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C’est la grande idée de demander aux citoyens de l’UE comment le bloc devrait être remodelé, mais malgré l’enthousiasme de la présidente de la Commission, Ursula von der Leyen, d’appuyer sur le bouton de démarrage, une compétition en coulisse pour savoir qui devrait être en charge menace de bouleverser ses plans.

Von der Leyen a déclaré jeudi que la Conférence sur l’avenir de l’Europe était «presque prête à démarrer» – des mois après son lancement prévu au printemps. «Il a été difficile de lancer la conférence à cause de [the coronavirus pandemic], mais c’est absolument nécessaire et nous sommes impatients de commencer », a-t-elle déclaré.

Les trois institutions de l’UE ont convenu (plus ou moins) de la portée et des grandes lignes de la conférence, mais une bataille en cours pour trouver une figure charismatique de l’UE pour présider les débats a retardé les efforts visant à faire décoller l’événement. Les responsables affirment que la réprimande du Conseil à l’encontre de Guy Verhofstadt, le candidat du Parlement européen à la tête de la conférence, a lancé une course à la direction, avec de nouveaux noms, dont Alexander Stubb, un ancien Premier ministre finlandais, en tant que prétendant à la première place.

L’impasse persistante a déclenché un avertissement du ministre allemand des Affaires européennes Michael Roth, qui joue un rôle de premier plan dans les négociations dans le cadre de la présidence allemande du Conseil de l’UE.

«Nous devons aller de l’avant maintenant. Et nous ne pouvons pas laisser [the conference] échouer sérieusement simplement parce qu’aucun accord n’a encore été conclu sur la personne qui prendra la présidence », a déclaré Roth à POLITICO.

Le président français Emmanuel Macron a eu l’idée de la conférence en 2019.

Le ministre a averti que les retards menaçaient le calendrier déjà «ambitieux» de la conférence: «Si possible, nous voulons organiser le coup d’envoi pendant la présidence allemande», qui court jusqu’à la fin de l’année, a déclaré Roth. «Et puis il devrait être mené à son terme sous la présidence française du Conseil de l’UE, c’est-à-dire au premier semestre 2022. Il y a peu de temps.

Le président français Emmanuel Macron a eu l’idée de la conférence de 2019, arguant qu’elle devrait «proposer tous les changements nécessaires à notre projet politique, sans aucun tabou, pas même la révision du traité».

Le Parlement européen a été un fervent partisan du projet, appelant à la création d’agoras citoyennes pour discuter de la manière dont l’UE devrait être remodelée, de permettre aux électeurs de choisir des députés européens à partir de listes transnationales à l’utilisation par l’UE du vote à la majorité qualifiée pour accélérer la décision- fabrication.

Le Parlement a été la première institution à nommer officiellement quelqu’un pour le poste de chef de la conférence, en janvier – Verhofstadt, un député libéral et ancien Premier ministre belge. Ce soutien a été réitéré mercredi lors de la conférence des présidents du Parlement, le rassemblement de ses dirigeants politiques, a déclaré un porte-parole du président du Parlement européen, David Sassoli.

Pourtant, plusieurs gouvernements nationaux ont exprimé une forte opposition à Verhofstadt en raison de ses opinions fédéralistes. Cette aversion était déjà manifeste en juin, lorsque les pays de l’UE ont adopté leur position sur la conférence, dans laquelle ils ont souligné qu’elle devrait être dirigée par une personne «indépendante» – une référence destinée à exclure l’ancien Premier ministre belge qui est connu pour son plaidoyer ouvert en faveur d’une plus grande intégration européenne. Lors de la conférence des présidents du Parlement, Sassoli a déclaré aux chefs de groupe que «le Conseil s’en tient au principe d’un président unique et indépendant», a déclaré un responsable du Parlement.

Bien que Roth n’ait pas mentionné Verhofstadt par son nom, il a adressé un message précis au Parlement selon lequel il devrait reconsidérer la nomination de l’éminent politicien belge. «Ce n’est pas censé être le spectacle de certains grand seigneur de la politique européenne. Ce n’est pas un événement de profilage pour quelques-uns », a-t-il déclaré.

L’eurodéputé français Stéphane Séjourné, allié de Macron, a admis que Verhofstadt avait été rejeté par les pays de l’UE. « En fin de compte, nous sommes tous d’accord sur le concept, le calendrier … Et puis cela prend encore six mois parce que nous discutons de qui cela va être », a-t-il déclaré, ajoutant: « J’aurais aimé que cette conférence soit dirigée par quelqu’un de ma propre famille politique … mais il [Verhofstadt] n’a pas fait l’unanimité au Coreper [the meetings of ambassadors from EU countries], et ils voulaient quelqu’un d’autre.

Séjourné a déclaré que la question du leadership est «une question secondaire par rapport à la mise en place de la conférence, mais si elle entrave le processus de sa mise en place, nous devons la résoudre rapidement. Et nous pouvons trouver de nombreuses personnes intelligentes avec une grande expérience européenne qui peuvent incarner l’idée.

Les pays de l’UE ont commencé à proposer de nouveaux noms pour le poste, y compris l’ancien Premier ministre finlandais Stubb, mais les responsables étaient méfiants à propos d’autres personnes potentiellement dans le cadre de peur qu’un candidat puisse s’écraser tôt sans avoir la chance de gagner du terrain.

Un responsable de l’Elysée a nié qu’il y ait eu une rupture entre Berlin et Paris sur qui devrait obtenir le poste. « Il y a des réflexions franco-allemandes sur la question, pas de désaccords, ce sera une décision collective au final », a déclaré le responsable.

Mais Dacian Cioloş, leader du groupe Renew Europe, a insisté pour que le Parlement reste fidèle à son candidat, malgré les efforts des pays de l’UE pour proposer des noms alternatifs.

« Renew a un excellent candidat pour présider la conférence qui coche toutes les cases: Guy Verhofstadt », a déclaré Cioloș. «Il n’est pas seulement le candidat de Renew, mais aussi le candidat du Parlement européen. Il est très important pour nous que cette conférence soit l’occasion de dialoguer avec les citoyens. Guy a toute l’énergie, les compétences et l’expérience pour le faire.

Rym Momtaz et David M. Herszenhorn ont contribué au reportage.