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En août 1988, un homme noir du nom de Walter McMillian, connu sous le nom de Johnny D, a été condamné à mort pour le meurtre d'une adolescente blanche à Monroeville, en Alabama.

Son procès a duré moins de deux jours.

M. McMillian était avec sa famille à des kilomètres de là lorsque Ronda Morrison a été tuée. Mais cela n'avait pas d'importance.

Il a été reconnu coupable – sur la base des faux témoignages d'un criminel et malgré les témoignages de plusieurs témoins noirs qui pouvaient se porter garant de sa localisation au moment du meurtre – et condamné à mort par électrocution.

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Jamie Foxx joue le rôle du détenu condamné à mort Walter McMillian dans Just Mercy. Photo: Warner Bros Entertainment Inc

Il est retourné dans le quartier des condamnés à mort, après y avoir déjà purgé une peine sous caution après son arrestation un an plus tôt; coupable jusqu'à preuve du contraire.

L'histoire se joue maintenant sur grand écran dans Just Mercy, avec Jamie Foxx dans le rôle de McMillian et Michael B Jordan dans le rôle de Bryan Stevenson, l'homme qui a fondé America's Equal Justice Initiative (EJI), et qui s'est battu pour que la vérité sorte.

Cru et puissant, le film raconte leurs histoires: Stevenson, un jeune avocat noir fraîchement sorti de Harvard, se propose d'aider les condamnés à mort et de défier les préjugés raciaux qu'il éprouve lui aussi; McMillian, un condamné qui a perdu espoir dans le système qu'il sait peser contre lui.

Le combat de Stevenson pour la justice pour McMillian constitue le cœur du récit de Just Mercy, mais le film met à nu le fait horrible que cette histoire tragique n'est pas unique. Le cas de McMillian n'est qu'un exemple du parti pris racial systémique qui sévissait dans le système judiciaire américain.

Plus de 30 ans plus tard, Stevenson se bat toujours.

Lors d'une projection du film mis en place à Londres par l'association britannique Urban Lawyers, qui œuvre pour améliorer la diversité dans la profession juridique, il parle aux côtés de Foxx et Jordan.

Just Mercy: Condamné à mort pour un meurtre qu'il n'a pas commis – la véritable histoire derrière un drame captivant | Actualités Ents & Arts
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Le fondateur de McMillian et EJI, Bryan Stevenson et ci-dessous, joué par Michael B Jordan et Jamie Foxx. Photo: EJI / Warner Bros
Just Mercy: Condamné à mort pour un meurtre qu'il n'a pas commis – la véritable histoire derrière un drame captivant | Actualités Ents & Arts

"Je ne pense pas que nous ayons vraiment vu de changement dans cette présomption de dangerosité et de culpabilité qui est attribuée aux Noirs et aux Bruns en Amérique", dit-il.

"Si vous n'êtes pas allé aux États-Unis, vous devriez savoir quand vous venez aux États-Unis; vous pouvez être avocat ici au Royaume-Uni, vous pouvez être médecin, vous pouvez être éducateur, mais aux États-Unis, vous ' va être dans des situations où vous allez devoir naviguer dans une présomption de dangerosité et de culpabilité. "

Stevenson donne un exemple de son passage devant le tribunal. "J'avais mon costume et ma cravate et je suis entré dans cette salle d'audience, la première fois que j'y suis allé. Je me suis assis à la table de l'avocat de la défense et quand le juge est sorti et qu'il m'a vu assis là, il s'est mis en colère Il a dit: "Hé, hé, hé, hé, vous rentrez dans le couloir. Je ne veux pas d’accusé dans ma salle d’audience sans leur avocat."

"J'ai dû m'excuser. J'ai dit: 'Je suis désolé, votre honneur, je ne me suis pas présenté. Je m'appelle Bryan Stevenson, je un m l'avocat.' Et le juge a commencé à rire et le procureur a commencé à rire, et je me suis fait rire parce que je ne voulais pas désavantager mon client – un jeune enfant blanc que je représentais.

