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NEW YORK (Reuters) – Dans un discours prononcé le mois dernier devant des agriculteurs du Texas, le président Donald Trump a été applaudi en évoquant les récents accords commerciaux américains. Cependant, quand il a tenté de se vanter de la politique de son administration en matière d’éthanol, il est resté silencieux.

PHOTO DE DOSSIER – Le président américain Donald Trump prend la parole lors d'un rassemblement électoral à l'Université Drake de Des Moines, Iowa, États-Unis, le 30 janvier 2020. REUTERS / Leah Millis

L'Iowa a brusquement brisé les républicains de Trump lors de l'élection présidentielle de 2016, mais les démocrates espèrent que la colère face à un assouplissement des règles imposant l'utilisation de l'éthanol par les raffineries américaines pourrait placer l'État producteur de maïs dans la colonne des gagnants cette année.

"Je pense qu'ils n'ont pas résolu les problèmes des agriculteurs en termes de garantie pour les agriculteurs d'avoir un marché cohérent pour l'éthanol qu'ils produisent", a déclaré Wayne Moyer, professeur de sciences politiques au Grinnell College de Grinnell, dans l'Iowa. "C'est un point sensible."

Les règles fédérales exigent que les raffineries mélangent chaque année 15 milliards de gallons de biocarburants conventionnels comme l’éthanol, qui est fabriqué principalement à partir de maïs. Les raffineurs demandent depuis longtemps des dérogations les exonérant de ces règles, tandis que les producteurs de maïs affirment qu'ils sont essentiels pour soutenir la demande d'éthanol.

Au cours des deux dernières années, l'Agence américaine de protection de l'environnement (EPA) a accordé plus de 30 dérogations aux raffineries, y compris les installations appartenant à Exxon Mobil et Chevron Corp, attisant la colère des agriculteurs et stimulant de nombreuses réunions au cours desquelles la Maison Blanche a tenté de apaiser la colère des producteurs.

De plus, les agriculteurs ont subi de plein fouet les droits de rétorsion sur le soja et d'autres produits imposés par la Chine pendant une guerre commerciale de 18 mois avec les États-Unis. Comme la deuxième économie mondiale a cessé d'acheter des produits agricoles américains, les agriculteurs américains ont dû s'adapter à un marché d'exportation plus restreint.

Alors que de nombreux agriculteurs étaient prêts à faire ce sacrifice pour cibler ce qu'ils considéraient comme un comportement non compétitif de la Chine, ils étaient moins obligés quand il s'agissait de renoncer à la demande de leurs produits dans ce qu'ils considéraient comme une concession à l'industrie pétrolière.

"Si nous voyons un autre mauvais virage de la part de l'EPA … alors je pense que nous allons devoir examiner attentivement la situation politique", a déclaré Mark Marquis, directeur général du producteur d'éthanol basé en Illinois, Marquis Energy.

L'Iowa vend plus de maïs et produit plus d'éthanol que tout autre État américain, selon les données fédérales. L'éthanol soutient environ 40 000 emplois dans l'Iowa, selon la Iowa Renewable Fuels Association.

Certains démocrates, dont l'ancien vice-président Joe Biden, et Pete Buttigieg, l'ancien maire de South Bend, Indiana, ont souligné la question avant le concours de nomination de l'Iowa lundi, la première étape de la course pour déterminer qui affrontera Trump dans la Élection du 3 novembre.

«Le président Trump a menti aux agriculteurs de l'Iowa à chaque instant. Il a promis de "libérer de l'éthanol", mais à la place, tout ce qu'il a fait est de libérer secrètement Big Oil de ses obligations en matière de carburant renouvelable ", a tweeté Biden en août.

L'Iowa pourrait être cruciale lors de l'élection présidentielle de cette année. Lors des élections de mi-mandat de 2018, deux républicains ont perdu leur réélection à la Chambre des représentants des États-Unis, accordant aux démocrates la majorité des quatre districts du Congrès.

"Le président va être mis au défi par les agriculteurs au cours des neuf prochains mois pour savoir s'il est ou non favorable à l'éthanol", a déclaré le sénateur américain Chuck Grassley, un républicain de l'Iowa qui milite pour l'utilisation des biocarburants, lors d'un appel aux journalistes en janvier.

(GRAPHIQUE: éthanol de l'Iowa, production de maïs tmsnrt.rs/2sR4j9k)

«HIT AT THE KNEECAPS»

En août, l'EPA a accordé 31 exemptions aux raffineries, provoquant l'indignation de l'industrie des biocarburants. Il y a eu environ 20 fermetures d'usines d'éthanol depuis novembre 2018, soit environ 1,2 milliard de gallons de capacité annuelle, bien que certains aient rouvert. L'industrie pétrolière affirme que les dérogations ne détruisent pas la demande d'éthanol.

Le représentant américain Abby Finkenauer, un démocrate du premier mandat de l'Iowa qui a vaincu un président républicain en 2018, a approuvé la campagne présidentielle de Biden, affirmant qu'il comprenait l'importance de l'industrie dans l'État et stabiliserait les politiques relatives aux carburants renouvelables.

"Ce que nous avons vu spécifiquement de Trump et de son administration revient sur les mots après que les mains ont été serrées", a-t-elle déclaré.

«Les tarifs ont affecté les haricots et l'éthanol a affecté le maïs. Nous nous faisons frapper aux genoux », a déclaré Trent Hatlen, qui cultive 1 000 acres de maïs et de soja à Rembrandt, dans l'Iowa. Il a déclaré qu'il soutiendrait probablement Biden lundi.

La Maison Blanche, dans un communiqué, a vanté sa promotion de l'éthanol américain, y compris l'approbation de l'E15, un mélange d'essence à plus haute teneur en éthanol, pour une utilisation toute l'année, qui était auparavant interdite.

La signature des accords commerciaux, en particulier l'accord de phase 1 entre les États-Unis et la Chine et l'accord États-Unis-Mexique-Canada, a renforcé la position de Trump auprès des agriculteurs.

Parmi les personnes interrogées fin décembre qui ont déclaré qu'elles travaillaient dans l'agriculture ou un membre de leur famille immédiate, 49% approuvaient la façon dont Trump gère l'agriculture américaine, contre 43% en septembre, tandis que 40% désapprouvaient, selon un sondage Reuters / Ipsos.

Ce soutien pourrait résister aux efforts des démocrates pour cibler l'Iowa.

«Il nous reste encore beaucoup de temps pour voir à quoi ressemblera le monde d'ici à novembre», a déclaré Nick Bowdish, PDG d'Elite Octane près d'Atlantic, Iowa, et de Siouxland Ethanol près de Jackson, Nebraska.

Reportage de Stephanie Kelly à New York; Rapports supplémentaires par Trevor Hunnicutt à Storm Lake, Iowa, et Tom Polansek à Chicago; Montage par Paul Simao

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