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James Kent, le chef qui bâtissait un empire de restauration, décède à 45 ans

James Kent, un chef distingué et restaurateur à succès de Manhattan qui semblait sur le point de devenir un magnat de l’industrie alimentaire, est décédé samedi. Il avait 45 ans.

Sa mort a été annoncé par Saga Hospitality Group, la société holding de ses deux restaurants, Crown Shy et Saga, et de son bar à cocktails, Overstory, tous situés dans le même bâtiment du quartier financier de Manhattan. Le communiqué ne précise pas où il est décédé ni la cause.

En 1993, alors qu’il avait 14 ans, grandissant à Greenwich Village et travaillant déjà dans un restaurant, la mère de M. Kent l’a fait frapper à la porte du nouveau résident de leur immeuble, le célèbre chef David Bouley. Le jeune homme a demandé s’il pouvait passer du temps dans la cuisine de M. Bouley. M. Bouley a dit oui. Il a passé l’été à travailler chez Bouley, le pilier du chef TriBeCa.

Peu de temps après, M. Kent a également travaillé dans des restaurants célèbres de New York comme Babbo, Jean-Georges, Eleven Madison Park et NoMad, dont il est devenu le chef exécutif.

Il a ouvert son propre restaurant, Crown Shy, en 2019 avec un associé, Jeff Katz, directeur général de Del Posto, un restaurant italien de Manhattan qui a fermé ses portes en 2021. « Chez Crown Shy, la seule fausse étape est le nom », lit-on dans le communiqué. titre d’une critique de Pete Wells, critique gastronomique du New York Times. (Le nom fait référence à la tendance des grands arbres à ne pas laisser leurs étages supérieurs s’emmêler avec les branches de leurs voisins.)

M. Wells a écrit que les plats de M. Kent « sont régulièrement sur-livrés ». Il a fait l’éloge de « une purée presque absurdement crémeuse de houmous de haricots blancs sous une nappe rouge vif de ‘nduja fondu ; » tartare de bœuf aux noix grillées et croûtons de seigle ; et des huîtres servies avec « de la gelée de concombre, des dés de concombre, des grains de jalapeño et des microfeuilles de shiso violet ».

La chroniqueuse du restaurant du Times, Florence Fabricant, était d’accord, décrivant le menu de Crown Shy dans un article de 2019 comme « éclectique et créatif ».

Deux ans plus tard, M. Kent a gagné quatre étages supplémentaires dans le même immeuble, un gratte-ciel Art déco situé au 70 Pine Street construit en 1932.

Crown Shy occupe le rez-de-chaussée ; Les étages 62, 63, 64 et 66 du bâtiment ont été transformés de salles de réunion exécutives pour AIG, la compagnie d’assurance, en Saga, Overstory et une salle à manger privée. L’espace comprend 12 terrasses « avec des vues imprenables dans toutes les directions », a rapporté Mme Fabricant en 2021. Le « menu dégustation de saison » de Saga coûte aujourd’hui 298 $ par personne.

Crown Shy a obtenu une étoile au guide des restaurants Michelin. Saga en a gagné deux.

C’était une cuisine raffinée digne de la tradition européenne, mais avec la désinvolture américaine et l’adhésion à la culture pop.

M. Kent a joué au Wu-Tang Clan et au Notorious BIG à Crown Shy. Il a évité un code vestimentaire formel. Avec sa blouse de chef, on le voyait souvent porter des baskets coûteuses.

Après avoir passé des années à faire du graffiti tout en grandissant, il est devenu connu comme « un chef qui est aussi un graffeur extrêmement talentueux », comme l’explique Bloomberg. signalé en 2016. Il a été chargé de réaliser des œuvres d’art au NoMad Hotel et à la société de technologie de restauration Salido.

« Je suis entré dans ces restaurants chics et je ne me sens pas le bienvenu », M. Kent dit Bandit, une marque de running et un blog. Il souhaitait que Crown Shy, dit-il, soit « le restaurant de notre génération ».

Tout cela semblait constituer une formule commerciale gagnante.

En avril, le Times a rapporté que M. Kent et Saga Hospitality Group avaient loué 3 000 pieds carrés au rez-de-chaussée de l’ancienne raffinerie Domino Sugar à Brooklyn pour une boulangerie et un « restaurant décontracté ouvert toute la journée ».

Le même mois, The Robb Report décrit des projets encore plus ambitieux. M. Kent ouvrait un nouveau restaurant de 140 places sur Park Avenue, inspiré du Grand Central Oyster Bar, où sa grand-mère, Sue Mingus, avait pour la première fois un rendez-vous avec le musicien de jazz Charles Mingus, qui est devenu son mari et dont elle a hérité de l’héritage. charge de sécuriser jusqu’à sa propre mort en 2022.

Dans le même temps, M. Kent prévoyait également un restaurant de sandwiches au poulet frit et rapide au niveau de Shake Shack, a indiqué The Robb Report. LRMR Ventures, une société d’investissement privée de LeBron James et de son ami et partenaire commercial Maverick Carter, soutenait l’expansion de Saga Hospitality Group.

Les investisseurs « croient que Kent est un talent rare et multidimensionnel qui est prêt à devenir le prochain grand restaurateur américain », écrit The Robb Report.

«Quand je suis entré au 70 Pine il y a sept ans, j’étais une seule personne», a déclaré M. Kent. « Ce n’est pas comme si j’étais Daniel Boulud avec une équipe massive et que j’avais construit tous les systèmes – tout – dont nous avions besoin pour fonctionner à ce niveau. »

Jamal James Kent est né en 1979. Sa mère est née à Rome et son père est né à Tanger. Il a grandi à Greenwich Village.

Dans une interview avec la marque de thé Kettl, il décrit son éducation était médiocre et a déclaré qu’il devait travailler « quand il était jeune » dans un restaurant appartenant à son oncle et au meilleur ami de son oncle pour gagner de l’argent. Puis sa mère l’a encouragé à se présenter à M. Bouley.

Il a étudié la restauration et les arts culinaires à l’Université Johnson & Wales de Rhode Island, et a participé à un programme d’études à l’étranger au Cordon Bleu à Londres et à Paris.

Il a grandi dans un foyer islamique et, lorsqu’il était jeune, lorsqu’il postulait pour un emploi, il utilisait son deuxième prénom, inquiet de l’islamophobie. dit Mangeur en 2022.

Au fur et à mesure que M. Kent devenait plus prospère, il était particulièrement associé à son mandat à Eleven Madison Park, « l’équivalent de Harvard pour les jeunes cuisiniers ambitieux », écrivait Pete Wells en 2023.

L’annonce de la mort de M. Kent par Saga Hospitality indiquait comme survivants sa femme, Kelly Kent, et ses enfants, Gavin et Avery.

M. Kent a longuement parlé de son travail acharné. Il a dit qu’il avait remarqué qu’il avait l’air fatigué sur les photographies. Il a décrit une fois avoir eu une crise de panique en se présentant au travail. Il a dit que courir l’avait aidé à se sentir plus ancré.

« Avant de courir, je n’avais que des objectifs professionnels », a-t-il déclaré à Bandit. «Je me disais: ‘Je veux être le meilleur, apprendre des meilleurs et diriger ces restaurants incroyables.’ Et puis j’en suis arrivé au point où, sans objectifs personnels, j’étais par terre en pensant que j’allais mourir.

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