Skip to content

Altitude est une chronique du rédacteur en chef fondateur de POLITICO, John Harris, qui offre une perspective hebdomadaire sur la politique dans un moment de bouleversement radical.

Joseph R. Biden Jr., à l’âge de 77 ans, neuf mois et 10 jours, est en vie depuis seulement une nuance de moins d’un tiers de toute l’histoire des États-Unis en tant que nation indépendante.

Une façon de penser à cela est que Biden est vraiment assez vieux.

Une autre façon de penser à cela est la suivante: les États-Unis sont vraiment assez jeunes.

Le 20 août, le jour où Biden acceptera la nomination démocrate dans sa tentative de devenir le plus ancien occupant de la Maison Blanche – il aurait 78 jours de plus lors de son premier jour de fonction que Ronald Reagan ne l’était le dernier – cela vaut la peine de tenir le sujet à la lumière des deux angles.

Quel âge a Biden?

Eh bien, il a plus de 94% de tous les Américains vivants et plus de 96% de toutes les personnes vivant sur la planète, selon les données démographiques compilées par les Nations Unies.

Il est déjà plus âgé que 27 présidents au moment de leur décès – dont 14 ans de plus que Franklin D. Roosevelt et 13 ans de plus que Lyndon B. Johnson.

Lorsque Biden est arrivé au Sénat américain à 30 ans le 3 janvier 1973, il a rejoint six sénateurs nés à la fin des années 1800. De ces 100 personnes – tous des hommes et une seule non blanche – il fait partie des 13 personnes qui sont encore en vie aujourd’hui.

S’il gagne en novembre, il sera le seul à être président représentant ce lien historique entre la «plus grande génération» qui a combattu la Seconde Guerre mondiale et la génération du baby-boom qui domine la politique nationale depuis le début des années 1990.

L’âge relativement avancé de Biden, cependant, est une lentille utile pour voir la jeunesse comparée du pays qu’il espère diriger. La vie d’une seule personne peut relier des époques historiques qui semblent plus lointaines qu’elles ne le sont en réalité.

Il y a 329 millions d’Américains vivants actuellement, et il y a environ 155 millions d’Américains qui sont morts depuis sa naissance le 20 novembre 1942. Basé sur estimations démographiques approximatives, La vie de Biden a chevauché plus de 80% des personnes qui ont vécu en Amérique depuis 1776.

Imaginez que Joe Biden, enfant, ait rebondi sur le genou de quelqu’un qui avait le même âge que celui qu’il a maintenant. Cette personne à son tour est née assez tôt pour qu’en théorie, elle ait pu rebondir sur le genou d’Abraham Lincoln.

Albert Henry Woolson, le vétéran documenté final de la guerre civile n’est pas mort (à 106 ans à Duluth) avant que Biden n’ait 13 ans, en 1956. Peter Mills, la dernière personne connue de manière fiable pour être née en esclavage n’est décédée (à 110 ans à Pittsburgh) qu’en 1972, lorsque Biden en était aux dernières semaines de sa première campagne au Sénat.

Biden est né deux ans après Robert Zimmerman, pas encore connu sous le nom de Bob Dylan, sept jours avant Jimi Hendrix, et deux mois avant Janis Joplin. Contrairement à Hendrix et Joplin, Biden n’était pas à Woodstock et il est peu probable qu’il ait été tenté d’y assister. En août 1969, il pratiquait déjà le droit à Wilmington, Del., Était marié depuis trois ans et changeait les couches d’un bébé.

Peut-être que ces points de données appellent à ce que les journalistes appellent un «tel paragraphe». La voici: de nombreuses icônes de la culture des baby-boomers, comme Bob Dylan, n’étaient pas en fait des baby-boomers eux-mêmes, et Biden non plus. La cohorte générationnelle du baby-boom, selon les conventions démographiques standard, n’a commencé que le 1er janvier 1946. Cela signifie que Biden, s’il gagne, serait la seule personne de l’histoire à devenir président d’une génération distincte de personnes qui l’étaient aussi. jeunes pour être dans la Seconde Guerre mondiale, mais étaient déjà catégoriquement à l’âge adulte à l’époque du Vietnam et des bouleversements politiques et culturels des années 1960.

