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Johnny Cardoso a été superbe au Real Betis. Prochaine étape : USMNT ?

L’un des adages favoris du football professionnel est qu’un joueur a besoin d’une « période d’adaptation » lorsqu’il change de club. À bien des égards, cette réflexion est logique. Chaque club a sa propre façon de faire. Il peut y avoir un nouveau pays, un style de jeu différent et une nouvelle langue dans laquelle s’adapter. Ces changements sont amplifiés lorsque la famille est impliquée.

Mais basé sur Johnny CardosoAu cours des trois premiers mois et demi de Liga avec le Real Betis, cette maxime est mise à l’épreuve.

Selon ESPN Stats & Information, parmi les milieux défensifs de la Liga ayant joué plus de 500 minutes, l’international américain se classe parmi les six premiers en pourcentage de tacles (52,3%), de pourcentage de duels (62,7%) et de pourcentage aérien (66,0%). Parmi cette cohorte, ses 15,7 interventions défensives toutes les 90 minutes de temps de jeu réel le placent au deuxième rang de la Liga, même s’il a également été précis avec le ballon, en particulier dans le tiers offensif, où son pourcentage de passes est le troisième de la ligue parmi les milieux défensifs à 89,6%.

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L’actuel directeur sportif du Betis, Manu Farjado, a déclaré à ESPN qu’il avait été impressionné par « l’équilibre et la rigueur tactique défensive de Cardoso. Choisir quand presser l’adversaire, être capable de jouer en quelques touches, sans perdre le ballon ».

L’arrivée de Cardoso a aidé le Betis à rester à portée de main de la qualification pour la compétition européenne. Avec trois matchs à jouer, Los Verdiblancos occupe actuellement la sixième place, juste un point au-dessus de la Real Sociedad. Les deux équipes s’affronteront dimanche, le vainqueur étant susceptible d’avoir la priorité sur la dernière place de la Liga en Ligue Europa pour la saison prochaine.

En discutant avec le natif de Denville, dans le New Jersey, il est clair qu’il a le sentiment d’avoir même dépassé ses propres attentes.

« Je dois admettre que je ne m’attendais pas à m’adapter aussi rapidement », a déclaré Cardoso à ESPN avec l’aide d’un traducteur. « Mais l’accueil et l’aide de tous les joueurs et du staff m’ont mis très à l’aise et m’ont facilité mon adaptation. »

Que Cardoso ait si bien performé dans un club comme le Betis est encore plus impressionnant. Dans une ligue où l’Atletico Madrid, Barcelone et le Real Madrid accaparent la grande majorité de l’attention disponible – et où son rival Séville en occupe également une partie – le Betis est toujours considéré comme un grand club. Sa base d’abonnements de plus de 50 000 personnes est généralement derrière celle de Barcelone et du Real Madrid, et seuls ces deux-là, plus l’Atletico Madrid, ont des stades plus grands que l’Estadio Benito Villamarin de 60 720 places. (Barcelone joue cette saison à l’Estadi Olimpic Lluis Companys de 49 472 places tandis que le Camp Nou est en rénovation.)

Étant donné que le Real Betis a été fondé en 1907, c’est un club dont les racines sont profondes.

« Les fans du Betis viennent de générations », a déclaré l’ancien international américain Tab Ramos, qui a passé trois saisons dans les rangs du Betis au milieu des années 1990. « Et cela se transmet au sein de la famille, dans le cadre de ce dont ils parlent dans la vie de tous les jours. » Ramos a rappelé que lorsqu’il jouait avec le Betis, le club était en deuxième division, mais même à l’époque, lorsque l’équipe sortait pour l’échauffement, il y avait « 38 000 supporters dans les tribunes ». Cela peut créer une atmosphère incroyable, mais la pression vient aussi. Les attentes sont élevées.

« C’est comme ça qu’ils vivent, et ce n’est pas facile », a ajouté Ramos. « Vous défendez définitivement un club auquel les gens tiennent beaucoup, et le résultat que vous obtenez chaque week-end a un effet sur leur vie. Ils vous font ressentir cela, et vous le ressentez à travers les fans. Vous grandissez en voulant toujours jouer dans un club qui a du sens et qui est grand parce que le Betis est un grand club et en même temps, cela peut être un peu écrasant d’entrer dans un club qui a une telle pression.

Étant donné que Cardoso a été développé dans le chaudron qu’est le football brésilien, avec l’Internacional, double vainqueur de la CONMEBOL Libertadores, c’est une intensité et une culture qui ne lui sont pas étrangères. La capacité de Cardoso à être propre avec le ballon et à avoir une bonne position au milieu de terrain a certainement fourni une base pour une adaptation rapide, qui, selon lui, s’accorde bien avec le style de la Liga.

