La Chine affiche la croissance la plus faible en 29 ans alors que la guerre commerciale mord, mais termine 2019 sur une meilleure note

BEIJING (Reuters) – La croissance économique de la Chine a atteint son niveau le plus faible en près de 30 ans en 2019 au milieu d'une guerre commerciale meurtrière avec les États-Unis, et davantage de stimulus sont attendus cette année alors que Pékin tente de stimuler la faiblesse des investissements et de la demande.

Une fille passe devant un homme alors qu'il fume dans le quartier central des affaires de Pékin, en Chine, le 17 janvier 2020. REUTERS / Jason Lee

Mais les données de vendredi ont également montré que la deuxième économie mondiale a terminé l'année difficile sur une note un peu plus ferme alors qu'une trêve commerciale a ravivé la confiance des entreprises et que des mesures de relance de la croissance semblaient enfin s'imposer.

Comme prévu, la croissance de la Chine a ralenti à 6,1% l'an dernier, contre 6,6% en 2018, selon les données du Bureau national des statistiques. Bien que toujours solide par rapport aux normes mondiales et dans la fourchette cible du gouvernement, il s'agissait de l'expansion la plus faible depuis 1990.

Cette année est cruciale pour le Parti communiste au pouvoir pour atteindre son objectif de doubler le produit intérieur brut (PIB) et les revenus dans la décennie à 2020, et de faire de la Chine une nation «modérément prospère».

Les analystes estiment que l'objectif à long terme aurait besoin d'une croissance cette année pour rester autour de 6%, bien que les hauts responsables aient averti que l'économie pourrait faire face à une pression encore plus forte qu'en 2019.

Des données plus récentes, ainsi que l'optimisme suscité par un accord commercial entre la Chine et les États-Unis de la phase 1 signé mercredi, ont fait naître l'espoir que l'économie atteindrait un creux.

Le PIB du quatrième trimestre a augmenté de 6,0% par rapport à l'année précédente, se stabilisant par rapport au troisième trimestre, mais toujours le plus faible en près de trois décennies. Et la production industrielle de décembre, l'investissement et les ventes au détail ont tous augmenté plus que prévu après une amélioration des résultats en novembre.

Des sources politiques ont déclaré à Reuters que Pékin prévoit de fixer un objectif de croissance inférieur d'environ 6% cette année par rapport aux 6 à 6,5% de l'an dernier, en s'appuyant sur une augmentation des dépenses d'infrastructure pour conjurer un ralentissement plus marqué. Les principaux objectifs devraient être annoncés en mars.

Sur une base trimestrielle, l'économie a progressé de 1,5% en octobre-décembre, également au même rythme que les trois mois précédents.

"Nous prévoyons que le taux de croissance de la Chine descendra encore en dessous de 6%" au cours de l'année à venir, a déclaré Masaaki Kanno, économiste en chef chez Sony Financial Holdings à Tokyo.

"L'économie chinoise ne devrait pas chuter brusquement à cause de … les politiques gouvernementales, mais en même temps, la tendance à un nouveau ralentissement de l'économie restera inchangée."

SIGNES D'AMÉLIORATION, MAIS DURERA-T-IL?

Les données de décembre publiées avec le PIB ont montré une accélération surprenante de la production industrielle et une reprise plus modeste de la croissance des investissements, tandis que les ventes au détail étaient solides.

La production industrielle a augmenté de 6,9% par rapport à l'année précédente, le rythme le plus élevé en neuf mois, tandis que les ventes au détail ont augmenté de 8,0%. Les investissements en immobilisations ont augmenté de 5,4% pour l'ensemble de l'année, mais la croissance avait atteint des creux records à l'automne.

L'apaisement des tensions commerciales a rendu les fabricants plus optimistes quant aux perspectives commerciales, ont déclaré les analystes, bien que bon nombre des tarifs douaniers imposés par les deux parties pendant la guerre commerciale restent en place.