Pendant quatre décennies, depuis la victoire de Dwight D. Eisenhower en 1952 et la défaite de George HW Bush en 1992, la présidence a été occupée par huit hommes qui avaient tous, à des titres différents, servi dans l’armée pendant la Seconde Guerre mondiale. Après la victoire de Bill Clinton en 1992, la Maison Blanche a été détenue par quatre baby-boomers, dont aucun n’a fait son service militaire à plein temps. (Obama, né en 1961, n’avait que 11 ans lorsque l’engagement militaire américain a pris fin au Vietnam, et n’a probablement qu’une faible identification avec les baby-boomers plus âgés.)

Jusqu’au début de cette année, lorsque Biden et Bernie Sanders – nés trois mois avant Pearl Harbor en 1941 – étaient les derniers candidats à l’investiture démocrate, il semblait pratiquement certain que la présidence sauterait une génération entière.

En un sens, ces frontières générationnelles sont des vanités sociologiques. Biden, après tout, n’a que 43 mois de plus que Trump et 45 mois de plus que Clinton. Mais ces trois années et plus ont une importance historique démesurée.

Joe Biden et Kamala Harris à Detroit Michigan en mars 2020 | Scott Olson / Getty Images

Avez-vous déjà étudié de vieilles photos d’annuaire telles qu’elles ont changé au cours des années 1960? La photographie de Biden à l’Université du Delaware en 1965 ressemble à la plupart des jeunes hommes de sa classe, et les 20 années précédentes: un camarade souriant et génial en veste et cravate, avec des cheveux bien coupés et bien peignés. Dans les trois ou quatre ans, ces photos de l’annuaire montreraient une transformation culturelle en cours chez les deux sexes, reflétée dans les cheveux longs, la barbe et les colliers de perles – des poses qui reflétaient une éthique provocante et individualiste que beaucoup de ces diplômés porteraient avec eux au cours des 50 prochaines années. .

Les sociologues ont qualifié le bloc d’Américains devenus majeurs après la Seconde Guerre mondiale mais avant le tumulte des années 1960 de «génération silencieuse». En tant que politicien, le volubile Biden n’était guère connu pour son silence (bien que sa stratégie électorale générale pendant une pandémie implique de parler beaucoup moins que Trump). Mais il représente par d’autres moyens les valeurs classiques de Silent Generation. Ce groupe met l’accent sur la responsabilité organisationnelle. Ils respectaient les institutions de l’établissement et travaillaient dur pour suivre les règles et s’élever en leur sein. Ils n’ont pas lancé de défis stimulants au gouvernement, aux universités et aux entreprises. Cela est venu avec l’énorme afflux de jeunes nés juste à la suite de Biden et de ses pairs.

Chez les démocrates, la génération silencieuse a produit des personnes qui ont prospéré en fonction des présidents – comme Leon Panetta et Robert Rubin, tous deux nés en 1938. Chez les femmes, elle a produit des leaders qui sont entrés dans la vie publique après avoir élevé des enfants – comme Madeline Albright (1937) et Nancy Pelosi ( 1940). Mais l’éthique respectueuse de cette génération n’a jamais engendré de président.

Cette histoire suggère une opportunité pour Biden s’il devient président. Il pourrait aider à raviver la fonctionnalité et le respect des institutions qu’il vénère clairement. Par coïncidence, la même année où Biden est venu au Congrès, l’Organisation Gallup a commencé à mesurer confiance du public dans les grandes institutions. En près de cinq décennies, presque toutes les institutions – en particulier le Congrès et la présidence – ont vu leur réputation auprès du public s’éroder considérablement. Le risque est que les valeurs de Biden semblent sans pertinence ou inefficaces dans une culture politique qui gravite autour de jeunes leaders comme Alexandria Ocasio-Cortez, qui est devenue célèbre en défiant les traditions institutionnelles et en exploitant les médias sociaux.

