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WASHINGTON (Reuters) – Après toute la rancœur de la course à la présidentielle démocrate, le favori Joe Biden a une chance dans le débat de dimanche d'étendre une branche d'olivier à Bernie Sanders et ses fervents partisans dans le but d'unir les partis avant les élections générales.

PHOTO DE DOSSIER: Les candidats démocrates à la présidentielle américaine de 2020, le sénateur Bernie Sanders, souligne que l'ancien vice-président Joe Biden écoute le dixième débat présidentiel démocratique 2020 au Gaillard Center de Charleston, Caroline du Sud, États-Unis, le 25 février 2020. REUTERS / Jonathan Ernst / File Photo

Les inquiétudes croissantes concernant la pandémie de coronavirus et la manière dont l'administration Trump gère la réponse des États-Unis pourraient minimiser les conflits entre les deux rivaux alors qu'ils cherchent à opposer leur leadership à celui du président républicain en temps de crise, disent les stratèges démocrates.

Le débat de dimanche pourrait être le dernier événement de ce type du concours de nomination des démocrates et survient à un moment où l'épidémie mondiale de coronavirus a bouleversé la vie américaine.

La crise a provoqué des fermetures d'écoles et des annulations de tournois et de jeux sportifs, de concerts de musique et de rassemblements politiques au cours d'une année électorale. Le débat lui-même a été déplacé à Washington de l'Arizona et n'aura pas d'audience en personne en raison de préoccupations concernant le coronavirus.

Après une série de victoires au concours de nomination, Biden mène Sanders parmi les délégués, et les élections primaires de la semaine prochaine pourraient mettre l'ancien vice-président sur une voie presque imparable pour la nomination.

Le centriste Biden pourrait maintenant être en mesure d'essayer de trouver un terrain d'entente avec Sanders, un socialiste démocratique, une mesure qui pourrait aider à réparer la fissure au sein du parti entre modérés et progressistes, selon les vétérans du parti.

"Le débat de dimanche pourrait être une étape importante pour guérir et renforcer le parti", a déclaré Hari Sevugan, récemment l'un des principaux collaborateurs de l'ancien candidat à la présidence, Pete Buttigieg. "Une conversation mesurée et respectueuse pourrait aller très loin."

Le vainqueur du primaire démocrate affrontera le président Donald Trump lors des élections du 3 novembre.

Les sondages à la sortie d'Edison Research des concours de nomination de mardi ont montré que les électeurs font confiance à Biden pour gérer plus efficacement la réponse au virus par rapport à Sanders. La crise sanitaire devrait occuper le devant de la scène dimanche, offrant une nouvelle ouverture à Biden pour se positionner comme une force unificatrice, ont déclaré des stratèges.

L'ancien vice-président n'est pas enclin à entrer en conflit avec ses collègues démocrates. La question demeure de savoir si le pugnace Sanders, un sénateur américain du Vermont et un indépendant, emboîterait le pas ou continuerait à établir un contraste clair entre lui-même et Biden.

Certains démocrates disent que les tensions persistantes entre Sanders et sa rivale présidentielle Hillary Clinton en 2016 ont joué un rôle dans sa perte bouleversée contre Trump.

Après avoir été mis en déroute par Biden dans le Michigan et d'autres primaires mardi, Sanders a semblé signaler qu'il était moins intéressé à attaquer Biden personnellement et plus déterminé à le pousser à résoudre des problèmes tels que la couverture médicale universelle, l'accessibilité financière des collèges, le changement climatique et la pauvreté.

Et Sanders a suggéré que si Biden est le candidat, il devra faire appel aux jeunes électeurs et aux électeurs latinos qui ont gravité vers Sanders.

Pour Biden, le défi peut être de savoir comment enfiler l'aiguille pour exprimer son soutien aux efforts de Sanders sans s'aligner sur ses politiques.

Biden peut dire que "bien qu'ils partagent les mêmes objectifs, ils diffèrent sur la prescription", a déclaré Sevugan.

«UNE MAIN OUVERTE»

L'équipe de Biden est sous la pression des alliés de Sanders et du sénateur Elizabeth Warren, une autre ancienne candidate à la présidence, pour adopter des politiques populaires auprès des progressistes comme un impôt sur la fortune, une taxe successorale accrue et un plan d'égalité de rémunération, selon plusieurs stratèges familiers avec les conversations.

Un impôt sur la fortune «un, soutenu par les sénateurs Sanders et Warren et deux, parle des principes fondamentaux pour lesquels le Parti démocrate devrait clairement expliquer pourquoi il se bat», a déclaré un stratège démocrate proche de la campagne de Warren.

Une dynamique similaire s'est déroulée entre Sanders et Clinton lors de la primaire de 2016, lorsque Sanders a déclaré qu'il n'abandonnerait pas même après qu'il soit devenu clair qu'elle serait la candidate.

L'aile progressiste du parti a ensuite réussi à faire en sorte que des politiques, dont un salaire minimum de 15 $ par heure, soient ajoutées à la plateforme du congrès du parti. Sanders l'a finalement approuvée.

Brian Fallon, porte-parole de Clinton en 2016, a déclaré que même si les partisans de Sanders étaient peu susceptibles d'être "entièrement transférables" à Biden, l'équipe de Biden doit travailler pour gagner le soutien du plus grand nombre possible afin d'éviter la perte étroite subie par Clinton.

"Cela commence par étirer rhétoriquement une main ouverte", a déclaré Fallon.

Biden a résisté au plan Sanders de Medicare for All, qui remplacerait l'assurance maladie privée, arguant qu'il est trop coûteux et que de nombreux Américains préfèrent conserver leur assurance actuelle.

Wendell Potter, un ancien cadre de soins de santé qui travaille maintenant en tant que défenseur d'un plan géré par le gouvernement, a déclaré que Biden doit au moins admettre que "les problèmes de notre système de santé sont plus graves qu'il ne le reconnaît".

Les sondages de sortie des électeurs démocrates des primaires récentes ont montré un fort soutien à Medicare for All.

Biden a promis de «s'appuyer sur» Obamacare en ajoutant une option publique qui laisserait le système d'assurance privé en place.

Plus tôt cette semaine, Biden a salué la passion de Sanders et de ses partisans et a promis d'offrir une «vision audacieuse et progressiste au peuple américain».

PHOTO DE DOSSIER: Le sénateur Bernie Sanders s'entretient avec l'ancien vice-président Joe Biden à la fin du neuvième débat des candidats à la présidentielle démocrate des États-Unis au Théâtre de Paris à Las Vegas, Nevada, États-Unis, le 19 février 2020. REUTERS / Mike Blake

Mais sa campagne n'a pas encore indiqué qu'il serait enclin à embrasser l'une des propositions de signature de Sanders. L’agenda de Biden sous sa forme actuelle ferait déjà de lui le démocrate le plus progressiste de l’histoire s’il était élu, a déclaré un assistant de campagne.

Matt Bennett, vice-président de Third Way, un groupe de réflexion démocrate qui plaide pour des politiques centristes, a déclaré que Biden ne pouvait pas se permettre de rompre vers la gauche après que les modérés du parti se soient unis autour de lui.

"Le gars qui arrive en deuxième position n’obtient pas de concessions", a déclaré Bennett. «Le problème avec Bernie, c'est que ses idées sont tellement énormes, qu'elles coulent sa campagne. Biden ne peut pas s’en charger. "

Reportage d'Amanda Becker et James Oliphant; Montage par Colleen Jenkins, Peter Cooney et Jonathan Oatis

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