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Julian Assange, fondateur de WikiLeaks, accepte de plaider coupable dans le cadre d’un accord avec les États-Unis

Julian Assange, le fondateur de WikiLeaks, a accepté de plaider coupable lundi d’un seul chef d’accusation pour obtention et divulgation illégales d’informations relatives à la sécurité nationale en échange de sa libération d’une prison britannique, mettant ainsi fin à sa longue et amère confrontation avec les États-Unis.

M. Assange, 52 ans, a obtenu sa demande de comparaître devant un juge fédéral dans l’un des avant-postes les plus éloignés du pouvoir judiciaire fédéral, le palais de justice de Saipan, la capitale des îles Mariannes du Nord, selon un bref dossier judiciaire rendu public tardivement. Lundi. Il devrait être condamné à environ cinq ans de prison, l’équivalent de la peine qu’il a déjà purgée en Grande-Bretagne, selon un responsable des forces de l’ordre familier avec les termes de l’accord.

Il s’agissait là d’un dernier rebondissement approprié dans l’affaire contre M. Assange, qui s’opposait obstinément à l’extradition vers le continent américain. Les îles constituent un Commonwealth américain situé au milieu de l’océan Pacifique – et beaucoup plus proches de l’Australie natale de M. Assange, dont il est citoyen, que des tribunaux de la zone continentale des États-Unis ou d’Hawaï.

Peu de temps après la révélation de l’accord, WikiLeaks a déclaré que M. Assange avait quitté Londres. M. Assange doit comparaître à Saipan mercredi à 9 heures du matin, heure locale, et devrait rentrer en Australie « à la fin de la procédure », a écrit Matthew J. McKenzie, un responsable de la division antiterroriste du ministère de la Justice, dans un communiqué. lettre au juge chargé de l’affaire.

Tôt mardi matin, sa femme, Stella Assange, a posté une vidéo de son mari signant des documents et montant à bord d’un avion lundi.

Sauf accrocs de dernière minute, l’accord mettrait fin à une longue bataille qui a commencé après que M. Assange ait été tour à tour célébré et injurié pour avoir révélé des secrets d’État dans les années 2010.

Ceux-ci comprenaient des informations sur l’activité militaire américaine en Irak et en Afghanistan, ainsi que des câbles confidentiels partagés entre diplomates. Au cours de la campagne de 2016, WikiLeaks a publié des milliers de courriels volés au Comité national démocrate, conduisant à des révélations qui ont embarrassé le parti et la campagne d’Hillary Clinton.

En 2019, un grand jury fédéral a inculpé M. Assange de 18 chefs d’accusation liés à la diffusion par WikiLeaks d’un large éventail de documents sur la sécurité nationale. Il s’agissait notamment d’une mine de documents envoyés à l’organisation par Chelsea Manning, une ancienne analyste du renseignement de l’armée américaine qui avait transmis des informations sur la planification et les opérations militaires près d’une décennie plus tôt.

S’il était reconnu coupable, M. Assange aurait pu encourir un maximum de 170 ans de prison fédérale. Jusqu’à lundi soir, M. Assange était détenu à Belmarsh, l’une des prisons les plus sécurisées de Grande-Bretagne, dans le sud-est de Londres.

M. Assange était confiné dans une cellule 23 heures par jour, prenant ses repas seul sur un plateau, entouré de 232 livres et n’ayant droit qu’à une heure par jour pour faire de l’exercice dans une cour de prison, selon un récit. publié dans The Nation cette année.

Interrogé sur sa pâleur, M. Assange – qui n’a pas pu sortir dehors sans surveillance depuis plus d’une décennie – a plaisanté : « Ils appellent cela la pâleur de la prison. »

Sa libération n’était pas inattendue. Plus tôt cette année, le Premier ministre australien Anthony Albanese a suggéré que les procureurs américains devaient conclure l’affaire, et le président Biden a indiqué qu’il était ouvert à une résolution rapide. De hauts responsables du ministère de la Justice ont accepté un accord sans peine de prison supplémentaire parce que M. Assange avait déjà purgé plus de temps que la plupart des personnes accusées d’une infraction similaire – dans ce cas, plus de cinq ans de prison en Grande-Bretagne.

