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(Reuters) – La Chine a accepté d'acheter deux types de métaux des terres rares aux États-Unis dans le cadre d'un accord commercial initial signé mercredi, une décision susceptible de stimuler la production américaine de minéraux stratégiques.

L'accord, signé à Washington par le vice-Premier ministre chinois Liu He et le président américain Donald Trump, donne à la Chine deux ans pour augmenter les achats de centaines de produits américains, dont le scandium et l'yttrium, deux des 17 terres rares couramment utilisées dans l'éclairage et les ordinateurs.

C'était une volte-face surprenante pour la Chine, dont le statut de premier producteur mondial de minéraux spécialisés utilisés pour fabriquer des appareils électroniques, des armes militaires et d'autres équipements de haute technologie était considéré comme un levier dans sa guerre commerciale avec Washington.

Le président chinois Xi Jinping a visité une usine de terres rares en mai dernier, une étape largement interprétée comme menaçant les exportations vers les États-Unis, qui sont à leur plus bas niveau depuis 2015.

L'accord commercial ne concerne pas le néodyme ou le praséodyme, les deux types de terres rares les plus couramment utilisés. La Chine domine leur production, ainsi que la fabrication d'aimants de terres rares. Une fois les terres rares traitées, elles doivent être transformées en aimants, sinon elles ont peu de valeur pour les fabricants d'électronique et d'armes.

Ni le scandium ni l'yttrium ne sont actuellement produits aux États-Unis. Cependant, plusieurs mineurs juniors développent des mines américaines pour les produire ainsi que d'autres terres rares.

L'accord commercial initial donne effectivement à ces mineurs mineurs un client garanti, une étape qui devrait aider à la recherche de financement de projet.

«Cela offre un marché supplémentaire aux producteurs américains», a déclaré Anthony Marchese, directeur général de Texas Mineral Resources Corp, qui développe la mine Round Top au Texas avec USA Rare Earth.

Le projet Round Top contient des gisements de scandium et d'yttrium, tout comme les projets en cours de développement par UCore Rare Metals Inc et Rare Element Resources Ltd.

L'accord commercial intervient alors que le Pentagone a déménagé ces derniers mois pour aider à financer des projets américains de terres rares et d'aimants de terres rares, dans le cadre d'une tentative visant à créer une chaîne d'approvisionnement nationale sans Chine, selon des documents consultés par Reuters.

La tension des terres rares entre les deux pays remonte au moins à 2010, lorsque la Chine a limité ses exportations vers le Japon après un différend diplomatique, envoyant les prix de la pointe des métaux de niche et alimentant les préoccupations de l'armée américaine que la Chine pourrait faire de même aux États-Unis. .

Reportage par Ernest Scheyder; édité par Richard Pullin

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