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WASHINGTON (Reuters) – Le secrétaire à la Marine par intérim, Thomas Modly, a démissionné mardi après avoir fait face à une réaction grandissante pour avoir tiré et ridiculisé le commandant d'un porte-avions américain qui a plaidé pour aider à endiguer une épidémie de coronavirus à bord.

La démission de Modly a mis en évidence la lutte de l'armée américaine pour répondre à des priorités de plus en plus concurrentes: maintenir l'état de préparation au conflit et protéger les militaires à mesure que le virus se propage dans le monde.

L'épisode a approfondi le bouleversement du leadership de la Marine. Le dernier secrétaire de la Marine a été limogé en novembre pour avoir traité le dossier d’un Navy SEAL reconnu coupable de mauvaise conduite sur le champ de bataille. Le Navy SEAL avait gagné le soutien du président Donald Trump.

Le secrétaire américain à la Défense, Mark Esper, a annoncé la démission de Modly sur Twitter, affirmant que le plus haut civil de la marine avait "démissionné de son propre gré". Trump a approuvé, disant que c'était un acte altruiste et ajoutant qu'il n'avait rien à voir avec cela.

"Le tout était … très malheureux", a déclaré Trump à la Maison Blanche.

La démission de Modly n'a eu lieu qu'après une pression croissante du Congrès et une réaction brutale de l'équipage, et a suivi la propre suggestion de Trump lundi de s'impliquer dans la crise – affirmant que le capitaine de la Marine que Modly a licencié était également un homme bon.

"J'ai informé le président Trump après ma conversation avec le secrétaire Modly", a déclaré Esper, en nommant un sous-secrétaire de l'armée, Jim McPherson, pour remplacer Modly comme secrétaire par intérim de la Marine.

Dans une note aux marins, Modly a déclaré qu'il était responsable des événements des derniers jours.

"Ce ne sont pas seulement les missiles qui peuvent nous abattre, les mots peuvent le faire aussi, si nous ne faisons pas attention à la manière et au moment où nous les utilisons", a déclaré Modly.

"C'est de ma faute. Ça m'appartient."

Le capitaine Brett Crozier, que Modly a relevé de ses fonctions la semaine dernière, a favorisé des mesures plus dramatiques pour protéger ses marins à bord du Theodore Roosevelt dans une lettre de quatre pages qui a été divulguée au public la semaine dernière.

Lorsque Modly l'a licencié pour cause de fuite, son équipage a salué Crozier comme un héros et lui a donné un envoi entraînant capturé sur vidéo, apparemment bouleversé Modly et conduisant le plus haut civil de la Marine à s'envoler pour Guam pour fustiger le capitaine dans un discours à l'équipage lundi. .

PHOTO DE DOSSIER: Le secrétaire par intérim de la Marine, Thomas Modly, témoigne devant le Comité sénatorial des services armés lors d'une audience sur le logement militaire à Capitol Hill à Washington, États-Unis, le 3 décembre 2019. REUTERS / Joshua Roberts

Modement interrogé le personnage de Crozier, disant à un moment donné qu'il était soit «stupide» ou «naïf». Après la fuite de l'audio de son discours, y compris des propos explicatifs, Modly a initialement maintenu ses remarques. Mais plus tard, à la demande d'Esper, il a présenté des excuses.

Trump semblait prendre parti pour Modly, affirmant que Crozier avait commis une erreur avec la lettre.

«Le capitaine n'aurait pas dû écrire une lettre. Il n'était pas obligé d'être Ernest Hemingway. Il a fait une erreur, mais il a eu une mauvaise journée », a déclaré Trump lors d'un point de presse.

"PERSONNE N'OUBLIERA"

Mais les excuses n'ont pas suffi à satisfaire les critiques, qui réclamaient sa démission.

La présidente de la Chambre des représentants des États-Unis, Nancy Pelosi, a ajouté sa voix aux appels au retrait de Modly.

"Malheureusement, les actions et les paroles du secrétaire par intérim Modly montrent qu'il n'a pas accordé la priorité à la protection de la force de nos troupes", a déclaré Pelosi dans un communiqué.

Un collègue démocrate, le président du comité des services armés de la Chambre, Adam Smith, avait déjà demandé la destitution de Modly.

Les excuses de Modly ont également peu apaisé l’équipage du transporteur.

"Il a dit ce qu'il a dit et personne ne l'oubliera", a déclaré à Reuters un marin du transporteur.

Modly a fait le voyage à Guam contre l'avis de ses assistants, doublant sa décision de licencier Crozier malgré les avertissements que son voyage pourrait aggraver la situation.

Mardi, 230 des quelque 5 000 membres du personnel du Theodore Roosevelt ont été testés positifs pour le coronavirus. Les responsables de la marine disent que les marins d'un certain nombre d'autres navires ont également été testés positifs.

“ Je le possède: '' Le secrétaire de la Marine américaine démissionne pour avoir manipulé un porteur de coronavirus
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La crise est la plus importante à laquelle est confrontée la direction de la Marine depuis deux accidents dans la région Asie-Pacifique en 2017 qui ont tué 17 marins. Ces incidents ont soulevé des questions sur la formation de la Marine et le rythme des opérations, provoquant une audience au Congrès et la destitution d'un certain nombre d'officiers.

Le républicain qui dirige le comité sénatorial des forces armées, le sénateur Jim Inhofe, s'est dit préoccupé par les troubles dans la marine.

"En ces temps difficiles, la Marine a plus que jamais besoin de dirigeants capables d'assurer la continuité et un leadership constant et perspicace", a-t-il déclaré.

Reportage par Idrees Ali, Phil Stewart et Patricia Zengerle; Montage par Cynthia Osterman

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