporte les mêmes qualités dans sa nouvelle profession. Immaculé sur le côté du terrain, il visera sûrement à porter ce costume de la marine jusqu’au sommet – et un titre continental serait une plume à avoir dans son chapeau.

Defensa y Justicia est un bon endroit pour se faire les dents. Comme Lanus, ils viennent de l’étalement sud du grand Buenos Aires, où chaque quartier semble se vanter d’une équipe de football professionnelle. Mais Defensa y Justicia – ou «le Faucon» comme on les appellera désormais – a beaucoup moins de tradition.

Ils ne sont un club de première division que depuis 2014, mais ils sont bien gérés, avec une identité distincte sur le terrain. Les joueurs changent fréquemment à mesure que ceux qui attirent l’attention sont vendus – le prédécesseur de Crespo a démissionné pour protester contre les ventes de joueurs – mais le système reste généralement le même – un arrière trois et une équipe qui tente de passer au milieu de terrain. Avoir un modèle de jeu défini facilite l’assimilation de nouveaux joueurs, par exemple, le milieu de terrain clé Enzo Fernandez est arrivé en prêt de River Plate aussi récemment qu’en octobre.

L’existence d’une identité et d’un projet à long terme chez Defensa y Justicia s’est avérée bénéfique pour un certain nombre de carrières d’entraîneur; Jorge Almiron, maintenant en Espagne avec Elche, Ariel Holan (Universidad Catolica) et Juan Pablo Vojvoda (Union la Calera), se débrouillant bien au Chili et Sebastian Beccacece, qui vient de quitter le Racing et est lié à l’équipe nationale du Chili, ont tous apprécié vols réussis avec le Falcon. Crespo est le prochain en ligne.

Mais samedi, dans la chaleur de l’après-midi de Cordoue, à un peu plus de 400 milles au nord-ouest de Buenos Aires, Crespo devra arrêter l’attaque de Lanus avant de chercher à imposer le jeu de passe de son équipe.

En revanche, pour ses 12 ans d’expérience en tant qu’entraîneur, Zubeldia est plus jeune que son avant-centre Jose Sand, six mois à court de 41 ans, et à son troisième passage avec Lanus. De toute évidence, la vitesse n’est pas le plus grand atout de Sand, mais elle ne l’a jamais été. C’est un prédateur de la surface de réparation à l’ancienne. Il vit pour les buts – et l’absence de fans pendant la pandémie a permis d’entendre son cri de triomphe à chaque fois qu’il marque.

Pour le soutenir, Nico Orsini est un deuxième attaquant subtil et dangereux. L’ailier gauche expérimenté Lautaro Acosta est absent en raison d’une suspension – ce qui augmente encore la responsabilité de l’autre milieu de terrain offensif, Pedro De La Vega, qui à seulement 19 ans, est l’un des talents les plus brillants du jeu argentin. Habile, avec une fusée d’un coup et se remplissant physiquement, De La Vega est déjà sur le radar des grands clubs européens. Il a également accompli beaucoup de travail défensif sur la ligne de touche droite. En l’absence d’Acosta, Zubeldia peut choisir de supprimer certaines des tâches de marquage et de lui donner plus de liberté pour remettre la Defensa y Justicia trois sous pression.

Crespo, quant à lui, espère que son milieu de terrain occupé – Valentin Larralde, 20 ans, qui a été particulièrement impressionnant en demi-finale, pourra maîtriser le jeu et servir de ligne d’approvisionnement pour l’attaquant Braian Romero.

La bataille tactique devrait être intrigante – et un jeune entraîneur argentin va sortir du match avec un titre continental à mettre sur la liste.