Biden était un adolescent avant que les téléviseurs dans les salons ne deviennent monnaie courante, il était au Sénat depuis une décennie avant l’arrivée des ordinateurs de bureau et près d’un quart de siècle avant le courrier électronique. Instagram ne deviendra probablement jamais une seconde nature pour lui.

La trajectoire de Biden invite également à une réflexion sur l’optique de l’histoire: les dirigeants deviennent-ils des personnages moins vastes, ou est-ce une illusion de temps? Biden est né lorsque des personnalités dominantes – FDR, Churchill – ont envahi la scène mondiale. Il s’offre près de huit décennies plus tard non pas aussi grand que nature mais comme Joe ordinaire, un homme par excellence accessible.

Joe Biden: Un vieil homme essayant de diriger un jeune pays

Joe Biden et Bernie Sanders avant un débat | Mandel Ngan / AFP via Getty Images

La vie de Biden prend une stature épique principalement lorsqu’elle est vue à travers le prisme de la titularisation. Comme le révèlent les données historiques du Sénat compilées par mon collègue Matthew Choi, Biden en 36 ans en tant que sénateur et huit en tant que vice-président (qui rompt les liens au Sénat) a servi avec près de 20% des 1984 personnes qui ont déjà siégé au Sénat. Ses collègues du Sénat vont de Hubert Humphrey, Mike Mansfield (le plus ancien chef de la majorité) et George McGovern à une extrémité à Barack Obama et Hillary Clinton à la fin.

Cet été, marqué par des troubles raciaux et le rappel – souligné par Kamala Harris – qu’une femme n’a jamais été élue présidente ou vice-présidente, peut dans certaines humeurs produire du désespoir: les États-Unis peuvent-ils jamais vraiment purger leur héritage historique de préjugés?

La carrière de Biden, cependant, rappelle à la fois que les choses changent et que nous ne sommes pas vraiment plongés dans l’effort de changer depuis si longtemps.

Nancy Landon Kassebaum – la républicaine du Kansas qui a été la première femme élue à un mandat complet au Sénat sans avoir un mari qui a déjà siégé au Congrès – n’a pas rejoint Biden au Sénat jusqu’à ce qu’il y soit depuis cinq ans. Aujourd’hui, il y a 26 femmes – 17 démocrates et neuf républicains – dans cette chambre.

Biden avait 24 ans lors du «long et chaud été» des émeutes raciales urbaines de 1967. Martin Luther King Jr. avait 13 ans lorsque Biden est né et Biden avait 25 ans lorsque King est mort. Biden avait 13 ans lorsque Rosa Parks a refusé de céder sa place dans le bus. Même après 36 ans au Sénat, Biden n’avait servi qu’avec trois Afro-Américains. C’est combien il y en a dans la salle aujourd’hui, un nombre qui tombera à deux si Biden et Harris gagnent.

Dans son deuxième discours inaugural, Lincoln a parlé des «deux cent cinquante ans de labeur non partagé» de l’esclavage américain et a averti ses concitoyens que la volonté de Dieu pourrait être que «chaque goutte de sang prélevée soit payée par une autre tirée par l’épée». Il reste encore un siècle avant que 250 ans d’esclavage ne coïncident avec 250 ans de non-esclavage.

L’histoire personnelle de Biden est longue et il essaie de s’inscrire dans une histoire nationale qui, on l’espère, en est encore à ses premiers chapitres. Il a commencé sa carrière publique au service de personnes nées au 19e siècle. S’il remporte la présidence, il aura sûrement quelques jeunes collaborateurs qui seront encore en vie au 22e siècle.

Son discours à la convention virtuelle jeudi soir est une étape de plus dans la longue marche d’un homme politique façonné par des décennies d’histoire pour devenir la personne la plus influente de l’Amérique contemporaine.