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Kool & the Gang font bouger la piste de danse. Ont-ils obtenu leur dû ?

« Faites quelque chose », a demandé le producteur Gene Redd au batteur George Brown et au bassiste Robert « Kool » Bell lors d’une première session d’enregistrement à New York. “Dis quelquechose! Chante quelque chose.

Cette invite à la fin des années 60 était ce dont Kool & the Gang – un groupe de jazz avec une section de cuivres de crack qui a évolué vers le funk, puis est passé au disco – avait besoin pour bouger. “Dès le début”, a déclaré Brown, 73 ans, à propos des premières années du groupe, lorsqu’il faisait des morceaux instrumentaux influencés à la fois par James Moody et James Brown. “Nous venions juste de commencer, et bingo, ça y est : ‘Raw Hamburger’ et ‘Chocolate Buttermilk'”, a-t-il ajouté, faisant référence à deux morceaux mémorables. «Ça coulait juste. Et nous ne faisons que groover.

Pendant près de six décennies, Kool & the Gang a sorti 25 albums et fait des tournées dans le monde entier, jouant Live Aid en 1985 et Glastonbury en 2011. Leurs 12 meilleurs singles sont des classiques du funk, du disco et de la pop, sous-tendant des films tels que “Pulp Fiction” et “Legally”. Blonde » : « Jungle Boogie », « Ladies Night », « Hollywood Swinging », l’incontestable hymne des fêtes de 1980 « Celebration ». Ils sont fondamentaux pour le hip-hop et ont été échantillonnés plus de 1 800 fois, selon le site Web WhoSampled, y compris des tours mémorables sur “Don’t Sweat the Technique” d’Eric B. & Rakim et “NY State of Mind” de Nas. (Questlove a joué un ensemble de chansons de plus de trois heures contenant les échantillons du groupe lors d’un livestream de 2020.)

Pourtant, Kool & the Gang n’ont pas reçu les mêmes distinctions que nombre de leurs contemporains. Ils n’ont même pas atteint le scrutin pour le Rock & Roll Hall of Fame. Pourquoi?

“Nous posons la même question”, a déclaré Bell, 71 ans, dans une interview séparée. Le bassiste et chanteur a quitté le gang de rue Imperial Lords et a rejoint la première version du groupe à Jersey City, NJ, en 1964.

Un nouveau coffret sorti cette semaine, “The Albums Vol. 1: 1970-1978 », plaide en faveur de l’influence du groupe – 199 titres sur 13 CD, célébrant une période de transition, celle qui pousserait le groupe au bord de la mégastardom. (La partie 2, couvrant les années 80, est prévue pour l’automne.)

Bell discutait par vidéo depuis Orlando, en Floride, vêtu d’une chemise habillée à imprimé léopard, avec une basse, une guitare de marque Kool & the Gang et des disques d’or et de platine encadrés derrière lui. C’est un conteur animé, ravi de se souvenir des débuts du groupe à Youngstown, Ohio, quand lui et son frère Ronald Khalis Bell, souvent crédité sous son nom musulman, Khalis Bayyan, martelaient des pots de peinture vides pour créer des rythmes.

Leur père, Bobby, était un boxeur qui fréquentait les jazzmen Miles Davis et Thelonious Monk ; Monk est devenu plus tard le parrain de Robert. Robert a essayé la boxe, mais n’a duré qu’un an. Lorsque la famille a déménagé à Jersey City, il a rencontré des gangs locaux.

La musique l’a finalement retiré: Le groupe a éclaté lorsque Ronald a visité la maison d’un camarade de classe du lycée, Robert “Spike” Mickens, qui pouvait parfaitement jouer le classique de jazz “Desafinado”. Bientôt, les frères Bell traînaient dans la maison de Mickens, et Kool a pris une guitare, apprenant la partie de basse à une note dans “Comin ‘Home Baby” de Herbie Mann. Son style instinctif, avec l’aide de son frère plus accompli, est devenu la base rythmique du groupe.

« Je n’ai pas pris de cours. Rien de tel », a déclaré Bell. “Juste écouter.”

Ils ont formé les Jazz Birds, puis les Jazziacs, puis Kool and the Flames, d’après le surnom de rue de Bell, modifié d’un ami appelé Cool. En 1969, voulant éviter les ennuis de James Brown et de His Famous Flames, ils se rebaptisent Kool & the Gang.

Le groupe a trouvé un manager et a commencé à jouer des concerts, à apprendre les succès de Brown et de Motown, à soutenir des stars mineures du R&B dans leurs swings à travers la ville. “Alors maintenant, le jazz et le funk se rejoignent”, a déclaré Bell. Les débuts live du groupe, principalement instrumentaux en 1970, “Kool and the Gang”, reflétaient cette combinaison.

