La décision de la Cour suprême limite la capacité de l’EPA à réglementer les gaz à effet de serre

L’industrie charbonnière américaine connaît un déclin à long terme, et la récente décision de la Cour suprême dans l’affaire Virginie-Occidentale c.Agence de protection de l’environnement le cas n’y changera rien.

L’affaire porte sur un règlement de l’EPA de 2015 appelé Clean Power Plan visant à limiter les gaz à effet de serre des centrales électriques. La règle n’est jamais entrée en vigueur, car elle a été interrompue par la Cour suprême en 2016, puis remplacée sous le président Donald Trump par une réglementation plus faible, qui à son tour a été annulée par un tribunal fédéral en 2021.

Cependant, la décision 6-3 sur les lignes de parti limite considérablement la capacité de l’EPA à élaborer de nouvelles réglementations ayant de larges implications économiques ou politiques. Cela inclura probablement des règles telles que la proposition de l’administration Biden de réglementer les émissions du secteur de l’électricité, qui devrait être publiée plus tard cet été.

La décision du tribunal fait partie d’un effort juridique coordonné de plusieurs années par les conservateurs pour saper la réglementation fédérale. Mais l’affaiblissement des politiques en matière de changement climatique ne suffit pas à restaurer King Coal sur son trône, un fait que l’industrie a commencé à reconnaître. “Il ne fait aucun doute que le charbon thermique américain est un marché difficile et en déclin séculaire”, a déclaré Glenn Kellow, PDG de Peabody Energy, la plus grande société d’extraction de charbon aux États-Unis, lors d’un appel aux résultats l’année dernière.

Les forces à l’origine de la chute du charbon vont probablement se renforcer dans les années à venir, mais son déclin pourrait encore ralentir, car des chocs plus larges sur l’économie entravent ses concurrents. Le charbon continuera probablement à perdre du terrain, mais cela ne sera peut-être pas suffisant pour atteindre les objectifs des États-Unis en matière de changement climatique.

L’économie nuit plus au charbon qu’à la réglementation

La raison pour laquelle le charbon perd régulièrement du terrain est davantage liée à l’économie qu’à la réglementation. Et la Cour suprême ne peut pas changer le fait que la majeure partie de la flotte de charbon du pays est trop vieille, trop chère et trop inefficace pour continuer à fonctionner indéfiniment.

Aux États-Unis, le charbon fournit environ 21 % de l’électricité, mais représente plus de la moitié de toutes les émissions de dioxyde de carbone provenant de la production d’électricité, ce qui en fait l’un des combustibles fossiles les plus polluants.

Sa part dans le secteur de l’électricité a culminé en 2013 et a diminué depuis. La main-d’œuvre de l’industrie charbonnière a connu un déclin encore plus spectaculaire, tombant à moins de 40 000 employés en 2022, une infime fraction de son niveau record il y a un siècle.

Emploi dans les mines de charbon aux États-Unis, en milliers de travailleurs.
Centre sur la politique énergétique mondiale/Université Columbia

Cependant, la production de charbon a encore augmenté pendant une grande partie du XXe siècle, car la mécanisation et l’automatisation ont permis à moins de travailleurs d’exploiter davantage, avec un pic de production en 2006. Mais en 2020, la production de charbon aux États-Unis est tombée à son plus bas niveau depuis 1965.

Il y a plusieurs facteurs derrière cela. Les centrales électriques au charbon vieillissent, nombre d’entre elles ayant été construites dans les années 1970 et 1980 et maintenant fermées à la retraite. Cette année, 14,9 gigawatts de capacité électrique devraient être retirés, 85 % des arrêts provenant de générateurs au charbon. Il y a dix ans, le secteur de l’électricité était la plus grande source de gaz à effet de serre du pays. Il occupe la deuxième place aujourd’hui – 25 % contre 27 % pour le transport – simplement à cause du déclin du charbon.

Un autre facteur important de la disparition du charbon est la concurrence, principalement le gaz naturel bon marché tiré par la fracturation hydraulique au cours de la dernière décennie. Alors que le gaz naturel s’est développé pour fournir la majeure partie de l’énergie du pays, le solaire et l’éolien progressent également. Les énergies renouvelables sont désormais la source d’énergie qui connaît la croissance la plus rapide aux États-Unis. Le secteur, y compris l’hydroélectricité, représentait 20 % de la production en 2021, et l’US Energy Information Administration prévoit qu’il atteindra 24 % d’ici 2023. L’éolien fournit 9,2 % de l’électricité et le solaire 2,8 %. Ces générateurs représenteront la majeure partie de la croissance à l’échelle des services publics dans les années à venir. Dans certaines parties du monde, la construction de nouveaux générateurs d’énergie renouvelable coûte moins cher que l’exploitation de centrales au charbon existantes.