"Après, je me suis demandé ce qui se passait quand ce juge a vu un homme noir d'âge moyen en costume-cravate assis à la table des avocats de la défense (que) cela ne lui était même pas venu à l'esprit, c'est l'avocat. Ce que c'est, c'est cette présomption de dangerosité et de culpabilité. C'est ce récit d'infériorité raciale, cette idéologie de la suprématie blanche.

"Quand vous devez continuer à naviguer dans tout ça, (quand) vous devez continuer à vous inquiéter de calmer les autres parce qu'ils ont peur de votre noirceur, ça devient épuisant. C'est la chose qui n'a pas changé."

"Je pense qu'il y a encore beaucoup de travail à faire. Nous avons besoin d'une ère de vérité et de justice en Amérique. Je pense que vous en avez également besoin au Royaume-Uni."

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Stevenson a parlé du film à la Chambre des Lords avant sa sortie au Royaume-Uni
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Le condamné à mort Herbert Richardson (Rob Morgan) est dans certaines des scènes les plus déchirantes du film. Photo: Warner Bros Entertainment Inc

Stevenson a créé l'EJI, une organisation à but non lucratif basée à Montgomery, en Alabama, pour fournir une représentation juridique aux personnes qui ont été illégalement condamnées, injustement condamnées ou abusées dans les prisons d'État et les prisons, et œuvre pour contester la peine de mort.

Outre l'injustice raciale, Just Mercy met en évidence la monstruosité de la peine capitale, innocente ou non; une scène impliquant l'un des codétenus de McMillian, Herb Richardson, est l'un des nombreux moments déchirants du film.

C'est aussi une histoire vraie.

Pour neuf personnes exécutées aux États-Unis, une personne condamnée à mort a été exonérée, a déclaré Stevenson. Vingt-neuf États – plus de la moitié – appliquent toujours la peine de mort. Selon le Centre d'information sur la peine de mort, 167 personnes qui auraient pu être tuées ont été exonérées depuis 1973.

"Nous avons représenté des enfants poursuivis comme des adultes", explique Stevenson. "C'est un autre problème que nous traitons qui n'est pas dans ce film, mais nous avons 13 États en Amérique sans âge minimum pour essayer un enfant à l'âge adulte.

"Je représente donc des enfants de 9 et 10 ans qui envisagent des peines de 50 et 60 ans dans les prisons pour adultes. Je représente des enfants de 13 et 14 ans qui ont été condamnés à la prison à vie sans libération conditionnelle. Je ' ont représenté des jeunes de 14 ans condamnés à mort par exécution. "

Stevenson dit qu'il était initialement réticent à voir son histoire traduite sur grand écran, craignant qu'il ne reçoive le traitement hollywoodien pour le rendre plus divertissant. Mais après avoir rencontré Jordan, Foxx et le réalisateur Destin Daniel Cretton, il était convaincu qu'ils s'en souciaient.

"Quand vous voyez Jamie jouer mon client, vous voyez l'humanité et la dignité des gens que je représente dans les prisons et les prisons depuis des décennies", dit-il. "Quand vous voyez Michael jouer, ce sont de vrais mots."

Foxx, qui a remporté un Oscar pour son interprétation de Ray Charles dans Ray en 2005, dit pour lui, Just Mercy était personnel; il raconte comment son propre père a été emprisonné.

"Mon père, qui a été éducateur pendant 25 ans, ils l'ont mis en prison pour 25 dollars de substances illégales", dit-il. «Ils l'ont mis en prison pendant sept ans. Vous savez, c'est un homme qui a éduqué les gens de la ville.

"Et donc il est en prison à côté de certains des enfants qu'il a en fait encadrés … Je n'aime pas visiter la prison. J'ai écrit une lettre à mon père, j'ai dit que je ne viendrais pas te voir, je ne Je ne veux pas te voir comme ça parce que je te vois comme un roi. "

Depuis sa libération, le père de Foxx vit avec son célèbre fils oscarisé.

"Je pourrais puiser dans cette histoire, pas nécessairement facilement, mais c'est près de chez moi", dit Foxx. "Je ne veux pas le survendre, mais nous essayons de faire tomber cette perception de ce que vous voyez quand vous voyez un homme noir."

