POKROVSK, Ukraine (AP) – Une cinquantaine de personnes en deuil ont escorté jeudi deux cercueils drapés de satin à travers un cimetière verdoyant de la région de Donetsk, dans l’est de l’Ukraine, membres de la famille de deux soldats tués la semaine dernière sur le front voisin.

Un cercueil a été ouvert pour révéler le corps en treillis militaire d’Oleh Panchenko, 48 ans, qui portait des blessures visibles au visage.

“Notre héros, je serai fière de toi pour toujours”, a déclaré la mère de Panchenko, Lilia, à travers des crises de sanglots incontrôlés alors qu’elle se penchait sur son fils, l’embrassant sur le front. “Dieu, pourquoi nous prends-tu nos garçons?”

Les funérailles de Pokrovsk ont ​​porté à 20 le nombre de soldats ukrainiens enterrés là-bas, dans une nouvelle section du cimetière dédiée aux morts militaires.

Presque tous ont été tués depuis le début de l’invasion russe le 24 février, bien que d’autres soient tombés au cours des huit dernières années de combats entre les forces ukrainiennes et les séparatistes soutenus par la Russie pour le contrôle de la région orientale du Donbass.

Alors que les forces russes continuent de progresser lentement dans la province de Donetsk, qui représente la moitié du Donbass, le gouvernement ukrainien offre des services funéraires aux soldats tués dans les combats et des prestations aux membres de la famille restés au pays.

L’un de ces soldats, Serhiy Marchenko, 26 ans, combattait dans une escouade d’artillerie dans la région de Donetsk lorsqu’il a été tué le 28 juillet.

Au cimetière de Pokrovsk, un petit groupe de ses proches se tenait près de son cercueil fermé, drapé d’un drapeau ukrainien, tandis qu’un prêtre vêtu d’un vêtement bleu dégageait la fumée d’encens d’un encensoir en or, dans le cadre d’un rite funéraire orthodoxe.

Les membres de la famille en deuil ont sursauté lorsque des coups de feu ont retenti dans le cimetière – de trois soldats ukrainiens effectuant un salut à trois volées en l’honneur des morts.

Alors que le prêtre terminait les rites, Lilia, la mère de Panchenko, a enlevé les mouches du visage de son fils avec un mouchoir brodé jusqu’à ce qu’il soit temps de couvrir son corps et d’abaisser le cercueil dans la tombe.

« Attendez, attendez ! » elle a pleuré alors que les membres de sa famille l’éloignaient, avant que le cercueil ne soit finalement fermé.

La fille de Panchenko, Ruslana, a déclaré qu’il était un soldat expérimenté et un commandant d’escouade qui s’est porté volontaire pour la ligne de front après avoir entendu parler d’atrocités russes présumées à Irpin et Bucha, dans la banlieue de la capitale Kyiv.

Il a été tué le 27 juillet après avoir servi près de cinq mois sur le front, a-t-elle dit, et était le seul survivant de son unité après de violents combats à Zolote dans la région de Lougansk.

“Il a dit qu’il était temps d’expulser (les Russes)”, a-t-elle déclaré. « Il ne voulait pas rester assis. Il voulait défendre et il n’avait pas peur.

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Justin Spike, l’Associated Press