La crise de l’énergie nucléaire française contrecarre les efforts de l’Europe pour quitter l’énergie russe

PARIS – Des panaches de vapeur dominaient récemment deux réacteurs de la centrale nucléaire de Chinon, au cœur de la verdoyante vallée de la Loire en France. Mais le ciel au-dessus d’un troisième réacteur était exceptionnellement clair – ses opérations gelées après la découverte inquiétante de fissures dans le système de refroidissement.

L’arrêt partiel n’est pas unique : environ la moitié de la flotte atomique française, la plus grande d’Europe, a été mise hors ligne alors qu’une tempête de problèmes inattendus tourbillonne autour de l’opérateur nucléaire national, Électricité de France, ou EDF.

Alors que l’Union européenne s’apprête à rompre ses liens avec le pétrole et le gaz russes à la suite de la guerre de Moscou contre l’Ukraine, la France a parié sur ses centrales nucléaires pour faire face à une crise énergétique imminente. L’énergie nucléaire fournit environ 70 % de l’électricité de la France, une part plus importante que tout autre pays dans le monde.

Mais l’industrie a plongé dans une crise énergétique sans précédent alors qu’EDF est confronté à des problèmes allant de l’émergence mystérieuse de la corrosion sous contrainte à l’intérieur des centrales nucléaires à un climat plus chaud qui rend plus difficile le refroidissement des réacteurs vieillissants.

Les pannes d’EDF, le plus grand exportateur d’électricité d’Europe, ont fait chuter la production d’électricité nucléaire de la France à son plus bas niveau en près de 30 ans, poussant les factures d’électricité françaises à des niveaux records alors que la guerre en Ukraine alimente une inflation plus large. Au lieu de pomper de grandes quantités d’électricité vers la Grande-Bretagne, l’Italie et d’autres pays européens en s’appuyant sur le pétrole russe, la France est confrontée à la perspective troublante de déclencher des coupures de courant cet hiver et de devoir importer de l’électricité.

EDF, déjà endetté de 43 milliards d’euros (environ 45 milliards de dollars), est également exposé à un récent accord impliquant l’opérateur nucléaire russe Rosatom, qui pourrait infliger de nouvelles difficultés financières à la société française. Les troubles ont explosé si rapidement que le gouvernement du président Emmanuel Macron a laissé entendre qu’EDF pourrait devoir être nationalisé.

“On ne peut pas l’exclure”, a déclaré mardi Agnès Pannier-Runacher, ministre de la Transition énergétique. “Nous allons avoir besoin d’investissements massifs dans EDF.”

La crise n’aurait pas pu tomber à un pire moment. Les prix du pétrole ont atteint des niveaux record après que l’Union européenne a accepté de couper le pétrole russe, intensifiant les difficultés économiques en Europe et ajoutant à une crise du coût de la vie que la France et d’autres pays s’efforcent de résoudre. Le prix du gaz naturel, que la France utilise pour compenser les fluctuations de l’énergie nucléaire, a également augmenté.

Alors que l’agression russe redéfinit les considérations énergétiques de l’Europe, les défenseurs de l’énergie nucléaire affirment qu’elle peut aider à combler le déficit de carburant de l’Europe, complétant un changement qui était déjà en cours pour adapter l’éolien, le solaire et d’autres énergies renouvelables afin d’atteindre des objectifs ambitieux en matière de changement climatique.

Mais résoudre la crise à EDF ne sera pas facile.

Avec 56 réacteurs, le parc atomique français est le plus important après celui des États-Unis. Un quart de l’électricité européenne provient du nucléaire dans une dizaine de pays, la France produisant plus de la moitié du total.

Mais l’industrie nucléaire française, construite pour la plupart dans les années 1980, souffre depuis des décennies d’un manque d’investissements frais. Les experts disent qu’il a perdu une précieuse expertise en ingénierie au fur et à mesure que les gens partaient à la retraite ou partaient, avec des répercussions sur la capacité d’EDF à entretenir les centrales électriques existantes – ou à en construire pour les remplacer.

“La stratégie d’EDF, entérinée par le gouvernement, était de retarder le réinvestissement et la transformation du système”, a déclaré Yves Marignac, spécialiste de l’énergie nucléaire chez négaWatt, un groupe de réflexion à Paris. “Plus EDF tarde, plus les compétences se perdent, les problèmes techniques s’accumulent et il y a un effet boule de neige.”

M. Macron a récemment annoncé un plan de 51,7 milliards d’euros pour reconstruire le programme nucléaire français. EDF construirait le premier des 14 gigantesques réacteurs à eau sous pression de nouvelle génération d’ici 2035, ainsi que des centrales nucléaires plus petites – la pierre angulaire d’un effort plus large visant à renforcer l’indépendance énergétique de la France et à atteindre les objectifs climatiques.

