WASHINGTON (Reuters) – Dans une rupture avec la tradition causée par la pandémie de coronavirus, la Cour suprême des États-Unis a entendu lundi pour la première fois des arguments dans une affaire par téléconférence – un différend relatif à une marque de commerce impliquant le populaire site de réservation d'hôtels Booking.com.

PHOTO DE FICHIER: Le bâtiment de la Cour suprême des États-Unis est photographié à Washington, D.C., États-Unis, le 19 janvier 2020. REUTERS / Will Dunham

Les neuf juges ont lancé une heure prévue d'arguments dans l'affaire – pas dans une salle d'audience mais en participant à distance en utilisant un format d'appel pour lutter contre la propagation de l'agent pathogène.

Les juges au cours des deux prochaines semaines devraient mener des plaidoiries dans 10 cas par téléconférence. Dans une autre première, le tribunal fournit un flux audio en direct, ce qui en fait les premiers arguments que le public peut entendre en direct. Le réseau de télévision par câble C-SPAN a déclaré qu'il prévoyait de diffuser ce flux dans tous les cas.

Plutôt que d’interroger en grand nombre lors de procès typiques dans la salle d’audience ornée des juges, le tribunal a modifié le format des arguments de la téléconférence afin que les juges posent à tour de rôle des questions par ordre d’ancienneté.

L'affaire concerne une offre de l'Office américain des brevets et des marques visant à empêcher Booking.com, une unité de Norwalk, basée au Connecticut, Booking Holdings Inc (BKNG.O), de la marque déposée du nom du site, affirmant qu'il est trop générique pour mériter une protection juridique.

Booking.com, ainsi que le reste de l'industrie du voyage, a été critiqué par la pandémie de coronavirus, qui a provoqué l'évaporation du tourisme et des voyages d'affaires dans le monde entier.

L'Office des brevets et des marques fait appel d'une décision d'un tribunal inférieur autorisant la marque, car en ajoutant «.com» au mot générique «booking», elle est devenue éligible pour une marque. Le service de réservation en ligne a déposé plusieurs demandes d'enregistrement de marques en 2011 et 2012.

En 2016, un tribunal de l'Office des brevets et des marques a rejeté ces demandes, affirmant que Booking.com se référait de manière générique au sens commun de réservation d'hébergement et de transport et ne pouvait pas être utilisé exclusivement par le biais d'un enregistrement fédéral de marque. En vertu de la loi américaine, seuls les termes qui distinguent un produit ou un service particulier des autres sur le marché peuvent être des marques déposées.

Booking.com a fait appel, présentant une enquête qui a montré que 74% des consommateurs ont identifié Booking.com comme un nom de marque. La 4e Cour d'appel des États-Unis, basée à Richmond, en Virginie, a pris le parti de l'entreprise l'année dernière parce que le nom dans son ensemble est compris par le public comme faisant référence à une entreprise.

La porte-parole de Booking.com, Kimberly Soward, a déclaré que la société était "honorée de faire partie de l'histoire de la Cour suprême des États-Unis cette semaine", l'une des affaires étant entendue par téléconférence.

«Nous gardons espoir que la Cour suprême confirmera les décisions des deux juridictions inférieures, reconnaissant le paysage changeant du monde numérique dans lequel nous vivons», a déclaré Soward.

Le tribunal entendra les plaidoiries les lundi, mardi et mercredi de cette semaine et les mêmes jours la semaine prochaine. Les cas les plus importants à considérer par téléconférence sont trois qui se concentrent sur la question de savoir si le président Donald Trump peut garder ses dossiers financiers, y compris les déclarations de revenus, secrets. Ces affaires seront débattues le 12 mai.

Le bâtiment de la Cour suprême est fermé au public depuis le 13 mars en raison de la pandémie. Les juges se sont réunis uniquement par téléconférence et n'ont rendu de décisions qu'en ligne.

Le coronavirus s'est révélé particulièrement dangereux chez les personnes âgées, en particulier celles qui ont des problèmes médicaux sous-jacents. Trois des neuf juges ont plus de 70 ans: Ginsburg (87), Stephen Breyer (81) et Thomas (71).

(Pour un graphique sur les principales affaires portées devant la Cour suprême, cliquez ici)

Reportage de Lawrence Hurley à Washington et Andrew Chung à New York; Montage par Will Dunham

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