Dans l’obscurité totale, les lumières de l’avion bimoteur C-146A Wolfhound ont illuminé une minuscule bande d’asphalte et, dans l’obscurité, l’avion des forces spéciales s’est posé avec un atterrissage bruyant et spectaculaire.

Avec une zone d’atterrissage de seulement six mètres de large, pour les pilotes aux commandes, il n’y avait pas le droit à l’erreur.

Une équipe des forces spéciales sur le terrain avait bloqué une autoroute à deux voies dans la Lettonie rurale, à environ deux heures de la capitale Riga, et l’avait convertie en une piste improvisée pour transporter par avion un soldat blessé simulé. Des soldats britanniques, américains et lettons faisaient tous partie de l’exercice visant à améliorer les procédures médicales sur le champ de bataille pour soigner les blessés.

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Les forces spéciales de l’OTAN effectuent des exercices d’entraînement en Europe de l’Est

Dans l’ombre de la bataille pour l’Ukraine, les forces spéciales de l’OTAN mènent des exercices d’entraînement en Europe de l’Est, aiguisant la capacité des États membres à travailler en tandem contre un ennemi commun.

Dans ce scénario, l’hypothèse était que les bombardements et l’absence de supériorité aérienne rendaient impossible une évacuation immédiate par hélicoptère, de sorte que le “patient” devait être soigné sur le terrain et conduit plusieurs heures jusqu’à l’endroit le plus sûr pour qu’un avion puisse atterrir.

L’exercice était l’un des trois exécutés par des équipes des forces spéciales de l’OTAN que CBC News a été invité à observer la semaine dernière. En plus du scénario d’évacuation aérienne en Lettonie, CBC News est également monté à bord d’un navire roumain dans la mer Noire pour voir des forces spéciales monter à bord d’un navire depuis l’eau et descendre en rappel sur le navire depuis un hélicoptère.

En Lituanie, un autre exercice a impliqué la prise d’assaut d’un bâtiment qui avait été saisi par des forces hostiles.

“C’est pourquoi nous nous entraînons”

Les exercices ont eu lieu dans le cadre de Trojan Footprint, un exercice de 30 nations impliquant plus de 3 300 forces spéciales et conventionnelles, qui s’est terminé ce week-end.

Il a été conçu pour tester ce que l’OTAN appelle “l’interopérabilité” entre les différentes équipes nationales des forces spéciales.

Les forces spéciales lituaniennes, américaines, finlandaises et britanniques se préparent à prendre d’assaut un bâtiment dans le cadre d’un exercice d’entraînement en Lituanie. (Chris Brown/Nouvelles de CBC)

Les exercices interviennent alors que l’alliance militaire est confrontée à l’un des plus grands défis de ses 73 ans d’existence dans la manière de répondre à l’invasion russe de l’Ukraine. Jeudi, la Finlande a déclaré qu’elle demanderait officiellement à rejoindre l’OTAN et la Suède devrait suivre la semaine prochaine.

Les forces spéciales canadiennes ne participaient pas aux exercices Trojan Footprint, mais le commandant de la force opérationnelle des équipes des forces spéciales roumaines a déclaré que tous les pays de l’OTAN agissaient effectivement comme une seule équipe.

“Il ne s’agit pas de la guerre qui se déroule, [in Ukraine] il s’agit d’être préparé tout le temps… c’est pourquoi nous nous entraînons et pourquoi nous nous concentrons sur un haut niveau d’interopérabilité », a déclaré le commandant, qui ne peut pas être identifié.

L’OTAN “renforce sa présence à l’Est”

Bien que les exercices aient été planifiés avant l’invasion de l’Ukraine par la Russie le 24 février, ils ont pris une urgence et une visibilité accrues.

“En ce moment, il y a beaucoup d’exercices et l’OTAN pousse vraiment la manière dont elle renforce sa présence à l’Est, ainsi que ses capacités en tant qu’effet dissuasif maximal pour la Russie”, a déclaré Ed Arnold, chercheur en sécurité européenne à le Royal United Services Institute basé à Londres.

Plusieurs bateaux pneumatiques rigides (RIBS) s’approchent d’un navire de guerre roumain en mer Noire dans le cadre d’exercices des forces spéciales de l’OTAN cette semaine. (Chris Brown/Nouvelles de CBC)

Les forces spéciales comptent parmi les soldats les plus qualifiés – et les plus secrets – de l’armée de l’OTAN. Tous les entretiens avec le personnel des SOF (Forces d’opérations spéciales) devaient se faire de manière anonyme, le visage couvert et la voix déguisée pour la diffusion.

Ils effectuent une grande variété de tâches, y compris la collecte de renseignements et la reconnaissance, bien que pour les images publiques de tireurs d’élite ou de professionnels hautement qualifiés descendant en rappel des hélicoptères, ce qui vient souvent à l’esprit.

Arnold affirme que la plupart des déploiements récents de forces spéciales par des pays comme la Grande-Bretagne et les États-Unis se sont déroulés dans des zones de conflit en Afghanistan et en Irak, où leurs compétences visaient à combattre les insurrections ou à attaquer des éléments de l’Etat islamique ou d’Al-Qaïda.

