James Wong Howe : un directeur de la photographie courageux obtient enfin son dû

Le directeur de la photographie sino-américain James Wong Howe était un jeune travailleur et itinérant. Dans le langage moderne, il était un arnaqueur, mais tout le monde l’était aussi dans les premières années exploratoires du cinéma, lorsque l’industrie cinématographique naissante produisait des dizaines de titres chaque semaine. Au cours des années 1910, les réalisateurs de films muets qui ont été acclamés – comme DW Griffith et Cecil B. DeMille – semblaient s’élever grâce à un sens aigu des affaires, à une fausse confiance et à la chance.

Wong Howe avait toutes ces choses, mais il était plus courageux – il devait l’être. C’était clair dans l’innovation illimitée et téméraire de son travail; sa réputation de perfectionniste suprême; et son succès et son statut respecté dans une industrie qui ne voyait pratiquement aucune place pour les artistes d’origine asiatique. James Wong Howe était le défi personnifié.

Sa carrière de plusieurs décennies, qui a traversé l’ère du silence, l’âge d’or d’Hollywood et la renaissance du New Hollywood des années 1960 et 1970, était emblématique d’un esprit créatif qui a persisté malgré l’évolution des modes, les bouleversements de l’industrie et les pratiques discriminatoires. Il a révolutionné la façon dont les films communiquent visuellement, développant de nouvelles techniques qui pourraient transmettre des sentiments sans avoir besoin de mots ou même d’interprètes – comme l’utilisation expressionniste d’objectifs grand angle et fish-eye dans le drame de science-fiction de John Frankenheimer, “Secondes” (1966); ou l’un des premiers plans aériens des derniers instants de la comédie romantique Technicolor de Joshua Logan “Pique-nique” (1955).

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Crédit…Paramount Pictures/Photofest via le MoMI

Ces exemples et d’autres des prouesses photographiques de Wong Howe peuvent être vus dans une série continue consacrée à son travail qui se déroule jusqu’au 26 juin au Musée de l’image en mouvement dans le Queens.

James Wong Howe est né Wong Tung Jim à Kwantung, en Chine, en 1899. Au début des années 1900, il a été emmené à Pasco, Washington, par son père entrepreneur. Là, il connaît le racisme, apprend la boxe et commence à bricoler des caméras avant que la mort de son père, en 1914, déclenche une période de dérive. Un peu comme le personnage classique de Charlie Chaplin, le clochard, Wong Howe était un outsider du jeu trébuchant de mésaventure en mésaventure. Il est allé dans l’Oregon, à San Francisco, puis à Los Angeles, où Jimmie Howe, 18 ans, a finalement trouvé un emploi dans l’équipe de conciergerie des studios Lasky.

DeMille a pris goût à Jimmie; il était amusé par les chemises à fleurs du jeune homme, le contraste entre sa petite taille et les cigares démesurés qu’il fumait sur le plateau. Wong Howe n’était pas passif ; il semblait prendre la question de sa couleur de peau comme un défi. Pendant son temps libre, il commence à se familiariser avec l’équipement du studio et s’exerce à prendre des photos avec un appareil photo. Bientôt, il est promu assistant caméraman.

Personne à l’époque n’était ce que nous pourrions aujourd’hui considérer comme un véritable expert en caméra. Les gens apprenaient sur le tas, improvisaient et expérimentaient les nouvelles technologies, donc les membres de l’équipe qui se distinguaient étaient ceux qui trouvaient des solutions créatives aux problèmes qui survenaient sur le plateau. C’était le point fort de Wong Howe et la source de sa première grande pause. L’actrice Mary Miles Minter, impressionnée par les portraits fixes d’elle par Wong Howe, a insisté pour qu’il tourne son prochain film. Il avait imaginé une solution qui pourrait empêcher ses yeux bleus de devenir blancs devant la caméra, un problème causé par le film orthochromatique sensible au bleu utilisé à l’époque. Dès lors, sa réputation de caméraman redoutable est assurée.

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Crédit…Artistes unis / Photofest, via le MoMI