BEIJING (AP) – La Chine a lancé le troisième et dernier module pour compléter sa station spatiale permanente, réalisant un effort de plus de dix ans pour maintenir une présence constante en équipage en orbite.

Mengtian a été propulsé dans l’espace lundi à 15h39 (07h39 GMT) depuis le centre de lancement de satellites de Wenchang, dans la province insulaire méridionale de Hainan, à bord d’une fusée porteuse Longue Marche-5B Y4, membre de la famille de lanceurs la plus puissante de Chine.

Une foule nombreuse de photographes amateurs, de passionnés de l’espace et de spectateurs divers a assisté au décollage depuis une plage voisine.

Beaucoup agitaient des drapeaux chinois et portaient des T-shirts arborant les caractères de la Chine, reflétant la profonde fierté nationale investie dans le programme spatial et le progrès technologique qu’il représente.

Mengtian rejoindra Wentian en tant que deuxième module de laboratoire pour la station, se connectant au module central de Tianhe où l’équipage vit et travaille.

Tiangong est actuellement peuplé d’un équipage de deux hommes et d’une femme astronautes. La vedette Mengtian est sans équipage.

The Associated Press