Peu de temps après que les accusations ont été dévoilées en 2019, la police métropolitaine de Londres est entrée dans l’ambassade de l’Équateur, où M. Assange avait cherché refuge des années plus tôt pour éviter son extradition vers la Suède, où il faisait face à des accusations d’agression sexuelle. Il est depuis détenu en détention, son équipe juridique s’opposant aux efforts du ministère de la Justice visant à l’extrader.

Après des semaines de négociations, M. Assange plaide coupable de l’un des chefs d’accusation figurant dans l’acte d’accusation – complot en vue de diffuser des informations sur la défense nationale – qui est passible d’une peine pouvant aller jusqu’à 10 ans de prison.

M. Assange et ses partisans soutiennent depuis longtemps que ses efforts pour obtenir et divulguer publiquement des informations sensibles sur la sécurité nationale étaient dans l’intérêt public et méritaient les mêmes protections du premier amendement que celles accordées aux journalistes d’investigation.

De nombreux partisans de M. Assange ont renouvelé ces inquiétudes tout en exprimant leur soulagement à l’idée qu’il soit libéré.

« Les États-Unis ont maintenant, pour la première fois dans l’histoire de plus de 100 ans de l’Espionage Act, obtenu une condamnation pour des actes journalistiques élémentaires », a déclaré David Greene, directeur de l’Electronic Frontier Foundation Civil Liberties, une organisation à but non lucratif. concentré sur les questions du premier amendement.

« Ces accusations n’auraient jamais dû être portées », a-t-il déclaré.

En 2021, une coalition de groupes de défense des libertés civiles et des droits de l’homme a exhorté l’administration Biden à abandonner ses efforts pour l’extrader de Grande-Bretagne et le poursuivre en justice, qualifiant cette affaire de « grave menace » pour la liberté de la presse.

Une grande partie de la conduite dont il est accusé est celle que « les journalistes pratiquent régulièrement », a affirmé le groupe. « Les organismes de presse publient fréquemment et nécessairement des informations classifiées afin d’informer le public sur des sujets d’une profonde importance publique. »

Mais les autorités américaines ont fait valoir que les actions de M. Assange allaient bien au-delà de la collecte d’informations, mettant en danger la sécurité nationale. Les procureurs ont affirmé que les informations fournies par Mme Manning mettaient en danger la vie des militaires et des Irakiens qui travaillaient avec l’armée, et rendaient la lutte du pays plus difficile.

M. Assange est resté à Belmarsh car il a contesté à plusieurs reprises l’ordre de son expulsion. Le mois dernier, M. Assange a remporté un appel pour faire appel de l’ordonnance d’extradition.

Par la suite, Mme Assange, qui a épousé M. Assange après avoir rejoint son équipe juridique luttant contre les efforts d’extradition vers la Suède, a déclaré à ses partisans rassemblés devant le tribunal du centre de Londres que l’affaire devait être abandonnée.

« L’administration Biden devrait se distancier de ces poursuites honteuses », a déclaré Mme Assange, qui a secrètement entamé une relation avec M. Assange alors qu’il vivait à l’ambassade d’Équateur. Le couple a deux jeunes fils.

M. Assange a rarement été vu en public car son affaire a fait son chemin devant les tribunaux, invoquant des problèmes de santé. En 2021, M. Assange a eu un petit accident vasculaire cérébral alors qu’il était en prison. Il n’a pas assisté à l’audience en mai pour des raisons de santé non révélées.

Mme Assange, dans une autre vidéo publiée sur les réseaux sociaux tôt mardi, qui a été enregistré à l’extérieur de la prison de Belmarsh la semaine dernièredit que les évolutions se sont produites très rapidement.

« Cette période de notre vie, j’en suis convaincue maintenant, est terminée », a-t-elle déclaré. Elle a ajouté : « Ce qui commence maintenant, avec la liberté de Julian, est un nouveau chapitre. »


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