Kool & the Gang ont été prolifiques et leur son a évolué sur une longue période. Michael Neidus – directeur commercial mondial du label britannique Demon Music Group, qui a autorisé le catalogue Kool & the Gang de leur label de longue date, Universal Music, pour les coffrets – a décidé de séparer la phase plus groovy des années 70 du groupe, lorsque le groupe a fréquemment travaillé avec le producteur Redd, de l’époque à succès qui commence avec “Ladies Night” en 1979 et “Celebration” en 1980.

“C’est trop d’une seule fois”, a-t-il déclaré. “Il y a deux périodes distinctes dans le succès du groupe.”

Même dans la première décennie du groupe, il était clair que d’autres musiciens prêtaient une attention particulière à leur son. À Indianapolis au début des années 70, Funk Inc. étudiait les premiers albums de Kool & the Gang. Funk Inc. a interpolé “Kools Back Again” dans son propre “Kool Is Back”, qui a été échantillonné de manière mémorable à plusieurs reprises.

“Ils ont lancé une bonne poche”, a déclaré Steve Weakley, le guitariste de Funk Inc., dans une interview. “Ils avaient des lignes à une seule note dans les mélodies.”

Pendant la majeure partie de la première période du groupe, Kool & the Gang n’avait pas de chanteur authentique, et pendant un certain temps, cela n’avait pas d’importance. Lorsqu’un responsable du disque leur a demandé de créer leur propre version du hit “Soul Makossa” de Manu Dibango, Kool & the Gang a proposé “Jungle Boogie”, “Funky Stuff” et “Hollywood Swinging” lors d’une séance de répétition marathon d’une journée à New York. York pour leur album “Wild and Peaceful”.

“Ces gars-là pourraient faire des disques à succès sans chanteurs”, a déclaré Pete Rock, le DJ et producteur dont la famille jamaïcaine dans le Bronx possédait tous les singles et albums de Kool & the Gang. “Funky comme l’enfer – c’est la seule façon de décrire cette section rythmique.”

Rock a déclaré qu’une fois que le DJ pionnier du hip-hop Kool Herc du Bronx a popularisé l’isolement des breakbeats récupérés sur les disques d’autres artistes, Kool & the Gang est devenu incontournable : « Tout le monde était sur un coup de James Brown dans le hip-hop, mais certains producteurs écoutaient à d’autres musiques d’autres groupes.

À la fin des années 70, Kool & the Gang avait survécu assez longtemps pour réaliser qu’ils pourraient être encore plus gros s’ils trouvaient leur leader insaisissable. Dick Griffey, un organisateur de concerts, a été le premier à suggérer l’idée, et le groupe a embauché James “JT” Taylor.

Un petit détail à la fin de “Ladies Night” s’est avéré crucial – Meekaaeel Muhammad, membre de l’équipe de composition du groupe, a étoffé le refrain avec un contre-mélodique “Allez, célébrons”. Il indiquait le prochain tube du groupe : « Celebration », basé sur une idée de Ronald Khalis Bell. “La piste avait ce genre de sensation à la maison, presque comme si vous étiez quelque part en Alabama, avec grand-mère assise sur le porche avec de la limonade. Une ambiance de fauteuil à bascule », a déclaré Bell. “L’un des gars est venu avec ce ‘yahoo!'”

“Celebration” est l’une des chansons les plus reconnaissables de la pop, sur les meilleures listes de lecture pour les mariages et les événements sportifs – elle a même été jouée sur la Station spatiale internationale. Le morceau a lancé une période commercialement riche dans les années 80 (“Get Down On It”, “Cherish”, “Fresh”), mais après tant d’années de polyrythmies funky, le disco et la pop sont devenus “un peu ennuyeux, si vous savez ce que je veux dire », a déclaré Brown. « On finit par s’y mettre, mais ce n’était pas comme jouer du jazz ou du funk. Ces deux genres, vous pouvez vous étendre.

Les succès se sont pour la plupart taris en 1989, et le groupe a continué à faire des albums et à faire des tournées internationales tout au long des années 90 et 2000, remplaçant les membres originaux par des artistes plus jeunes. En 2011, David Lee Roth a vu Kool & the Gang se produire à Glastonbury et a invité le groupe à ouvrir pour Van Halen lors de sa tournée l’année suivante. Les morceaux du groupe ont été diffusés 2,8 milliards de fois dans le monde à ce jour, selon le service de suivi Luminate.

Mais ces dernières années ont été difficiles. Ronald Khalis Bell et le saxophoniste Dennis « Dee Tee » Thomas, sont décédés ; Robert Bell a perdu sa femme et un autre frère. Lorsque la pandémie a frappé, les membres restants du groupe ont dû interrompre leur programme de tournées. En discutant de cette période, le sourire de Bell s’est affaissé et il est devenu contemplatif. “Beaucoup de souvenirs”, dit-il. “Mais nous continuons à avancer.”

Brown a déclaré qu’un nouvel album est prévu pour octobre et que le groupe est de nouveau sur la route.

Peut-être finira-t-il aussi par atteindre le Rock & Roll Hall of Fame. Bell sourit ironiquement. “Ouais, eh bien,” dit-il. “Peut être l’année prochaine.”