« Ici, le jeu se déroule beaucoup plus avec le ballon aux pieds, beaucoup plus technique », a-t-il déclaré dans une interview séparée avec ESPN Brésil. « Et au Brésil, il y avait aussi beaucoup de choses physiques. Mais évidemment, le Brésil était très important pour moi, et j’utilise beaucoup de choses que j’ai apprises au Brésil ici pour pouvoir continuer à évoluer et en profiter aussi, parce que C’est une ligue très spéciale, une ligue que j’ai toujours rêvé de jouer et bien, mon adaptation est incroyable. »

La famille de Cardoso est retournée au Brésil peu de temps après sa naissance et à 11 ans, il était dans les rangs des jeunes de Criciúma. Il a ensuite déménagé à Avai et enfin à Internacional deux ans plus tard. Il a été attaquant jusqu’au niveau des moins de 17 ans et a déjà montré sa capacité d’adaptation en passant au milieu de terrain. Il s’est progressivement imposé dans l’alignement des Reds, attirant l’attention du manager de l’époque (et ancien milieu de terrain de l’Union de Philadelphie) Eduardo « El Chacho » Coudet.

« Mes performances sur le terrain n’ont fait qu’augmenter et je me sentais très à l’aise en tant que milieu de terrain », a déclaré Cardoso. « J’ai toujours été très dévoué et je me suis adapté très rapidement à ce poste. »

En fait, Cardoso a fait une telle impression sur Coudet – au cours de deux mandats de direction avec Internacional – qu’il s’est senti obligé de recommander son protégé au directeur sportif du Betis de l’époque, Ramon Planes. Les deux sont amis de longue date et même si Planes était sur le point de partir pour le club saoudien d’Al Ittihad en décembre dernier, il a offert au Betis un cadeau d’adieu, un joueur avec un immense sang-froid sur le ballon.

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« Je l’avais vu, mais Coudet m’a dit de faire pression pour lui », a déclaré Planes à propos de Cardoso. « Chacho l’a entraîné au Brésil et ses caractéristiques se sont démarquées dès le premier jour. Il a toujours dit qu’il était prêt à jouer en Espagne. Ce qui surprend avant tout, c’est sa tête. C’est un garçon très intelligent qui sait ce qu’il veut et agit toujours de manière de la bonne manière. C’est un énorme plus pour le Betis d’avoir un joueur avec cette caractéristique. »

En effet. Au-delà de son positionnement et de son calme avec le ballon, Cardoso a même marqué un but le 25 février lors d’une victoire 3-1 contre l’Atletico Madrid, mais il ne va pas laisser cela lui monter à la tête. « Tactiquement, c’est un milieu de terrain central presque parfait », a déclaré Ramos à propos de Cardoso. « Qu’il ait pu entrer dans un si grand club qui doit gagner chaque semaine, et être capable de le faire avec le calme dont il a fait preuve, c’est incroyablement impressionnant pour moi. Ce gamin, on dirait que son pouls ne va pas. plus de 55 ans. »

Cependant, sous le maillot américain, Cardoso n’a pas encore montré le meilleur de lui-même, même si le milieu de terrain « MMA » de Weston McKennie, Yunus Moussa et Tyler Adams a quelque chose à voir avec ça. Mais même lorsque l’un des membres de ce trio a été blessé ou en mauvaise forme, Cardoso a eu du mal à percer l’alignement, en particulier avec Gio Reyna qui fait également pression pour gagner du temps au centre du milieu de terrain. Cardoso n’a joué que 65 minutes en deux matches lors de la Ligue des Nations de la Concacaf le mois dernier, bien qu’il soit déterminé à aller de l’avant.

« Je dis toujours que c’est un privilège de pouvoir représenter mon pays », a déclaré Cardoso. « Je ne compte pas non plus sur l’absence des autres. Je me concentre toujours beaucoup sur mon développement et, comme je le dis toujours, cela ne dépend que de moi, de ma performance dans mon club, qui est aujourd’hui le Betis. Et j’ai un esprit très positif : si je développe bien mon football ici, j’aurai des opportunités en équipe nationale. »

La question se pose de savoir si Cardoso peut fonctionner comme un milieu de terrain solitaire, comme Adams le fait souvent. Fajardo, pour sa part, pense qu’il le peut. Mais tant que Cardoso maintient ses performances régulières avec le Betis, les opportunités au niveau international finiront par arriver.

« J’ai toujours rêvé grand, donc je me suis toujours consacré à mes objectifs », a déclaré Cardoso. « C’est ce qui m’a permis d’en arriver là et de vouloir me développer encore davantage. »


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