La Chine achète toujours du matériel d’ADN américain pour le Xinjiang malgré les blocages

La police de la région chinoise du Xinjiang achète toujours pour des centaines de milliers de dollars d’équipement ADN américain malgré les avertissements du gouvernement américain selon lesquels la vente de ces technologies pourrait être utilisée pour permettre des violations des droits humains dans la région.

Le gouvernement américain a tenté d’empêcher la vente de séquenceurs d’ADN, de kits de test et d’autres produits fabriqués par des entreprises américaines à la police du Xinjiang pendant des années, alors que des scientifiques et des groupes de défense des droits de l’homme craignaient que les autorités puissent utiliser les outils pour construire des systèmes pour suivre les gens. En 2019, l’administration Trump a interdit la vente de produits américains à la plupart des forces de l’ordre du Xinjiang, à moins que les entreprises n’obtiennent une licence. Et en 2020, Washington averti que les entreprises vendant des technologies biométriques et d’autres produits au Xinjiang doivent être conscientes des « risques réputationnels, économiques et juridiques ».

Mais les documents d’approvisionnement et les contrats du gouvernement chinois examinés par le New York Times montrent que les marchandises fabriquées par deux sociétés américaines – Thermo Fisher et Promega – ont continué à affluer dans la région, où un million ou plus d’habitants, principalement des Ouïghours musulmans, ont été incarcérés dans camps d’internement. Les ventes se font par l’intermédiaire d’entreprises chinoises qui achètent les produits et les revendent à la police du Xinjiang.

Il n’est pas clair comment les entreprises chinoises ont acquis l’équipement, et les documents ne montrent pas que l’une ou l’autre des entreprises américaines a effectué des ventes directes à l’une des entreprises chinoises. Pourtant, les experts affirment que le fait que la police du Xinjiang continue d’acquérir et d’utiliser des équipements ADN fabriqués aux États-Unis soulève des questions sur la diligence des entreprises quant à la destination de leurs produits.

Dans un communiqué, Thermo Fisher a déclaré avoir mis en place un « processus d’achat à plusieurs niveaux » conçu pour empêcher les ventes et les expéditions de produits d’identification humaine aux autorités du Xinjiang. Le communiqué indique qu’il utilise un réseau de distributeurs agréés qui ont accepté de se conformer à ce processus. Thermo Fisher a déclaré que les distributeurs et les utilisateurs des documents examinés par le Times ne sont pas répertoriés dans son système.

Promega n’a pas répondu aux questions sur les procédures mises en place pour garantir que leurs produits ne se retrouvent pas avec la police du Xinjiang.

En 2019, Thermo Fisher a annoncé qu’il cesserait de vendre au Xinjiang après avoir entrepris des « évaluations spécifiques aux faits ». À cette époque, la société avait fait l’objet d’un examen minutieux après des informations selon lesquelles des responsables chinois recueillaient des échantillons d’ADN et d’autres données biométriques auprès de millions de Ouïghours, dont beaucoup ont déclaré qu’ils n’avaient d’autre choix que de se conformer.

Les accords soulignent à quel point il est difficile pour Washington de contrôler la manière dont la technologie américaine est exploitée par des gouvernements autoritaires qui peuvent l’utiliser à des fins de répression et de surveillance. Le problème, qui affecte diverses industries de haute technologie, est devenu de plus en plus tendu alors que les relations entre Washington et Pékin sont devenues plus glaciales au sujet des droits de l’homme et d’autres préoccupations.

On ne sait pas comment les produits sont utilisés par la police du Xinjiang. Aux États-Unis, les forces de l’ordre ont utilisé une technologie similaire pour résoudre des crimes, bien que certains États aient décidé de restreindre ces pratiques.

Les séquenceurs d’ADN peuvent être utilisés pour faire avancer la recherche sur le Covid-19 et le cancer et pour disculper les prisonniers. Mais ils peuvent aussi être maltraités par la police à des fins de surveillance, affirment des militants des droits humains. Gulbahar Hatiwaji, une Ouïghoure détenue au Xinjiang de 2017 à 2019, a déclaré que son sang avait été prélevé environ cinq à six fois pendant sa détention.

Mme Hatiwaji a déclaré que la police avait également scanné son visage et ses iris et enregistré sa voix. Dans un autre cas, a-t-elle dit, les agents de santé ont travaillé du matin au soir pour piquer les doigts des 250 détenus qui étaient enfermés dans un camp à Karamay, une ville du nord du Xinjiang. Personne ne leur a dit à quoi cela servait.

« Nous n’avions pas le droit de demander », a déclaré Mme Hatiwaji, 54 ans, qui vit désormais en exil en France. « Quoi qu’ils nous demandent de faire, nous devions obéir.

En février 2019, Thermo Fisher, basée à Waltham, dans le Massachusetts, a annoncé qu’elle cesserait de vendre ses produits au Xinjiang, une décision qui, selon lui, était conforme au « code d’éthique » de l’entreprise. Mais 10 contrats chinois et documents d’approvisionnement du gouvernement examinés par le Times montrent que les produits Thermo Fisher continuent de se retrouver dans la région.

Les entreprises opérant dans un pays aussi grand que la Chine peuvent parfois avoir du mal à démêler leurs chaînes d’approvisionnement, et essayer de savoir si leurs fournisseurs tiers vendent à d’autres entreprises peut être délicat. Les experts juridiques affirment que les entreprises vendant en Chine doivent évaluer de près les accords potentiels avec des tiers, en particulier compte tenu des risques au Xinjiang.

Le sénateur Marco Rubio, qui a souvent critiqué les entreprises américaines pour avoir fait affaire avec la police du Xinjiang, a déclaré qu' »aucune entreprise basée aux États-Unis ne devrait vendre des équipements de surveillance ou d’autres technologies aux forces de sécurité où que ce soit en Chine, en particulier au Xinjiang ».

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