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Brie Larson joue aux côtés de Jordan en tant que co-fondatrice d'EJI Eva Ansley. Photo: Warner Bros Entertainment Inc
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Jordan dit qu'il veut que les gens voient Just Mercy «et aient l'impression qu'ils pourraient faire partie du changement». Photo: Warner Bros Entertainment Inc

Il continue en disant ce qu'il appelle sa plaisanterie "pheeew".

C'est comme ça: Jamie Foxx monte dans un ascenseur dans un hôtel de Chicago, à capuche, couvrant une partie de son visage. Un groupe de femmes, blanches, visiblement effrayées, se minimisent au maximum dans un coin jusqu'à ce que…

"Oh!" il entend une des femmes s'exclamer, le soulagement palpable. "C'est Jamie Foxx." L'acteur essuie moqueusement son front. "Pheeew."

"C'est une blague", dit-il, coupant le rire du public. "Mais en même temps, (les femmes) étaient vraiment effrayées. Et c'est pourquoi ce film est si important."

Jordan, qui est devenu célèbre dans des films tels que Creed et Black Panther, dit qu'il a été "changé à jamais" en faisant partie de Just Mercy.

"Je pense que nous avons tous une certaine perspective de ce qu'est le système de justice pénale et du système judiciaire, sur la base des médias, des nouvelles, de ce que les gens vous disent, mais pour le voir réellement à travers les yeux de Bryan – ce qui pourrait vous arriver d'un la circulation s'arrêtait jusqu'au couloir de la mort jusqu'à la chaise électrique, les choses qui devaient arriver pour arriver du point A à là – étaient vraiment incroyables.

"Une fois que vous le voyez, vous ne pouvez pas le voir. Donc, cela m'a toujours changé d'une manière que je suis motivé et plus déterminé à faire partie de la solution, à faire partie du changement. Je suis motivé pour aider essayez de raconter plus d'histoires comme celle-ci. "

Des problèmes tels que l'injustice raciale peuvent sembler insurmontables, reconnaît la Jordanie.

"Parfois, ce problème semble si important que les individus se sentent comme, que puis-je faire personnellement pour influer sur le changement?

"C'est paralysant, donc les gens ne font rien et ils regardent et tolèrent ce qui se passe. Je ne pense pas que ce soit la bonne perspective à avoir. Je veux que les gens s'éloignent (de voir Just Mercy) se sentant comme s'ils pouvaient être un partie du changement. "

Bien que l'injustice existe toujours, ce qui a changé depuis le cas de McMillian, dit Stevenson, c'est que plus de gens en sont conscients et travaillent pour la combattre, que ce soit des avocats aidant l'EJI ou des cinéastes mettant en lumière des histoires réelles.

"Je ne pense pas que ce genre de film aurait été tourné il y a 20 ans", dit-il. "Je ne pense pas que vous auriez pu avoir un studio majeur pour mettre le genre de ressources derrière cela que nous avons vu ici."

Après l'ouverture du film aux États-Unis au début du mois de janvier, Stevenson dit qu'il a été "époustouflé" de recevoir des centaines de courriels "de personnes dont les proches se trouvent dans les prisons et les prisons qui disent maintenant:" J'ai un peu d'espoir sur ce qui pourrait arriver à mon bien aimé.'"

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Rafe Spall incarne le procureur de district Tommy Chapman, l'homme qui veut garder McMillian enfermé. Photo: Warner Bros Entertainment Inc

Il poursuit: "Nous avons entendu une centaine d'avocats qui vont effectivement venir en Alabama, qui ont dit (qu'ils) voulaient s'impliquer dans ces affaires. Nous avons tellement de gens qui meurent littéralement pour une assistance juridique à notre mort. ligne, nous avons des centaines de personnes qui ne peuvent pas trouver d'avocats. Et donc cela a été vraiment inspirant et encourageant, et si ce film aide à créer ce genre d'activité, ce sera une très belle chose. "

Cependant, Stevenson dit: "nous sommes toujours dans cette lutte".

"Nous devons encore reconnaître que si vous avez un système qui vous traite mieux si vous êtes riche et coupable que si vous êtes pauvre et innocent, ce n'est pas un système qui peut être défendu."

Just Mercy est maintenant dans les cinémas britanniques

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