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WASHINGTON (Reuters) – De hauts responsables américains ont déclaré mardi aux enquêteurs du Congrès que les efforts déployés par le président Donald Trump pour convaincre l'Ukraine d'enquêter sur un rival politique ont été évoqués par un responsable de la Maison Blanche.

La troisième journée d’audience d’impeachment à la Chambre des représentants a marqué la première fois que des responsables de la Maison-Blanche ont exprimé publiquement leurs doutes quant à la campagne de pression qui menace maintenant la présidence de Trump.

Le principal expert ukrainien de la Maison Blanche, vêtu de son uniforme de l'armée, a déclaré que Trump avait formulé une demande "abusive" du président ukrainien Volodymyr Zelenskiy lors d'un appel téléphonique du 25 juillet qui est devenu l'élément central de l'enquête de destitution du président républicain menée par le gouvernement démocrate.

«Franchement, je ne pouvais pas croire ce que j’entendais. C'était probablement un élément de choc que peut-être, à certains égards, ma plus grande crainte de la façon dont notre politique ukrainienne pourrait se dérouler se jouait », a déclaré le lieutenant-colonel de l'armée Alex Vindman.

Jennifer Williams et Tim Morrison, deux autres principaux collaborateurs de la Maison-Blanche, se sont également déclarés préoccupés par la nature politique de cet appel téléphonique.

Williams a déclaré au comité que la conversation entre Trump et Zelenskiy était inhabituelle et inappropriée car "elle impliquait une discussion sur ce qui semblait être une affaire de politique intérieure".

Morrison a déclaré qu'il ne voyait rien d'inconvenant dans l'appel mais qu'il craignait que son contenu ne coule, ce qui nuirait au soutien bipartite de l'Ukraine. «Je voulais que l'accès soit restreint», a-t-il déclaré.

Au cours de cet appel, Trump a demandé à Zelenskiy de mener deux enquêtes qui lui seraient avantageuses sur le plan politique, dont une visant Joe Biden, ancien vice-président démocrate candidat à la présidentielle pour faire face à Trump lors des élections de l’année prochaine, et son fils Hunter Biden.

L’autre impliquait une théorie de conspiration démentie adoptée par certains alliés de Trump selon laquelle l’Ukraine, et non la Russie, se serait ingérée lors de l’élection américaine de 2016.

Kurt Volker, un ancien envoyé américain en Ukraine, a déclaré qu'il pensait que ces deux préoccupations étaient des "théories du complot". Il a ajouté que les allégations de corruption impliquant Biden et son fils, directeur de la société ukrainienne d'énergie Burisma, n'étaient "pas crédibles".

Trump a nié les actes répréhensibles, a qualifié l'enquête de chasse aux sorcières et de simulacre, et a attaqué certains des témoins.

Connexion manquée

Avant l’appel de juillet, Trump avait gelé 391 millions de dollars d’aide à la sécurité américaine approuvée par le Congrès pour aider l’Ukraine à lutter contre les séparatistes soutenus par la Russie dans l’est du pays.

Volker a déclaré que Trump avait qualifié l’Ukraine de «pays corrompu, peuplé de gens terribles».

"Il a dit qu'ils avaient" essayé de me faire tomber ", a ajouté Volker.

Volker a déclaré ne pas savoir qu'une demande de lutte contre la corruption en Ukraine et d'enquêter sur Burisma, une entreprise de gaz naturel, était en réalité une demande d'enquête sur Biden.

"Rétrospectivement, j'aurais dû voir ce lien différemment, et si je l'avais fait, j'aurais soulevé mes propres objections", a-t-il déclaré.

Le témoignage de Volker était en contradiction à certains égards avec un récit antérieur qu’il avait donné aux législateurs.

Lors d’une déposition à huis clos en octobre, Volker a déclaré qu’il n’avait pas entendu parler d’enquêtes lors d’une réunion à la Maison Blanche tenue le 10 juillet à la Maison Blanche entre des responsables américains et ukrainiens.

Mardi, il a déclaré que Gordon Sondland, ambassadeur des États-Unis auprès de l'Union européenne, avait fait un commentaire "générique" sur des enquêtes que tout le monde considérait comme inappropriées.

Ancien envoyé spécial américain en Ukraine, Kurt Volker; et Tim Morrison, ancien directeur des affaires européennes et russes au Conseil de sécurité nationale, ont prêté serment de témoigner avant une audience du Comité du renseignement de la Chambre dans le cadre de l'enquête de mise en accusation du président américain Donald Trump à Capitol Hill, à Washington (États-Unis), le 19 novembre 1019. REUTERS / Jonathan Ernst

«ATTAQUES DE PERSONNAGE»

Trump a attaqué Williams et Vindman sur Twitter en tant que témoins de «Never Trump», un terme qu’il utilise pour décrire les républicains qui s’opposent à lui.

Le représentant démocrate Jim Himes a demandé à Vindman: "Lieutenant-colonel, voulez-vous vous appeler un Never Trumper?"

"Je me dirais jamais partisane", répondit Vindman.

Tandis qu’il témoignait, le compte Twitter officiel de la Maison Blanche a attaqué son jugement et le fils du président Donald Trump Jr. l’a assaillé dans un message séparé sur Twitter en tant que «bureaucrate partisan de bas niveau et rien de plus».

Vindman, dont la famille a fui l'Union soviétique il y a quarante ans à l'âge de trois ans et qui s'est établi aux États-Unis, a déclaré aux législateurs que les «attaques contre des personnalités» contre des fonctionnaires témoignant dans l'enquête d'imputation étaient «répréhensibles».

Un responsable américain a déclaré que Vindman et sa famille pourraient être transférés dans une base militaire en raison de menaces pour la sécurité.

Vindman a dit qu'il ne craignait pas de subir des représailles pour avoir pris la parole.

«C’est un pays que j’ai servi et défendu, que tous mes frères ont servi – et ici, c’est vrai», at-il déclaré, tirant des applaudissements.

L'enquête pourrait amener la Chambre à approuver des accusations formelles contre Trump – appelées «actes d'impeachment» – qui seraient envoyées au Sénat sous contrôle républicain pour un procès sur l'opportunité de le révoquer. Peu de sénateurs républicains ont rompu avec Trump.

Le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, a déclaré mardi qu'il était "inconcevable" que les deux tiers de la chambre contrôlée par les républicains votent pour condamner Trump.

«Je ne pouvais pas croire ce que j'entendais»: des collaborateurs de la Maison-Blanche témoignent dans une enquête de destitution
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Selon les sondages Reuters / Ipsos, 46% des Américains sont favorables à la destitution, tandis que 41% s’y opposent.

Les témoignages de vendredi dernier ont attiré en moyenne 12,9 millions de téléspectateurs sur sept chaînes de télévision américaines, selon les données de l’agence Nielsen, en légère baisse par rapport au premier jour. Les chiffres n'incluent pas les personnes qui ont retransmis l'événement sur des téléphones ou des ordinateurs ou qui ont suivi les débats via les médias sociaux.

Reportage de Jonathan Landay et Patricia Zengerle; Doina Chiacu, Idrees Ali, Susan Cornwell, David Morgan, Richard Cowan, Mark Hosenball, Chris Kahn et Lisa Richwine; Écrit par Andy Sullivan et Will Dunham; Édité par Richard Valdmanis, Alistair Bell et Peter Cooney

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