Un membre des forces spéciales roumaines prend position à bord d’un navire de guerre dans le cadre d’un exercice en mer Noire. (Chris Brown/Nouvelles de CBC)

La guerre de la Russie en Ukraine, cependant, implique un champ de bataille différent, avec des chars, de l’artillerie lourde et des attaques aériennes, et l’OTAN tente de démontrer à la Russie que ses forces spéciales sont capables de faire le pivot.

“[These exercises] montrera à la Russie qu’elle s’oriente vers la menace russe », a déclaré Arnold, dont la carrière militaire comprenait un service dans l’armée britannique en Afghanistan.

“Notre force est constituée de personnes prêtes à se sacrifier”

Alors que les pays de l’OTAN, dont le Canada, ont déversé des armes, des munitions et de l’argent en Ukraine, l’alliance militaire a clairement indiqué que ses troupes ne seraient pas directement impliquées dans le conflit.

Néanmoins, la présence de l’OTAN a été extrêmement visible en marge du conflit, y compris en Roumanie, qui partage une frontière terrestre et maritime avec l’Ukraine.

L’exercice impliquant l’embarquement du navire s’est déroulé dans les eaux au large du port de Constanta, à environ 150 kilomètres de l’île aux serpents en Ukraine, l’un des territoires les plus disputés de la guerre.

Les soldats russes l’ont occupé dans les jours qui ont immédiatement suivi l’invasion, mais l’Ukraine a riposté, coulant le navire de guerre “Moskva” en avril et menant depuis de fréquentes attaques de drones contre la garnison russe.

Des hélicoptères polonais participent à un exercice de l’OTAN en Lituanie. (Chris Brown/Nouvelles de CBC)

“Notre force est constituée de personnes prêtes à se sacrifier”, a déclaré un soldat letton des SOF à CBC News.

“J’ai personnellement beaucoup d’amis en Ukraine, sachant ce qu’ils traversent, nous montrons tout le soutien que nous avons dans nos cœurs et nous sommes prêts à défendre chaque fois que nous en aurons besoin.”

Apprendre des erreurs russes

Les membres de l’équipe des forces spéciales de l’OTAN ont également déclaré à CBC News qu’ils surveillaient attentivement la façon dont leurs homologues ukrainiens utilisaient leurs compétences contre les Russes et qu’ils avaient été particulièrement impressionnés par leur utilisation de petits drones achetés en magasin pour localiser les troupes.

Les drones ont aidé à découvrir des positions russes camouflées, puis à guider les frappes d’artillerie ukrainiennes.

Arnold dit que les planificateurs de l’OTAN ont également appris des erreurs russes.

Des membres des forces spéciales lituaniennes attendent dans un véhicule tout-terrain à l’écart lors d’une simulation d’entraînement près de la ville de Kaunas. (Chris Brown/Nouvelles de CBC)

“Au cours des premières 24 à 48 heures, l’accent a été mis sur les forces russes Spetsnaz (forces spéciales) essayant de prendre la base aérienne de Hostomel (près de Kiev). Essentiellement, ils ont pu prendre l’aéroport assez rapidement, mais ils ne l’ont pas été. renforcé.”

“Donc, la principale leçon pour les forces de l’OTAN est en fait que les opérations spéciales peuvent effectuer une grande variété de tâches, mais si elles sont isolées et non soutenues par des forces conventionnelles, elles sont en fait assez vulnérables”, a déclaré Arnold.

Les blessés doivent être soignés sur le terrain

L’exercice impliquant l’atterrissage de l’avion Wolfhound sur l’autoroute a également été tiré en partie des expériences de l’Ukraine, a déclaré l’un des médecins des forces spéciales impliqués dans la planification.

“Je suis impressionné – leur capacité à créer un système de traumatologie à la volée à partir d’une invasion imprévue est assez remarquable”, a déclaré l’Américain.

En Ukraine, l’absence de couverture aérienne a obligé les blessés à être soignés sur le terrain, puis à parcourir de longues distances pour se rendre à l’hôpital ou pour repérer où il est sûr de faire un pont aérien.

L’exercice d’entraînement letton impliquait l’utilisation d’un mannequin robotique capable de simuler des blessures sur le champ de bataille. Il cligne des yeux, saigne et urine également. (Jean François Bisson/CBC News)

C’est ce que l’exercice en Lettonie a mis à l’épreuve.

“En médecine des opérations spéciales, l’un de nos rôles est d’innover”, a-t-il déclaré.

Le réalisme de l’exercice a également été facilité par l’utilisation d’un patient robotisé qui peut être programmé pour simuler des plaies spécifiques que le personnel médical doit traiter. Le mannequin cligne des yeux, respire, saigne et possède d’autres qualités réalistes qui ajoutent à l’urgence à laquelle est confronté le personnel médical.

“L’Ukraine et tout ce qui se passe là-bas est une menace”, a déclaré le commandant de la force opérationnelle roumaine. “Même si nous ne sommes pas impliqués dans ce conflit, nous les considérons comme des leçons apprises.”