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JERUSALEM (Reuters) – Israël devrait lancer un appel d'offres tant attendu pour les réseaux de téléphonie mobile de cinquième génération (5G) d'ici deux semaines, a annoncé mardi un porte-parole du gouvernement.

Malgré son secteur technologique dynamique, Israël est à la traîne de pays tels que la Corée du Sud, la Suisse, la Grande-Bretagne et l'Espagne qui ont déjà commencé à déployer des services 5G, qui sont au moins 10 fois plus rapides que la 4G.

Le ministère israélien des Communications a déclaré à la fin de l’année dernière qu’il espérait attribuer des fréquences d’ici fin 2019 avec le lancement commercial de réseaux 5G entre 2020 et 2023.

Un porte-parole du ministère a déclaré mardi que l'appel d'offres serait probablement "dans une semaine ou deux".

Cellcom et Partner Communications, les deux plus grands opérateurs israéliens de téléphonie mobile, ont refusé de commenter leurs projets. Compte tenu du coût élevé de l’ordre de 2 milliards de shekels (560 millions de dollars), ils devraient tous deux rejoindre des concurrents comme HOT et Golan.

L’unité de Bezeq Israel Telecom, Pelephone, le troisième fournisseur d’Israël, a annoncé son intention de soumissionner seule.

Les trois principaux opérateurs de télécommunications d’Israël luttent pour rester rentables dans un pays de neuf millions d’habitants et de neuf opérateurs mobiles.

Les revenus dans le secteur de la téléphonie mobile ont chuté de 5,6% en 2018, mais les opérateurs à court de liquidités investiront probablement dans la 5G pour renforcer leurs réseaux et faire face à la demande croissante, selon des analystes.

"La baisse continue des revenus soulève de réelles inquiétudes quant à la mise à niveau requise des réseaux cellulaires, ce qui permettra à Israël de suivre le rythme des progrès mondiaux dans ce domaine", a déclaré mardi le régulateur des télécommunications dans un rapport.

Mais il a ajouté que dans les prochaines années, "un nouveau point d'équilibre sera nécessaire entre le niveau de concurrence technologique et le niveau de concurrence sur les prix, de sorte que les entreprises de téléphonie mobile soient suffisamment incitées à effectuer les investissements importants requis pour la mise à niveau des réseaux 4G et le passage au 5G. "

Le ministère a déclaré que la 5G était nécessaire pour développer la santé, l'agriculture et l'éducation, ainsi que les villes intelligentes et les voitures autonomes.

L’industrie israélienne de la téléphonie mobile a été ébranlée en 2012 avec l’entrée de nombreux nouveaux opérateurs, ce qui a déclenché une guerre des prix qui a entraîné une forte baisse du nombre d’abonnés, des revenus et des bénéfices des trois opérateurs historiques. Les forfaits appels, surf et SMS tout compris sont toujours proposés à un prix défiant toute concurrence à 29 shekels, soit 8 $.

En 2018, Cellcom a basculé dans le rouge avec une perte de 17 millions de dollars, après un bénéfice de 30 millions de dollars en 2017, tandis que les bénéfices de Pelephone ont chuté de 75% à 7 millions de dollars et ceux de Partner de 51% à 15 millions de dollars.

Reportage de Steven Scheer; Édité par Susan Fenton

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