Certaines réglementations ont également accéléré la chute du charbon, à savoir une règle de l’ère Obama ciblant les émissions de mercure et de soufre des centrales au charbon. En 2011, lorsque la réglementation est sortie, l’EPA n’avait pas encore mis en place de réglementation climatique pour les centrales électriques existantes, mais les générateurs au charbon auraient dû améliorer leurs contrôles de la pollution. À l’époque, cela ne valait tout simplement pas la peine de faire fonctionner les plus anciennes usines du pays avec de nouveaux équipements coûteux alors que le gaz était déjà beaucoup moins cher. Cette règle a été retardée par la Cour suprême en 2015 et annulée par Trump en 2018, mais elle a tout de même accéléré certaines fermetures de centrales au charbon.

Les retraites du charbon n’ont fait que s’accélérer sous Trump – bien que son cabinet soit rempli de partisans du charbon, dont Andrew Wheeler, un ancien lobbyiste du charbon et chef de l’EPA de Trump. Pourtant, même avec autant de défenseurs de l’industrie au pouvoir, l’administration Trump n’a pas pu arrêter l’inévitable. Malgré sa campagne pour subventionner la centrale au charbon Navajo Generating Station en Arizona, la plus grande de l’ouest des États-Unis, la centrale et sa mine de charbon voisine sont toujours fermées en 2020.

La question est maintenant de savoir à quelle vitesse le charbon va décliner

Bien que la tendance générale soit à la baisse, le charbon a connu une résurgence pendant la pandémie de Covid-19 en raison de la hausse des prix du gaz naturel. Ce ralentissement du déclin du charbon ne fait que rendre plus difficile pour les États-Unis d’atteindre leurs objectifs en matière de changement climatique. L’année dernière, le président Joe Biden s’est engagé à réduire les émissions de gaz à effet de serre aux États-Unis de 50 à 52 % par rapport aux niveaux de 2005 d’ici 2030, mais la pollution par le dioxyde de carbone aux États-Unis a plutôt augmenté.

Production d'électricité aux États-Unis par source

La part du charbon dans la production d’électricité a brièvement augmenté pendant la pandémie de Covid-19.
Administration américaine de l’information sur l’énergie

L’économie seule n’est donc pas un moyen fiable d’atteindre les objectifs climatiques, et le taux d’arrêt des générateurs alimentés par des combustibles fossiles devra s’accélérer. Pourtant, le Sierra Club compte 173 centrales au charbon restantes aux États-Unis sans intention de se retirer. Certains exploitants de centrales ont même demandé des renflouements, et les services publics ont soutenu des centrales au charbon qui perdaient de l’argent avec des hausses de tarifs pour les clients.

Si les États-Unis ont la moindre chance de réduire considérablement leur pollution climatique d’ici 2030, chacune de ces plantes devra se retirer d’ici là.

Les militants essaient certainement. Le Sierra Club, par le biais de sa campagne Beyond Coal, s’est efforcé d’accélérer la chute du charbon, en faisant valoir lors d’audiences locales et de réunions publiques que l’énergie au charbon est dangereuse et nocive. La campagne a conduit à des fermetures de centrales au charbon à travers les États-Unis et a contrecarré de nouvelles centrales.

Pourtant, les émissions de gaz à effet de serre ne diminuent pas assez rapidement, et si les réglementations environnementales s’affaiblissent, les sources d’énergie les plus polluantes pourraient rester plus longtemps. Avec la flambée des prix de l’énergie et l’augmentation de l’inflation au cours d’une année électorale, la lutte contre le changement climatique est devenue une priorité moindre. Pour suivre le cap, il faut un ensemble délibéré de politiques, comme une norme d’électricité propre, mais il est peu probable que le Congrès adopte de telles mesures cette année. Avec sa récente décision de limiter la capacité de l’EPA à réglementer les gaz à effet de serre, la Cour suprême étrangle une autre voie importante pour limiter le réchauffement de la planète. Mais pour l’industrie charbonnière américaine, c’est beaucoup trop peu et beaucoup trop tard.