Jesperi Kotkaniemi des Hurricanes prêt pour le retour à Montréal

MONTRÉAL : Après avoir signé une offre surprenante en libre jeu avec les Hurricanes de la Caroline à la fin août, Jesperi Kotkaniemi a attendu sept jours pour voir si les Canadiens de Montréal égaleraient le contrat d’un an de 6,1 millions de dollars.

Cette semaine est passée très vite, se souvient Kotkaniemi mardi. Je n’y ai pas trop pensé, j’essaie juste de vivre ma vie normale pendant ça. Profitez simplement du moment.

Les Canadiens, bien sûr, ont décidé de se retirer du contrat avec Kotkaniemi malgré son choix au troisième rang du repêchage 2018 de la LNH. Kotkaniemi, 21 ans, et ses Hurricanes seront à Montréal jeudi soir pour un match qui a été encerclé au moment où son déménagement a été officialisé.

C’était un match de mon calendrier que je surveillais, a-t-il déclaré. Ce sera amusant de voir d’anciens coéquipiers, des fans là-bas. Ça va être une tuerie.

Il ne fait aucun doute que Kotkaniemi n’a pas répondu aux attentes des Canadiens. Il a été rétrogradé aux mineurs lors de la saison 2019-2020 et n’a marqué que cinq buts et 20 points au cours de la saison 2020-21 tronquée par la pandémie.

Kotkaniemi a marqué cinq fois et ajouté trois mentions d’aide en 19 matchs éliminatoires lorsque les Canadiens ont effectué une course improbable vers la finale de la Coupe Stanley. Mais il était un zéro en bonne santé pour ouvrir le premier tour, et encore dans les jeux 4 et 5 de la série de championnats avant que Montréal ne s’incline face au Lightning de Tampa Bay.

J’ai de très bons souvenirs, a déclaré Kotkaniemi mardi lorsqu’on lui a demandé s’il y avait des rancunes à Montréal. Je suis reconnaissant qu’ils m’aient repêché et m’aient donné une chance. C’était un super endroit pour jouer pendant trois ans. Tout le monde sait qu’ils ont des fans incroyables, de grands coéquipiers ne peuvent pas souhaiter une meilleure façon de commencer ma carrière dans la LNH. »

Il a cependant été critique en sortant de la porte sur la façon dont son développement a été géré par une équipe désespérée pour de l’aide au milieu. Kotkaniemi a été dépassé dans l’ordre hiérarchique par le centre Nick Suzuki, qui a récemment signé une prolongation de huit ans de 63 millions de dollars.

Kotkaniemi a terminé sa carrière avec les Canadiens avec 22 buts et 62 points en 171 matchs de saison régulière.

Les Hurricanes tentent de transformer Kotkaniemi, qui a indiqué qu’il était prêt à signer avec la Caroline à long terme, en un ailier sur leur première ligne avec Sebastian Aho et Teuvo Teravainen.

Le poste d’ailier est encore un peu nouveau pour moi, a déclaré Kotkaniemi, qui n’a marqué aucun point en deux matchs. Ils m’aident avec ça tous les jours. Obtenir beaucoup de nouveaux conseils et astuces. Je fais juste partie de cette équipe… J’appartiens ici.

Il n’y a pas si longtemps, il ressentait sans doute la même chose à propos de Montréal.

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