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TOKYO (Reuters) – L'énorme coût de la pandémie de coronavirus met à l'épreuve l'expérience japonaise de sept ans pour sauver l'économie de sa bombe à retardement, alors que la récession craint des appels rapides à «l'argent d'hélicoptère» – des dépenses illimitées financées par la banque centrale.

La bataille du Japon contre la pandémie pourrait marquer la fin de l'expérience fiscale d'Abe

PHOTO DE FICHIER: Un grand écran sur un bâtiment montre le Premier ministre japonais Shinzo Abe déclarant l'état d'urgence, dans le célèbre quartier des divertissements de Kabukicho à Tokyo, à la suite de l'épidémie de maladie à coronavirus (COVID-19), à Tokyo, Japon, le 7 avril 2020. REUTERS / Naoki Ogura / Photo de fichier

Quelques jours après que le Premier ministre Shinzo Abe a lancé un plan de relance de près de 1 billion de dollars pour lutter contre les retombées financières de la pandémie, certains législateurs du parti au pouvoir appellent à des dépenses encore plus importantes.

Déjà, le gouvernement prévoit de porter l'émission d'obligations à un sommet en cinq ans de 147 billions de yens (1,35 billion de dollars), soit 30% de la taille de l'économie japonaise, pour payer la relance.

Mais même si les gouvernements mondiaux et les banques centrales mettent tout en œuvre pour réduire les retombées économiques, le Japon est un sombre rappel qu'une bombe à retardement de la dette peut être inévitable.

Le Japon pourrait émettre encore plus de dettes, comme le ministre de l'Économie Yasutoshi Nishimura a déclaré que le dernier paquet ne serait pas le dernier si la croissance restait en danger.

L'opportunité manquée de réparer les finances du Japon pourrait comprimer les dépenses de la jeune génération et limiter les options du pays pour soutenir l'une des populations du monde qui vieillit le plus rapidement.

Cela marque également le glas de la politique budgétaire du premier ministre Shinzo Abe, qui reposait sur des recettes fiscales plus élevées soutenues par une forte croissance économique – au lieu de coupes sombres dans les dépenses – pour restaurer la santé budgétaire du Japon, selon les analystes.

"Abenomics a maintenu l'économie en bonne santé pendant assez longtemps", a déclaré l'ancien membre du conseil d'administration de la Banque du Japon, Takahide Kiuchi, soulignant les politiques de relance d'Abe, lancées fin 2012 pour sortir le pays de la déflation.

"Si ce temps avait été consacré à la fixation des finances du Japon, le gouvernement aurait eu plus de latitude pour augmenter les dépenses sans trop s'appuyer sur l'émission de dettes", a-t-il déclaré. «Le gouvernement et la BOJ étaient complaisants. Ils sont responsables de ce gâchis. "

PAR LA FENÊTRE

Abe a été élu en 2012 avec l'engagement de vaincre la déflation grâce à Abenomics – un mélange d'étapes de relance budgétaire et monétaire agressives avec des réformes structurelles.

Le plan était d'alimenter suffisamment l'économie pour que les entreprises récoltent des bénéfices et paient plus d'impôts. Cela, à son tour, permettrait au Japon de réduire son énorme fardeau de la dette sans réduction des dépenses.

Les Abenomics ont repoussé un point de vue longtemps prêché par le puissant ministère des Finances selon lequel sans austérité budgétaire, le Japon ne pourrait pas financer l'augmentation du coût d'une population vieillissante.

La croissance et l'inflation se sont redressées, mais le temps acheté par la relance agressive de la BOJ n'a pas été dépensé à bon escient.

(Pour un graphique interactif sur les finances publiques du Japon et la dette publique du G7, cliquez sur: reut.rs/2RupyqK)

Abe a retardé à deux reprises une augmentation de la taxe de vente après que la première a déclenché une récession, forçant le ministère des Finances à battre en retraite.

Alors que les faucons budgétaires perdaient de leur poids, les dépenses ont continué de monter en flèche et l’administration d’Abe a repoussé le délai pour atteindre son objectif d’équilibrer le budget.

Ce fut une défaite pour le gouverneur de la BOJ, Haruhiko Kuroda, un ancien bureaucrate du ministère des Finances qui a constamment appelé les efforts du gouvernement pour maintenir la situation fiscale du Japon en ordre tandis que sa banque centrale maintenait les coûts d'emprunt à un niveau très bas.

Mais ce qui devait être une solution rapide pour vaincre la déflation s'est transformé en une bataille à long terme, résultant en une politique sans précédent dans laquelle la BOJ s'est engagée à plafonner les taux d'intérêt à long terme à zéro.

La politique, surnommée contrôle de la courbe des taux, a donné aux législateurs une excuse pour continuer à dépenser, sans avoir à se soucier d'un pic brutal des rendements obligataires.

"Sous le contrôle de la courbe des taux, la BOJ peut acheter un nombre illimité d'obligations si les rendements augmentent", a déclaré Kazuo Momma, un ancien cadre de la banque centrale qui est aujourd'hui économiste au Mizuho Research Institute. «L'environnement actuel de taux bas et de faible inflation est propice à d'énormes dépenses publiques.»

Aujourd'hui, l'économie japonaise est au bord de la récession alors que la pandémie frappe la demande mondiale et intérieure, enhardissant les partisans d'une politique budgétaire souple.

Certains législateurs du parti au pouvoir exhortent le gouvernement à geler la taxe de vente de 10% ou à la banque centrale de fournir un financement illimité au gouvernement pour le distribuer en espèces à la population.

L'idée, qui gagne du terrain dans d'autres économies, pourrait être particulièrement dangereuse pour le Japon compte tenu de son stock de dettes de 1,13 billion de yens – le double de la taille de son économie et le plus important des pays industrialisés.

Même avec les coûts d’emprunt extrêmement bas actuels, les frais de service de la dette et de protection sociale représentent ensemble 60% des dépenses annuelles du Japon, contre seulement 5% pour l’éducation.

"Les coûts croissants du bien-être et du service de la dette suppriment d'autres dépenses", a déclaré Atsushi Takeda, économiste en chef à l'Institut de recherche économique d'Itochu. «Le gouvernement est à court de capacités pour allouer des ressources à l'innovation technologique, à la reconstruction des infrastructures et aux ressources humaines talentueuses – autant d'éléments cruciaux pour la croissance économique.»

Mais les partisans disent que des idées radicales sont nécessaires pour aider le Japon à surmonter la pandémie. Sans d'énormes dépenses soutenues par l'impression de monnaie de la banque centrale, le Japon verra un pic de pertes d'emplois et de faillites qui pourraient retarder une reprise économique une fois le virus maîtrisé, affirment-ils.

"Les temps de crise comme maintenant sont exactement le moment où nous devons déployer de l'argent par hélicoptère", a déclaré Shoji Nishida, un haut responsable du parti au pouvoir qui entretient des contacts réguliers avec Abe. «La réforme budgétaire devrait être rejetée par la fenêtre.»

(1 $ = 0,0092 yen)

(1 $ = 108,8139 yens)

Rapport de Leika Kihara et Tetsushi Kajimoto; rapports supplémentaires de Kaori Kaneko et Daniel Leussink. Montage par Gerry Doyle

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