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ST. LOUIS (Reuters) – Il y a plus d'un an, le président de la Réserve fédérale de St. Louis, James Bullard, a commencé à tirer la sonnette d'alarme sur un marché obligataire américain où les taux d'intérêt semblaient montrer aux investisseurs une perte de confiance dans l'économie, un environnement risqué pour la Fed pour réaliser les augmentations tarifaires prévues.

La courbe des taux est toujours bizarre. Bullard de Fed est d'accord avec ça

PHOTO DE DOSSIER: James Bullard, président de la Federal Reserve Bank of St. Louis, quitte la conférence de trois jours "Challenges for Monetary Policy" à Jackson Hole, Wyoming, États-Unis, le 23 août 2019. REUTERS / Jonathan Crosby

À l'approche de 2020, les écarts étroitement surveillés entre les titres du Trésor à long terme et à court terme ne semblent toujours pas complètement sains.

Mais avec des mois de turbulence sur le marché et trois baisses de taux dans le rétroviseur, Bullard se dit prêt à se retirer, à laisser la politique en suspens jusqu'à un an et à voir ce qui se passe.

"Nous nous sommes considérablement détendus en 2019. Cela entrera en vigueur en 2020", tout comme les États-Unis et la Chine signalent également un apaisement des tensions commerciales avec la signature mercredi d'un accord préliminaire, a déclaré Bullard dans une interview à Reuters. «Nous verrons combien nous aurons d'impact au premier semestre 2020 et probablement jusqu'en 2020, puis nous verrons où nous en sommes.»

C'est un changement pour Bullard par rapport à ce qui avait été agressif depuis la fin de 2017, pour que la Fed se méfie de relever trop les taux d'intérêt, en partie à cause du comportement du marché obligataire.

Mais c'est aussi une indication supplémentaire d'un consensus plus large qui pourrait bien maintenir la Fed sur la touche, avec des taux d'intérêt inchangés, tout au long d'une saison présidentielle américaine potentiellement turbulente.

L'année dernière a été difficile pour la Fed, avec des marchés bouleversés par une guerre commerciale mondiale, la banque centrale la cible d'attaques verbales du président Donald Trump et des décideurs divisés sur les besoins de l'économie. Au cours de l’année, des divergences de vues ont été exprimées contre les baisses de taux d’un quart de point de la Fed de la part de ceux qui pensaient que la politique devrait être encore plus facile et de ceux qui pensaient le contraire.

Bullard s'est opposé à deux reprises en faveur de coupes plus profondes et plus rapides.

À la fin de l'année, les responsables de la Fed de l'ensemble du spectre ont convenu qu'ils pouvaient suspendre tout nouveau mouvement de taux jusqu'à ce que quelque chose change dans l'économie.

Pour ceux comme Bullard qui auraient pu vouloir des taux encore plus bas, c'est une reconnaissance que l'économie absorbe toujours le virage massif vers une politique monétaire plus souple que la Fed a conçue l'année dernière lorsqu'elle a abaissé le taux directeur au jour le jour à sa fourchette actuelle comprise entre 1,5% et 1,75 %. Pour ceux qui auraient pu être préoccupés par l'inflation ou les risques financiers, c'est une reconnaissance du fait qu'il n'y a pour l'instant que peu de preuves de l'un ou de l'autre.

PAS LA MÊME VIEILLE CHANSON

Si 2019 avait un thème, a déclaré Bullard, c'est que la Fed a pleinement accepté le fait qu'un faible chômage, une faible inflation, des taux d'intérêt bas et un système financier apparemment stable peuvent coexister. Dans la théorie standard, ils entrent souvent en conflit, un faible chômage provoquant une inflation plus élevée. À ce stade, même les «faucons» les plus ardents de l'inflation du comité voient les baisses de taux de l'année dernière comme un ajustement potentiel à ce nouveau monde – une «réinitialisation», comme l'a appelé mardi la présidente de la Fed de Kansas City, Esther George. Elle était en désaccord avec les trois baisses de taux l'année dernière sur le fait que les taux étaient suffisamment bas.

Ni Bullard ni George ne votent sur la politique cette année.

"Ce fut une année où nous avons vraiment compris l'idée que nous n'allions pas aller aux taux d'intérêt des années 1990 ou 2000 aux États-Unis", a déclaré Bullard. "Non seulement nous avons arrêté d'essayer … mais nous nous sommes retournés et sommes allés dans l'autre sens."

Il s'agit d'un débat de longue date, mais depuis l'automne dernier, les décideurs ont réduit leurs estimations du taux d'intérêt «neutre» à long terme sous-jacent à environ un demi-point de pourcentage, une fois tenu compte de l'inflation. Bullard pense que cela ressemble plus à zéro, mais le point est fait: le monde est différent de celui où les taux ajustés de l'inflation de 2% à 3% étaient la norme.

Les États-Unis sont-ils donc clairs?

Bullard dit qu'il pense maintenant que 2020 pourrait réserver des surprises positives alors que les entreprises finissent de se réadapter à un environnement commercial moins prévisible et commencent à déployer de nouvelles stratégies, méthodes et chaînes d'approvisionnement pour y faire face. Un marché du travail tendu, selon lui, pourrait inciter à des investissements en capital qui améliorent la productivité.

Et si l'incertitude commerciale se dissipe, les États-Unis "pourraient croître plus rapidement qu'en 2019, et c'est ce genre de dynamique qui nous ramènerait à un meilleur environnement d'inflation prévu", qui atteint ou dépasse l'objectif d'inflation de 2% de la Fed.

Il n'a pas tourné le dos à la courbe des taux. L'écart d'environ un quart de point de pourcentage entre les bons du Trésor à 10 et à 2 ans est bien inférieur à ce qu'il était dans les années 90, par exemple, au cours d'une autre période de croissance prolongée. Bullard a déclaré qu'il se reposerait plus facilement s'il atteignait au moins un demi pour cent, ce qui témoignait d'une confiance accrue du marché dans la croissance et l'inflation.

Mais ce n'est pas une raison de plaider pour de nouvelles baisses de taux maintenant, a-t-il déclaré.

"Nous allons dans la bonne direction."

Reportage par Howard Schneider; Montage par Andrea Ricci

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