Joshua Buatsi a ouvert la voie à un titre mondial des poids lourds légers après avoir remporté une victoire aux points sur Craig Richards à l’O2 Arena de Londres.

Buatsi, médaillé de bronze olympique à Rio en 2016, a dominé les premières étapes puis a repoussé un grand retour de Richards pour réclamer un verdict unanime 116-112, 115-113, 115-113.

Sa victoire dans un combat promu en tant qu’éliminateur de titre WBA devrait lui valoir un tir à Dmitry Bivol, qui a conservé la ceinture dans un renversement renversant contre Saul Alvarez plus tôt ce mois-ci.

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Buatsi est félicité par Richards après le combat

La victoire de Bivol sur Alvarez avait servi à rehausser la réputation de Richards, le joueur de 32 ans qui a subi sa deuxième défaite en carrière aux points contre Bivol l’année dernière.

Mais le Buatsi, fort et précis, a pris l’avantage dès le départ et il a fallu à Richards jusqu’au cinquième tour pour vraiment commencer à faire bonne impression.

Joshua Buatsi (à gauche) et Craig Richards dans l'éliminateur du titre mondial des poids légers et lourds WBA
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Buatsi attrape Richards avec une gauche

Buatsi était fort et précis mais avait tendance à trouver le succès dans les rafales, et Richards est arrivé fort au huitième tour avec une grosse main droite suivie d’une rafale qui a semblé troubler le favori.

Richards a décroché plus de droits dans le neuvième, mais Buatsi a continué à afficher le travail plus propre, et la paire a continué à échanger des coups durs dans une finale passionnante avant que le bras de Buatsi ne soit finalement levé.