"Malgré la récente augmentation de l'activité, nous pensons qu'il est prématuré d'appeler le bas du cycle économique actuel", ont déclaré Julian Evans-Pritchard et Martin Rasmussen de Capital Economics dans une note.

«Les vents contraires externes devraient encore s’atténuer au cours des prochains trimestres grâce à l’accord commercial« Phase One »et à la reprise de la croissance mondiale. Mais nous pensons que cela sera compensé par un nouveau ralentissement de la demande intérieure, déclenchant un nouvel assouplissement monétaire de la part de la Banque populaire. "

Parmi les autres principaux risques de cette année, les infrastructures – un élément clé de la stratégie de stabilisation de Pékin – sont restées obstinément faibles.

Les investissements dans les infrastructures n'ont augmenté que de 3,8% en 2019, contre 4% en janvier-novembre, malgré une augmentation marquée des émissions d'obligations des gouvernements locaux et d'autres mesures politiques.

"Cela montre que les gouvernements locaux ont continué de faire face à des contraintes de financement …", a déclaré Tommy Xie, économiste chinois à OCBC Bank à Singapour.

Certains analystes s'inquiètent également des signes de refroidissement du marché du logement, moteur économique clé.

La croissance des investissements immobiliers a atteint un creux de deux ans en décembre alors qu'elle progressait à un rythme soutenu de 9,9% en 2019. Les ventes immobilières ont chuté de 0,1%, la première baisse annuelle en cinq ans.

Pékin a travaillé pendant des années pour contenir la spéculation et la hausse des prix des maisons, et les autorités ont juré l'année dernière de ne pas utiliser le marché immobilier comme une forme de stimulation à court terme.

PLUS DE MESURES DE SOUTIEN

La Chine va déployer davantage de mesures de soutien cette année alors que l'économie fait face à de nouvelles pressions, a déclaré Ning Jizhe, chef du bureau des statistiques lors d'une conférence de presse.

Ning a noté que le PIB par habitant en Chine avait dépassé 10 000 $ pour la première fois l'année dernière. Mais les analystes estiment que des réformes plus douloureuses sont nécessaires pour générer une croissance supplémentaire.

Pékin s'est appuyé sur une combinaison de mesures fiscales et monétaires pour surmonter le ralentissement actuel, réduire les impôts et permettre aux gouvernements locaux de vendre d'énormes quantités d'obligations pour financer des projets d'infrastructure.

Les banques ont également été encouragées à prêter davantage, en particulier aux petites entreprises, avec de nouveaux prêts en yuans atteignant un record de 16,81 milliards de yuans (2,44 milliards de dollars) en 2019.

La banque centrale a réduit à huit reprises depuis début 2018, plus récemment ce mois-ci, les ratios de réserves obligatoires (RRR) des banques – le montant de liquidités que les banques doivent détenir en tant que réserves. La Chine a également connu de modestes baisses de certains taux débiteurs.

Les analystes interrogés par Reuters s'attendent à de nouvelles baisses du RRR et des taux directeurs cette année.

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Mais les dirigeants chinois se sont engagés à plusieurs reprises à ne pas se lancer dans une relance massive comme celle-ci pendant la crise mondiale de 2008-2009, qui a rapidement accéléré les taux de croissance mais laissé une montagne de dettes.

La maîtrise des risques pour le système financier restera une priorité pour les décideurs cette année. Les défauts de paiement des obligations de sociétés ont atteint un nouveau record l'année dernière, tandis que les entreprises liées à l'État ont dû intervenir pour sauver plusieurs petites banques en difficulté.

Même avec des mesures de relance supplémentaires et en supposant que la trêve commerciale se maintienne, les économistes interrogés par Reuters s'attendent à ce que la croissance de la Chine se refroidisse cette année à 5,9%.

Reportage de Kevin Yao; Montage par Kim Coghill

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