Mais les quelques nouveaux réacteurs nucléaires qu’EDF a construits ont été entravés par d’énormes dépassements de coûts et des retards. Un réacteur à eau sous pression fabriqué par EDF à Hinkley Point, dans le sud-ouest de l’Angleterre, ne commencera à fonctionner qu’en 2027 – quatre ans de retard et trop tard pour aider la Grande-Bretagne à se détourner rapidement du pétrole et du gaz russes. La plus récente centrale nucléaire finlandaise d’EDF, qui a commencé à fonctionner le mois dernier, devait être achevée en 2009.

Les problèmes récents d’EDF ont commencé à monter juste avant que la Russie n’envahisse l’Ukraine. La société a averti l’hiver dernier qu’elle ne pouvait plus produire une alimentation nucléaire stable, car elle avait du mal à rattraper un arriéré de deux ans dans la maintenance requise pour des dizaines de réacteurs vieillissants qui a été reporté lors des fermetures de coronavirus.

Les inspections ont mis au jour des problèmes de sécurité alarmants, en particulier la corrosion et des joints de soudure défectueux sur des systèmes cruciaux utilisés pour refroidir le cœur radioactif d’un réacteur. C’était le cas de la centrale atomique de Chinon, l’une des plus anciennes de France, qui produit 6 % de l’énergie nucléaire d’EDF.

Aujourd’hui, EDF écume toutes ses installations nucléaires à la recherche de tels problèmes. Une douzaine de réacteurs resteront déconnectés pour des inspections de corrosion ou des réparations qui pourraient prendre des mois ou des années. 16 autres restent hors ligne pour les révisions et les mises à jour.

D’autres doivent réduire leur production d’électricité en raison des préoccupations liées au changement climatique : les rivières du sud de la France, dont le Rhône et la Gironde, se réchauffent plus tôt chaque année, atteignant souvent des températures au printemps et en été trop chaudes pour refroidir les réacteurs.

Aujourd’hui, la production nucléaire française est à son plus bas niveau depuis 1993, générant moins de la moitié des 61,4 gigawatts que le parc est capable de produire. (EDF produit également de l’électricité avec des technologies renouvelables, du gaz et du charbon.) Même si certains réacteurs redémarrent cet été, la production nucléaire française sera inférieure de 25 % à la normale cet hiver, avec des conséquences alarmantes.

“Si vous avez des centrales électriques qui fonctionnent bien en dessous de leur capacité, nous devrons soit procéder à des coupures de courant, soit revenir à une énergie émettrice de carbone, qui est le charbon ou le gaz naturel”, a déclaré Thierry Bros, expert en énergie et professeur à l’Institut de Paris. d’études politiques.

Le gouvernement, qui détient 84 % d’EDF, a ajouté à la querelle. Alors que les prix du marché de l’électricité approchaient les 500 € par mégawattheure l’hiver dernier, M. Macron a ordonné à EDF d’augmenter la puissance qu’il vend aux fournisseurs tiers à un prix plafonné à seulement 46 € par mégawattheure, concrétisant ainsi une promesse politique de protéger les ménages français de l’inflation.

Mais pour recharger ses approvisionnements en électricité alors que des dizaines de centrales nucléaires sont hors service, EDF a été contraint d’acheter de l’électricité aux prix élevés du marché libre, pour un coût prévu de plus de 10 milliards d’euros cette année. Cette décision a tellement exaspéré le directeur général combatif d’EDF, Jean-Bernard Lévy, qu’il a lancé un appel formel au gouvernement.

Alors que la tourmente montait, le gouvernement français a lancé à EDF une bouée de sauvetage de 2 milliards d’euros en février. Mais c’est à peine suffisant pour résoudre ses malheurs.

La société endettée fait également face à des risques avec un accord soutenu par le gouvernement lié à Rosatom, un client de longue date des composants d’EDF et le plus gros acheteur de puissantes turbines à vapeur Arabelle de fabrication française, que l’on trouve dans les centrales nucléaires de Rosatom et d’EDF.

Malgré la guerre, la France a fait affaire comme d’habitude avec la Russie dans le domaine de l’énergie nucléaire, qui est restée exemptée des sanctions de l’Union européenne. En février, M. Macron a soutenu un accord permettant à EDF d’acquérir l’activité turbine Arabelle, évaluée à 1,1 milliard d’euros, auprès de General Electric, restituant l’entreprise de fabrication à la propriété française après que GE l’ait achetée à Alstom en 2015.

EDF cherche maintenant une valorisation plus faible pour l’accord, craignant que l’activité de Rosatom ne trébuche, après que la Finlande a annulé le mois dernier les contrats de Rosatom pour de nouvelles centrales nucléaires. Si Rosatom devait faire face à des annulations supplémentaires ou à des retards de construction dans d’autres pays, EDF pourrait faire face à une chute des commandes de turbines et à de nouvelles pertes.

Pour que l’industrie nucléaire française se redresse, le meilleur pari du pays est de s’en tenir au plan de construction d’un parc de nouvelles centrales nucléaires, a déclaré JPMorgan Chase dans une analyse récente.

“En fait, la crise actuelle rend ce projet, et l’ambition de re-réglementer le parc nucléaire d’EDF ou de le nationaliser, plus légitime que jamais – pour la France et ses partenaires européens”, a déclaré la banque.

Adèle Cordonnier reportage contribué.