La biologie synthétique peut-elle nous sauver ? Ce scientifique le pense.

Cet article fait partie de notre dernier rapport spécial DealBook sur les tendances qui façonneront les décennies à venir.


Lorsque la maison familiale de Devon, en Pennsylvanie, a pris feu, Drew Endy, alors âgé de 12 ans, a emporté son bien le plus précieux : son ordinateur personnel.

Des années plus tard, en tant qu’étudiant diplômé, M. Endy a été accepté au doctorat. programmes en biotechnologie et sciences politiques.

Les épisodes semblent résumer M. Endy, un scientifique des plus insolites : en partie ingénieur, en partie philosophe, dont la conversation est entrecoupée de références à Descartes et à Dylan, ainsi qu’à l’ADN.

C’est aussi une sorte d’évangéliste. M. Endy, 51 ans, professeur de bio-ingénierie à l’Université de Stanford, est une star dans le domaine émergent de la biologie synthétique. Il en est l’enthousiaste le plus éloquent, inspirant les autres à le voir comme un chemin vers un monde meilleur, une technologie transformationnelle pour nourrir la planète, vaincre la maladie et combattre la pollution.

L’optimisme derrière la biologie synthétique suppose que la biologie peut désormais suivre en grande partie la trajectoire de l’informatique, où les progrès ont été rendus possibles par l’amélioration continue des puces électroniques, avec un doublement des performances et une baisse des prix de moitié tous les ans ou deux pendant des décennies. Les technologies sous-jacentes de la biologie synthétique — le séquençage des gènes et la synthèse de l’ADN — suivent des tendances similaires.

Comme en informatique, les informations biologiques sont codées dans l’ADN, de sorte qu’elles peuvent être programmées – dans le but de reconcevoir les organismes à des fins utiles. L’objectif est de rendre cette programmation et cette production plus rapides, moins chères et plus fiables, plus une discipline d’ingénierie avec des pièces réutilisables et de l’automatisation et moins un artisanat, comme l’a été la biologie.

La biologie synthétique, disent les partisans, promet de reprogrammer la biologie pour qu’elle soit plus puissante, puis de produire en masse les cellules turbocompressées pour augmenter la production alimentaire, lutter contre les maladies, générer de l’énergie, purifier l’eau et dévorer le dioxyde de carbone de l’atmosphère.

« La biologie et l’ingénierie se rejoignent de manière profonde », a déclaré M. Endy. « Le potentiel est celui d’un épanouissement à l’échelle d’une civilisation, d’un monde d’abondance et non de pénurie, soutenant une population mondiale croissante sans détruire la planète. »

Cet avenir idyllique est dans des décennies, s’il est possible. Mais dans la recherche de la prochaine grande chose proverbiale au cours des 20 prochaines années, la biologie synthétique est un candidat de choix. Et personne n’est plus convaincant que M. Endy.

Il considère la biologie synthétique comme une force radicale qui peut remodeler les sciences, la société et la culture – comme l’ordinateur personnel et Internet l’ont fait – plutôt que comme une nouvelle industrie. Pourtant, M. Endy a été le fondateur de deux start-ups (l’une acquise, l’autre fermée) et sa femme, Christina Smolke, professeure adjointe à Stanford, est directrice générale de Anthéia, une start-up qui utilise la biologie synthétique pour fabriquer des ingrédients pour des médicaments essentiels.

En tant qu’industrie naissante, M. Endy dit qu’il croit que nous sommes à un tournant – un point essentiel pour son avenir. « Pour la toute première fois, les entreprises de biologie synthétique sont sur le point de gagner de l’argent au lieu d’en consommer », a-t-il déclaré.

L’argent qui afflue reste le signe le plus clair d’optimisme commercial. Les sociétés de biologie synthétique ont levé 9 milliards de dollars auprès d’investisseurs en capital-risque et d’offres publiques initiales dans le monde au premier semestre de cette année, soit plus que le montant levé toute l’année dernière, selon SynBioBeta, un bulletin d’information de l’industrie. En 2015, le total levé s’élevait à 1 milliard de dollars.

L’industrie, dans l’ensemble, est divisée en fabricants d’outils et développeurs de produits. Les fabricants d’outils comprennent des fournisseurs bien établis de sociétés de biologie synthétique et autres, comme les séquenceurs de gènes Illumina et Biosciences du Pacifique, ainsi que des synthétiseurs d’ADN, qui sont des entreprises plus jeunes comme Twist Biosciences et ADN du Codex.

Ginkgo Bioworks, qui est récemment devenue publique, possède une biofonderie tout-en-un que d’autres peuvent utiliser pour fabriquer des produits de biologie synthétique, tout comme Amazon fournit des services de cloud computing à de nombreuses entreprises.

Les développeurs de produits, qui incluent des organisations allant de minuscules start-ups aux géants pharmaceutiques, développent des produits et de nouveaux processus de fabrication avec la biologie synthétique à travers le spectre de l’industrie. La biologie synthétique, par exemple, a été utilisée pour accélérer la production de vaccins Covid-19.

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