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La FDA signale que l’unité alimentaire de l’agence défectueuse pour un dysfonctionnement sans chef

La division alimentaire de la Food and Drug Administration n’a pas de direction claire, évite les politiques audacieuses ou les mesures d’application et favorise une culture qui ne protège pas adéquatement la santé publique, selon un rapport publié mardi par un groupe lié à l’agence.

Les experts du groupe, la Fondation Reagan-Udall, qui a été invitée à examiner la division alimentaire après de nombreuses critiques découlant de la crise des préparations pour nourrissons, ont conclu dans le rapport que la structure de gestion et la mission de la division devraient être remaniées.

Le Dr Robert Califf, le commissaire de l’agence, a publié mardi une déclaration indiquant qu’il formerait un groupe pour le conseiller sur les conclusions et sur la manière de mettre en place les recommandations. La crise des préparations pour nourrissons a été le premier défi majeur auquel le Dr Califf a été confronté cette année en tant que commissaire, bien que l’agence ait également fait l’objet de critiques concernant la réglementation du vapotage et des produits du tabac, ce qui a entraîné un examen similaire de sa division du tabac.

“Je m’attends à ce que ce groupe de direction soit audacieux et concentré sur les opportunités de transformation à venir pour le programme alimentaire de la FDA”, a déclaré le Dr Califf. “Je serai pleinement engagé pour faire en sorte que le programme sorte de cette transition avec les ressources, les outils et la visibilité qu’il mérite compte tenu de l’importance de son travail pour chaque Américain.”

Les législateurs du Congrès et d’autres demandent depuis longtemps le renforcement de l’autorité et de l’influence de la division alimentaire de l’agence, étant donné les effets d’aliments comme le sucre et le sel ajoutés sur les maladies chroniques mortelles et le bilan des maladies d’origine alimentaire qui représentent environ 128 000 hospitalisations aux États-Unis et 3 000 morts chaque année.

Le rapport faisait suite à des années de plaintes selon lesquelles l’unité alimentaire était édentée, une critique qui a été amplifiée par ce que les critiques considéraient comme la réponse laborieuse et désorganisée de l’agence aux rapports de maladies et de décès infantiles et de conditions insalubres à l’usine de préparations pour nourrissons Abbott Nutrition dans le Michigan. La fermeture de l’usine par l’agence en février a aggravé une pénurie de préparations pour nourrissons qui a laissé les parents se démener pour nourrir leurs bébés pendant des mois plus tôt cette année.

Un examen du New York Times a révélé que la FDA avait déposé une plainte en septembre 2021 concernant un nourrisson du Minnesota hospitalisé avec la bactérie mortelle Cronobactor sakazakii, apparemment après avoir consommé du lait maternisé de la plante. Pourtant, même si les inspecteurs de l’agence ont inspecté l’usine de Sturgis, dans le Michigan, à l’époque, ce n’est qu’en février que les autorités ont prélevé l’usine et découvert la bactérie à proximité des zones de production. Abbott a déclaré que le séquençage génétique n’établissait pas de lien entre les bactéries trouvées dans la plante et la mort de nourrissons infectés par Cronobactor.

La représentante Rosa DeLauro, démocrate du Connecticut et présidente du House Appropriations Committee, qui supervise l’agence, a déclaré dans un communiqué qu’elle était “agréablement surprise par la reconnaissance officielle des problèmes qui affligent le programme alimentaire de la FDA”.

“J’ai hâte de travailler avec la FDA sur la manière dont elle entend mettre en œuvre les réformes positives de ce rapport”, a déclaré Mme DeLauro.

Les défenseurs de la sécurité alimentaire qui ont critiqué sévèrement l’agence ont déclaré que le rapport semblait suffisamment détaillé et solide pour ouvrir la voie aux changements nécessaires.

“C’est très important et encourageant de ce point de vue, car pour eux, il est important de décrire les conclusions qu’ils ont faites, car c’est une reconnaissance essentielle que les choses doivent absolument changer”, a déclaré Brian Ronholm, directeur de la politique alimentaire pour Consumer Reports. “Maintenant, il s’agit de : comment la FDA traite-t-elle ce rapport et les informations qu’il contient, et comment cela se traduit-il par une réforme significative ?”

Certains critiques ont toutefois souligné la relation que les auteurs du rapport entretiennent avec l’agence. La Fondation Reagan-Udall est financée par la FDA et de grandes sociétés comme Pfizer, AbbVie et Nestlé USA, qui fabriquent des préparations pour nourrissons. La fondation a sollicité l’avis d’experts en sécurité alimentaire et en nutrition et a rassemblé les commentaires des membres du personnel de l’agence, mais a depuis supprimé les commentaires de son site Web.

Les commentaires du personnel, examinés par le Times, ont montré un certain mécontentement quant à la façon dont la division était gérée. Certains employés se sont plaints à plusieurs reprises que les chefs de division n’avaient pas fait appliquer les lois sur la sécurité alimentaire par crainte de plaintes ou de poursuites. D’autres ont dit que les commentaires des consultants de l’industrie et des conseillers spéciaux de l’industrie ajoutaient peu de valeur. Et d’autres se sont irrités du manque de priorités claires, ou de la politique de la personnalité et du favoritisme qui l’ont emporté sur la protection de l’approvisionnement alimentaire du pays.

Quatre anciens directeurs de centres alimentaires de la FDA ont soumis une déclaration appelant à mieux protéger la division contre les coupes budgétaires et à donner à ses fonctionnaires plus de contrôle sur les inspections des installations alimentaires.

Le rapport souligne cette préoccupation concernant le manque de leadership, notant que trois responsables de la division alimentaire ont des niveaux d’autorité concurrents. Le rapport recommande un changement structurel, exposant plusieurs options qui rendraient le leadership plus centralisé. Il a également recommandé davantage de financement pour améliorer les opérations de la division, bien que l’approbation par le Congrès des augmentations budgétaires puisse s’avérer difficile maintenant que l’inflation et l’économie peuvent forcer des compressions.

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